Ajacieden landen veilig in Milaan

Ajacieden landen veilig in Milaan

Vlucht HV 7787 is veilig aangekomen in Milaan. Rond het middaguur zette de Ajax-selectie, een uur later dan gepland, voet op Italiaanse bodem. Na het verzamelen van de tassen en koffers, werd de spelersbus opgezocht voor de gang richting hotel. Vanavond wacht een laatste training ter voorbereiding op het Champions-Leagueduel tegen Internazionale. ,,We moeten scoren en de nul houden", blikt keeper Maarten Stekelenburg fris en gretig vooruit naar dinsdagavond.

Inter tegen Ajax in het Giuseppe Meazza is voor Stekelenburg terugkeren naar een plek des onheils. De laatste in de Domstad gespeelde editie van Inter – Ajax was voor de goalie al na twintig minuten finito. Afgelopen dus. Nadat hij zich in de warming-up had verstapt, moest de onfortuinlijke Stekelenburg zich kort na de aftrap alweer laten vervangen door Henk Timmer. ,,Tijdens het opwarmen schoot het opeens in mijn hamstring en mijn bil", blikt Stekelenburg terug. ,,Het was een lullig moment. Juist in een periode waarin ik als selectielid net voor de leeuwen werd gegooid."
Als exponent van de jeugdopleiding van Ajax is Stekelenburg wel wat gewend. Ook in mentaal opzicht. De misstap was daarom pure pech, bezweert de sluitpost. Met zenuwen of overconcentratie had de misstap niks te maken. ,,Spijt van mijn keuze om toch te starten heb ik nooit gehad´´, vervolgt de keeper. Waarschijnlijk ook niet omdat Timmer, inmiddels keepend voor AZ, hem niet slecht verving. Alle omzettingen in de ploeg van trainer Ronald Koeman ten spijt, bleek een 1-0 nederlaag niet te voorkomen. De Inter-spits van dienst die avond Hernan Crespo slaagde erin Timmer eenmaal te verslaan.
Terug naar de realiteit. Of, beter: de toekomst, als de Ajacieden dinsdag starten met het in Amsterdam behaalde 2-2 gelijkspel als uitgangspunt. Een minimale 0-1 overwinning bezorgt Ajax een plek in de kwartfinales tegen Villarreal. Lukt het de Milanezen om te scoren dan zijn alle gelijke eindstanden vanaf 3-3 prima. Eén keer scoren en de boel potdicht houden, of een waar doelpuntenfestijn aanrichten. Al verdient een prima overwinning natuurlijk altijd de voorkeur. Eén ding is zeker: het wordt hoe dan ook loodzwaar voor de mannen van trainer Danny Blind.

,,We zullen in elk geval risico moeten nemen", vat Stekelenburg zijn verwachtingen kort samen. De nul is heiliger dan ooit voor de inmiddels een stuk geroutineerdere keeper. Een dolletje met reservekeeper Hans Vonk, toont de uiterlijke ontspannenheid waarmee de keeper naar zijn persoonlijke 'revancheduel' toeleeft. ,,In de ArenA speelden we een fantastische eerste helft en een wat mindere tweede", memoreert Stekelenburg aan de recent gespeelde, eerste ontmoeting met de blauw-zwarten. ,,Zo heel veel kansen heeft Inter niet eens gehad. Toch prikken ze er twee in. Inter bezorgde ons daarmee toch nog een rotgevoel. Een 2-0 voorsprong verliezen is altijd zuur."
Net als Inter-doelman Toldo moest uiteindelijk ook Stekelenburg twee keer vissen. Respect voor zijn Italiaanse collega klinkt duidelijk in Stekelenburgs woorden door. ,,Toldo heeft zijn sporen als keeper natuurlijk wel verdiend. De ArenA is bovendien voor hem een leuk stadion. Denk bijvoorbeeld maar terug aan de halve finale van Euro 2000 tussen Nederland en Italië. Of ik hem na de wedstrijd nog heb gesproken? We hebben elkaar een hand gegeven en shirtjes gewisseld. That's it."

Voor Jeffrey Sarpong is het reisje naar Milaan een groot avontuur. De 17-jarige Ajacied gaat voor het eerst mee naar het buitenland met Ajax 1. Een trainingskamp met de A-selectie heeft-ie wel eens meegemaakt, maar nog niet buiten de landsgrenzen en zeker niet voor een cruciale Europese ontmoeting. Met zijn bijbel op schoot wacht het talent rustig af wat er allemaal komen gaat. ,,Ik ben erg benieuwd", antwoordt Sarpong desgevraagd, ,Vooral naar onze prestatie morgenavond. ,,In Amsterdam heeft Inter goed gespeeld", herinnert de middenvelder zich. ,,Ik heb er veel van opgestoken. Met name in de zin dat het niveau erg hoog was, het ging allemaal zo snel. Het meeste viel Adriano me op. Normaal gesproken zie ik zo'n speler alleen op tv, nu zag ik hem dichtbij spelen. Ik vond hem erg goed, balvast ook. Ik zag dat zij een goed team hebben."

Als Ajax vanavond traint in het Giuseppe Meazza, zal dat de eerste keer zijn dat hij Milanese voetbaltempel betreedt. ,,Ik ken het stadion niet, ik weet alleen dat het niet nieuw is. Maar het zal wel voetbal ademen." Bang voor de confrontatie met de Italianen is Sarpong allerminst. ,,Wij speelden in Amsterdam goed. In de eerste helft stond het heel goed. Na de rust zakte het wat weg. Ik weet niet hoe dat kan, misschien werden de ruimtes iets te groot."

Een echt strijdplan heeft Sarpong niet, dat is natuurlijk ook niet zijn taak. Wel heeft hij een idee hoe de Italianen op hun knieën te krijgen. ,,We moeten dezelfde inzet en beleving tonen. We moeten vooral durven, echt lef tonen. We gaan ervoor en hopelijk is het resultaat dan goed. Natuurlijk hoop ik op wat speelminuten tegen Inter. Maar ook al gebeurt dat niet, dan is het nog allemaal spannend. In ieder geval is het een goede ervaring", droomt de Amsterdammer hardop.