Ajacieden geofferd, winst voor Tsjechië

Nadat coach Karel Brückner van Tsjechië zowel Zdenek Grygera als Tomás Galásek uit het veld had gehaald om twee aanvallende spelers in te brengen, boog Tsjechië de 1-0 achterstand op Letland om in een 2-1 overwinning.

Het offer wierp dus zijn vruchten af. Maar het grote Tsjechië moest heel diep gaan om de strijdbare Letten tot capitulatie te dwingen (2-1). Met twee treffers in de slotfase voorkwam de finalist van het EK in 1996 een afgang en een meteen uitzichtloze positie in groep D, met Duitsland en Nederland als concurrenten.

Tsjechië deed niet eens zo heel veel verkeerd. De ploeg van bondscoach Brückner hield het tempo redelijk hoog, verdeelde het spel goed over de vleugels en speelde ook aanvalsleider Koller veelvuldig aan. Ondanks een reeks van hele en halve kansen wilde het gewenste openingsdoelpunt echter niet vallen.

Het stugge Letland hield veel man achter de bal. De debutanten streden voor elke meter in het Estadio Municipal van Aveiro. Vlak voor de rust liet de Tsjechische verdediging zich verrassen door knullig balverlies voorin van Baros. Via een snelle counter over de flank van Ajacied Grygera belandde de bal voor de voeten van Verpakovskis, die met dank aan doelman Cech simpel intikte, 0-1.
Daarmee bevestigde de 24-jarige aanvaller zijn reputatie als doelpuntenmaker. In de EK-kwalificatiereeks van Letland scoorde hij zes keer, met daarna nog twee belangrijke treffers in de succesvolle playoff tegen Turkije, de nummer drie van het laatste WK.

Na de rust speelde Tsjechië, waarbij Grygera en Galásek snel plaats moesten maken voor twee extra aanvallers, tegen zichzelf en tegen de klok. Het wanhopige aanvalsspel leidde tot de nodige kansen, maar de sterke doelman Kolinko en zijn verdedigers hielden lang stand.

Een kwartier voor tijd schoot Baros alsnog 1-1 op het bord, na goed voorbereidend werk van uitblinker Poborsky en een foutje van Kolinko. De doelman van Letland ging bij de winnende treffer van invaller Heinz, 5 minuten voor tijd, evenmin vrijuit: 2-1. De opluchting bij Tsjechië was groot, even groot als de teleurstelling bij de dappere Letten.

Bron: ANP
Foto: PRO SHOTS / Jan Kanning