Ajax beseft te laat wat gebeuren moet in Ramat Gan

Ajax heeft dinsdagavond het verschil niet kunnen maken met Maccabi Tel-Aviv. De Amsterdammers moesten gelijkspelen om in elk geval een ruime voorsprong te behouden op de Israëlische formatie in de strijd om Europees overwinteren. Maar de ploeg maakte pas in de slotfase na de aansluitingstreffer van Daniël de Ridder aanspraak op een punt. Verliezen van Juventus was niet leuk, de nederlaag tegen Bayern München kwam hard aan, maar dat Ajax in Ramat Gan met 2-1 verloor, moet voor de jonge ploeg en trainer Ronald Koeman ontluisterend zijn. ,,Wij zijn zeer teleurgesteld", aldus de aangeslagen maar rustige trainer na afloop.

Pas in de slotfase leek Ajax te beseffen wat er moest gebeuren om Maccabi Tel-Aviv op de knieën te krijgen en zichzelf in de wedstrijd te spelen. Nadat de ploeg op een 2-0 achterstand was gezet na twee defensief zwakke momenten, kon Ajax strijd leveren, aanzetten en snel aanvalsspel spelen. En na de aansluitingstreffer van uitgerekend Daniël de Ridder die de taal van het land vloeiend spreekt, leek er zowaar nog per ongeluk een punt in te zitten. Maar het zou verbazingwekkend zijn geweest als het was gelukt. Daarvoor ging er namelijk veel te veel mis.

Dat op de ochtend van aankomst op de luchthaven van Tel-Aviv een zelfmoordaanslag was, maakte het voor de Ajacieden niet eenvoudig om zich te kunnen focussen op de vierde UEFA Champions-Leaguewedstrijd in Ramat Gan, een dorp ten oosten van de grote stad. Gespeeld moest er worden, de UEFA en de overheidsinstanties garandeerden de veiligheid.

In vergelijking met het team dat in Amsterdam Maccabi Tel-Aviv met 3-0 versloeg, koos Koeman in Israël voor drie andere spelers. Maarten Stekelenburg verving de ernstig geblesseerde Bogdan Lobont en Zdenek Grygera moest de plaats innemen van de in Tel-Aviv afgehaakte Maxwell (liesklachten). Voorin was Rosales de vervanger van Sonck als rechtsbuiten. Zijn collega Nir Klinger - die volgens de geluiden na de matige resultaten van de afgelopen tijd moet vrezen voor zijn baan - had inderdaad, zoals Koeman al van te voren wist, zijn opstelling op meer punten aangepast. Bruno Reis, John Pantsil, Yehoshua Nagar en Emile Mbamba waren in Amsterdam nog bij de eerste elf. Nu zaten ze slechts op de bank. Hun vervangers moesten het gelijk van Klinger bewijzen.

Dat deden ze aanvankelijk niet overtuigend, maar Maccabi Tel-Aviv leek nog wat, omdat Ajax een stuk minder was dan twee weken terug in Amsterdam. Het leek wel of de warmte en de angst toch in de benen was geslagen na een lange hete wedstrijddag die tot kwart voor tien duurde voordat het duel begon. Johnny Heitinga en Nigel de Jong schoven elkaar op de eigen helft wat balletjes toe, maar de creativiteit en het tempo ontbraken bij de Amsterdammers om de twee verdedigende linies van vier van Maccabi te slechten. ,,Ik geloof absoluut niet dat er angst in het team was. De gebeurtenissen die hier hebben plaatsgevonden zijn niet van invloed geweest op het spel", aldus Koeman. ,,Wij hadden voetballend niet de kwaliteiten van twee weken terug. Wij verloren simpele ballen, het team is niet zo zeker van zichzelf. Ik heb bewust gekozen voor een verdedigende middenvelder. Maar er was te weinig ondersteuning op het middenveld. Er moest meer vanuit Pienaar en Sneijder komen naar Van der Vaart toe. Toch was er niets aan de hand, maar dan moet je wel de nul houden. Zoals er bij de eerste tegengoal werd verdedigd kan en mag niet. Maar het blijkt dat we daar nog altijd kwestbaar zijn."

In de tiende minuut kwamen de Amsterdammers nog goed weg toen Dego na een corner op de paal kopte. In plaats van wakker te schrikken, volhardde Ajax in fantasieloos spel. Te weinig gingen de spelers op zoek naar individuele acties. Het balbezit in de eerste helft was dan wel met 66 procent in Amsterdams voordeel, maar veel schoot de ploeg van Ronald Koeman daar niet mee op. Met één schot op doel en wat lauwe, bijna risicoloze aanvallen die zelfs in laag tempo nog strandden, viel er niet veel te genieten van de jonge Nederlandse ploeg.

Wie dacht dat Ajax in de tweede helft anders uit de kleedkamer zou komen, kreeg helaas geen gelijk. In acht minuten tijd nam Maccabi Tel-Aviv afstand van de Amsterdammers. Twee keer profiteerde de thuisploeg van onachtzaamheid in het centrum van de defensie, twee keer was het Barukh Dego die foutjes genadeloos afstrafte. Bij het eerste doelpunt ging Heitinga niet voldoende het kopduel aan met Addo waardoor Dego de score kon openen en bij de tweede goal schoot hij te zacht terug op Stekelenburg die bij het wegschieten prompt in plaats van naar de zijkant uitverdedigde tegen Dego aanschoot en de bal in de verre hoek zag verdwijnen, 2-0.

Na de wissels knapte het spel van Ajax iets op. Nourdin Boukhari verving Nicolae Mitea, Wesley Sonck kwam in het spel voor Steven Pienaar en Daniël de Ridder verving Anthony Obodai. Ajax drong aan, scoorde dus de 2-1 en de kleine kansjes voor Wesley Sneijder en Rafael van der Vaart kregen net dat geluk niet mee om met een punt weg te komen. ,,De 2-1 kwam iets te laat", treurde Koeman na. ,,Ik ben erg teleurgesteld over hoe we hebben gespeeld. Maar er is een positief ding en dat is het onderlinge resultaat dat nog in ons voordeel uitvalt. Maar we hadden meer verwacht vandaag. Misschien kunnen we tegen Juventus thuis iets doen nu ze geplaatst zijn"

De vraag kwam natuurlijk weer hoe Koeman het kan ombuigen. ,,Het is duidelijk dat te veel spelers onder hun niveau speelden. Maar er kan zo weer een moment komen dat het omslaat. Maar daar heb je wel goede wedstrijden en een goed resultaat voor nodig."