Ajax A1 van underdog tot kampioen

De A1 van Ajax is zaterdagmiddag kampioen van Nederland geworden. De pupillen van trainer Danny Blind hielden na een 0-0 gelijkspel bij concurrent Vitesse de kampioensschaal omhoog. De laatste keer dat de A-junioren kampioen werden, dateerde alweer van vier jaar terug. ,,We waren de underdog van de competitie", vertelde een dolblije aanvoerder Nigel de Jong direct na afloop. ,,Maar we hebben laten zien dat we echte kampioenen zijn."

Voordat de gewilde schaal in de lucht gehouden kon worden, moest er nog wel een wedstrijd worden gespeeld. ,,En niet zomaar een wedstrijdje", waarschuwde trainer Danny Blind vooraf. Want het was wel de directe concurrent die op het eigen, zeer matige, veld beteugeld moest worden. Vitesse had met nog twee wedstrijden te gaan vier punten goed te maken op Ajax. De Amsterdammers waren dus gewaarschuwd. Vitesse wilde niets liever dan volgende week zelf die zilveren schaal overhandigd krijgen.

Daarom ook was Vitesse de gevaarlijkste ploeg van de wedstrijd. Beide ploegen hadden dinsdag voor de beker nog tegen elkaar gespeeld en toen won Ajax in de slotminuten met 3-1. Omdat B-junior Thomas Vermaelen het al enkele weken zo goed deed in het team, mocht hij ook in Arnhem beginnen.

In de eerste helft had Ajax nog wel het meeste balbezit, maar de beste kansen waren voor de Arnhemmers. Nadat Daniel de Ridder namens Ajax de bal in de 25e minuut verrassend had ingedraaid en keeper Rensen overtikte, was de tegenstoot van Vitesse vele malen dreigender. Ajax-doelman Robert Zwinkels kon de inzet van Jesse Pastoors nog wegtikken, maar hij was kansloos op de poging van Imro Nurse die uiteindelijk over ging.

Vier minuten voor rust kreeg Ajax de beste kans op de openingstreffer toen Nando Rafael een prima genomen corner van Wesley Sneijder op de lat werkte. Daardoor bleef de stand bij rust op 0-0 steken. Genoeg voor Ajax, te weinig voor Vitesse. De tweede helft moest uitsluitsel geven.

Nu waren de rollen omgedraaid. Vitesse was het meeste in balbezit, maar Ajax kwam er zo nu en dan gevaarlijk uit. Daardoor bleef het spannend, want ook de Arnhemmers sneden zich regelmatig een weg door de Ajax-defensie naar het doel van Zwinkels. Maar de keeper bleef op de been. Wel kreeg Ajax een tegenslag te verwerken toen Nigel de Jong met een blessure aan de rechterknie naar de kant moest.

De minuten tikten weg. ,,De tijd was onze vriend", sprak Wesley Sneijder na afloop. ,,Hoewel we aan een punt genoeg hadden, wilden we niet op die manier voetballen. Op een gegeven moment gingen we wel op de 0-0 spelen. Bij elke kans van hun was ik wel angstig, maar zelf hebben we ook mogelijkheden gehad."

Ondanks die mogelijkheden bleef het 0-0 en daar had Ajax genoeg aan om de titel in de Shell jeugdcompetitie voor zich op te eisen. Voor het eerst sinds 1998 toen Herman Borman met zijn Ajax A1-elftal kampioen werd, stond het hoogste jeugdelftal weer op het hoogste schavot.

,,Dit is toch fantastisch", vond Danny Blind, die zijn eerste prijs als trainer in de wacht sleepte. ,,Vooral omdat je bij je directe concurrent kampioen wordt. We zijn van laag gekomen, maar dit is een hele goede groep, waarin drie of vier uitschieters zitten."

Opeens kreeg de trainer het moeilijk en moest hij vechten tegen zijn tranen. Dat had alles te maken met zijn Finse speler Jussi Kujala, die vandaag reserve was. ,,Ik vind het heel erg voor Jussi. Omdat ik wilde spelen met het team dat dinsdag in de beker van dit Vitesse won, zat hij op de bank. Hij was namelijk die bekerwedstrijd geschorst. Om hem teleur te stellen, doet pijn", aldus de zeer geëmotioneerde trainer.

De gedelegeerde van de KNVB had zich ondertussen naar de middencirkel begeven met de schaal en de medailles voor de Ajax-talenten. ,,Nu ik over het veld naar deze plaats ben gelopen, begrijp ik waarom het geen goede wedstrijd was", sprak hij. ,,Het heeft jullie bloed, zweet en tranen gekost, maar jullie zijn wel kampioen. Ik wil jullie allemaal naar voren hebben. De aanvoerder...", waarna Nigel de Jong naar voren stapte. ,,...als laatste." Gejoel was de aanvoerders deel.

,,Dit gevoel is niet te omschrijven", zocht de dolgelukkige aanvoerder naar woorden. ,,We waren de underdog van de competitie, omdat we zo'n jong team hebben. Het vrat aan me dat ik de wedstrijd niet uit kon spelen. Vijf seconden kon ik zitten in de dug-out, toen moest ik al weer staan van de spanning. Zeker op het laatst werd het een beetje benauwd. Omdat wij op de 0-0 voetbalden, werden we steeds verder naar achter gedrukt."

Voor De Jong is het niet zijn eerste kampioenschap. ,,Even nadenken hoor", peinste een van de steunpilaren van dit jonge team. ,,Dit is volgens mij het vijfde kampioenschap in mijn korte carrière. We konden dit jaar kampioen worden, omdat we een goed collectief hebben. We groeiden steeds meer naar elkaar toe."

Wesley Sneijder is het met zijn aanvoerder eens. ,,We zijn een goed team en dat hebben we laten zien. Na de winterstop groeide het vertrouwen en dat zag je ook op het veld terug. Ik ben uiteraard zeer tevreden over dit seizoen. Wat er volgend jaar gaat gebeuren weet ik nog niet. Ik heb nog geen gesprek gehad. Ik ben dan wel erg jong, zeventien jaar, maar ik denk dat de kans aanwezig is dat ik bij de A-selectie kom. Het zou voor mij een erg goede motivatie zijn om met die jongens te trainen."