Ajacieden azen in bekerfinale op onverwachte bekroning van opmerkelijk seizoen

Ajacieden azen in bekerfinale op onverwachte bekroning van opmerkelijk seizoen

De Rotterdamse Kuip is zondagavond het decor voor de Gatorade Cupfinale tussen Ajax en PSV. De Amsterdammers, die de finale officieel thuis spelen, maken vanaf 18.00 uur jacht op hun zestiende nationale voetbalbeker.

Groot verschil is de voorbereiding van beide ploegen op de bekerfinale. De Eindhovenaren zijn alweer een tijdje uitgevoetbald. De landstitel is gevierd en bejubeld, de resterende competitieverplichtingen zijn afgehandeld en met het in zicht komen van de play-offs was het tijdelijk over en sluiten voor de Eindhovenaren. Op het vakantie-eiland Mallorca laadden de Eindhovenaren de batterij weer op. Een vriendschappelijk duel tegen Hallescher FC verder, richtten de Brabanders hun vizier écht op de eindstrijd van het bekertoernooi.

Ajax leefde op geheel andere wijze toe naar de finale. Dubbele play-offconfrontaties met Feyenoord en FC Groningen gingen aan de bekerfinale vooraf. Na vier loodzware wedstrijden kunnen de Ajacieden zich pas nu volledig focussen op de eindstrijd. Waar de Eindhovenaren zich in alle rust voorbereiden, bleef de spanning tot het laatste moment gehandhaafd in Amsterdam. Of, uitgedrukt in beschikbare tijd: twee weken relatieve rust voor PSV, tegenover drie dagen volledige bekervoorbereiding voor de Ajacieden.

Ajax bereikte de finale van het Gatorade Cuptoernooi met zeges op FC Eindhoven (1-6), sc Heerenveen (0-3) en Roda JC (4-1). De Eindhovenaren - naast landskampioen ook bekerverdediger - knokten zich langs FC Twente (3-0), FC Groningen (2-3) en AZ (2-0). Opmerkelijk genoeg hadden beide clubs in hun halvefinalewedstrijd een verlenging nodig om plaatsing voor de finale af te dwingen.

In de Amsterdam ArenA dwong Ajax tegen de Roda Juliana Combinatie op sensationele wijze extra speeltijd af. Superspits Klaas Jan Huntelaar maakte een verlenging mogelijk door in de blessuretijd alsnog met een omhaal toe te slaan. In de extra tijd walsten de die avond zo stroef gestarte Amsterdammers alsnog soepeltjes over de ploeg van trainer Huub Stevens heen. In het eigen Philips Stadion sloegen de Eindhovenaren ook pas overtuigend (tweemaal) toe in blessuretijd.

‘Thuisploeg’ Ajax mag zondag hopen dat het in de bekerstrijd tegen PSV net zo’n makkie wordt als op 17 mei 1998. Ook die editie van Ajax - PSV werd gespeeld in de Kuip. De glansrijke 5-0 zege op PSV vertelde die finaledag veel over de onderlinge krachtsverhoudingen tussen de ploeg uit Amsterdam en die uit de lichtstad. Jari Litmanen was met zijn drie treffers de gevierde man. Shota Arveladze en Tijjani Babangida pikten ook hun doelpunten mee.

De ploeg van Guus Hiddink zal op zijn beurt vertrouwen putten uit de laatst gespeelde bekerfinale. Dit jaar kan het huzarenstukje dat de ploeg afgelopen seizoen realiseerde geëvenaard worden: opnieuw kan PSV de dubbel winnen. Een 4-0 zege op Willem II leverde PSV afgelopen voetbaljaar nog zijn achtste beker op. Fred Bouma, Phillip Cocu, Ji-sung Park en Jan Vennegoor of Hesselink tekenden voor de doelpunten.
Dit seizoen verloren de Amsterdammers nipt (1-0) in het Eindhovense Philips-stadion. In de Amsterdam ArenA, het voetbalbastion waar beide clubs elkaar het laatst troffen, bleef het bij 0-0.

De Amsterdammers hebben zondag wellicht miniem voordeel bij het feit dat Ajax de thuisspelende ploeg is. De luxe kleedruimtes van Feyenoord staan geheel tot beschikking van de ploeg van Blind. Dat de deelnemer aan de voorrondes van de Champions League mag spelen in het eigen, vertrouwde en klassieke thuistenue is als detail mooi meegenomen. Het zijn allemaal kleinigheidjes die bij moeten dragen aan een onverwachte bekroning van een opmerkelijk verlopen seizoen. Met de Gatorade Cup als inzet lijkt een zinderend voetbalgevecht op voorhand verzekerd.

Ajax, de laatste vijf (gewonnen) bekerfinales:

15-5-2002: FC Utrecht - Ajax 2-3 (doelpunten Ajax: Mido, Wamberto, Ibrahimovic)
13-5-1999: Ajax - Fortuna Sittard 2-0 (doelpunten Ajax: Jesper Grønkjaer)
17-5-1998: Ajax - PSV 5-0 (doelpunten Ajax: Babangida, Litmanen (3), Arveladze)
20-5-1993: Ajax - sc Heerenveen 6-2 (Davids, Overmars (2), Pettersson, Petersen, Bergkamp)
5-6-1987: Ajax - FC Den Haag 4-2 (Bosman (2), na verlenging: Van Basten 2)