AC Milan fantastisch, maar eerst PSV

,,Ik had het liefste tegen Barcelona gespeeld, maar AC Milan is ook fantastisch'', reageerde Ajax-trainer Ronald Koeman op de loting voor de kwartfinales van de Champions League. ,,We hebben twee weken de tijd om hun te bekijken. In die tijd spelen ze tegen Juventus, dus dat is een interessante wedstrijd. We gaan ze nu volgen'', aldus Koeman.

De coach van Ajax werd er pijnlijk aan herinnerd dat hij als speler met Barcelona eens in een Champions-Leaguefinale volledig werd weggespeeld door AC Milan. ,,Maar toen hadden ze een verdediging waar je niet doorheen kwam’’, zei Koeman.

De trainer, die op de dag van de loting zijn veertigste verjaardag vierde, zag alvast een belangrijk verschil tussen zijn Ajax en de Italiaanse grootmacht. ,,Waar wij aan het elftal bouwen met jonge spelers, doen zij dat met ervaren krachten. Milan heeft bijvoorbeeld Rivaldo en Rui Costa gehaald. Ze zijn na een paar mindere jaren wel duidelijk op de weg terug. Van de mogelijke tegenstanders voor de kwartfinale vind ik Milan ook de lastigste. Tegen de andere twee, Barcelona en Manchester United, is het makkelijker voetballen.’’

,,Hoewel in Nederland daar vaak anders over gedacht wordt, heeft Ajax nog een goede naam in Italië en ook Spanje. De impact van Ajax is nog vrij groot in Europa’’, aldus Koeman. ,,En ik denk dat wij in de voorgaande rondes ook hebben laten zien dat we niet zonder meer verslagen kunnen worden. Toen Valencia hier speelde, probeerden zij ook niet meer te winnen in de tweede helft, zij vreesden ons. We hebben niet verloren in de tweede ronde en zonder te winnen kan je in de kwartfinale ook doorgaan. Als we thuis 0-0 en uit 1-1 spelen, zijn we er ook. Als ik zou moeten wedden, zou ik ook niet meteen mijn geld op Ajax zetten, want Milan is erg sterk, maar kansloos zijn we ook niet.’’

Na alle euforie rondom het bereiken van de kwartfinale van de Champions League, is het misschien makkelijk te vergeten dat zondag PSV in Eindhoven bestreden moet worden. Het is, zo beseft ook Ronald Koeman, de laatste kans voor Ajax om mee te blijven doen om het kampioenschap. ,,Als je verliest, is het voorbij. Ik zie niet in tegen welke teams PSV dan tien punten gaat verspelen. Plus dat Feyenoord gevaarlijk dichtbij komt. We moeten in ieder geval bij de eerste twee komen, dan spelen we volgend seizoen weer in de Champions League en kunnen we weer al die mooie dingen meemaken.’’

Bij Ajax is iedereen, op de langdurig geblesseerden na, weer fit. Al is de selectie wel vermoeid, gaf Koeman aan. ,,Het is een zware week geweest. We hebben vandaag niet meer kunnen doen dan een beetje uitlopen. Zaterdag gaan we in trainingskamp om ons goed te kunnen voorbereiden op PSV. Iedereen beseft hoe belangrijk dat duel is. PSV speelt zeer degelijk en geeft weinig weg. En hun goaltje maken ze ook elke wedstrijd wel. Het voetbal is niet altijd hoogstaand, maar wat zou het? Andere clubs roepen dat ze beter voetbal spelen, maar als je zo ver achter staat, moet je eigenlijk je mond houden.’’

,,Ajax heeft wel de kwaliteiten om PSV te verslaan’’, vond Koeman. ,,Zij hebben niet de sterkste tegenstanders gehad, al hebben zij het voordeel dat ze van zondag tot zondag hebben om zich voor te bereiden op competitiewedstrijden. Wij niet, maar bij ons is door het succes in de Champions League de sfeer erg positief. Iedereen is heel goed met elkaar, dat is ook de kracht van dit elftal’’, aldus de trainer die vrijdagavond op zijn verjaardagsfeest ook de assistent-trainer van PSV zal zien. Dat is namelijk zijn broer Erwin. ,,We praten dan echt niet alleen maar over voetbal, hoor. Misschien wel een beetje’’, sprak de jarige. ,,Maar wat geeft het. Guus Hiddink komt waarschijnlijk ook.’’