Ajax besluit Europees voetbaljaar met gelijkspel tegen Arsenal

Ajax besluit Europees voetbaljaar met gelijkspel tegen Arsenal

Ajax heeft het Champions Leaguejaar 2005 afgesloten met een doelpuntloos gelijkspel tegen Arsenal. Op het sfeervolle Highbury zag trainer Danny Blind zijn elftal vooral als collectief prima presteren. Omdat de grootste kansen voor de thuisploeg waren, kwamen de Ajacieden uiteindelijk goed weg met de 0-0.

Ajax schoot tegen The Gunners sterk uit de startblokken. Met Thomas Vermaelen in de Amsterdamse basisopstelling en Hedwiges Maduro als rechtshalf, werd de thuisploeg brutaal in de verdediging gedrukt. Echt grote kansen leverde het niet op voor de ploeg van Danny Blind. Sterker: de Londenaren vochten zich op inzet en op pure individuele klasse al snel beter in de wedstrijd. Dat Zdenek Grygera en Hedwiges Maduro (uit de wedstrijd geschopt door de meedogenloze Aleksandr Hleb) al binnen een halfuur moesten worden vervangen, kon daar niet los van worden gezien. De Tsjech Grygera liep al na enkele minuten een hersenschudding op. Maduro kon niet verder vanwege een pijnlijke enkel.

De soms wat eenzaam ogende Arsenal-spits Thiery Henry werd gesecondeerd door een batterij strijdlustige middenvelders. José Antonio Reyes en Quincy Owusu-Abeyie konden hun aanvallen vaak ver doorzetten. Ajax kwam goed weg toen Mathieu Flamini een corner van Owusu-Abeyie - op een meter voor Maarten Stekelenburg - niet onder controle kreeg. Niet veel later verspeelde de uitglijdende (maar verder zeer sterk spelende) Thomas Vermaelen de bal ongelukkig aan de scherp staande Owusu-Abeyie. De international van Jong Oranje werkte de bal vervolgens slordig langs het doel van Stekelenburg. Ook Reyes liet de kans op de openingstreffer aan zich voorbij gaan. De kwikzilveren Spanjaard reageerde in de rebound alert op een gepareerde inzet van Owusu-Abeyie.

Een handvol tellen nadat Wesley Sneijder net tekort kwam om prima voorbereidend werk van Trabelsi af te ronden, veroorzaakte Tomás Galásek een penalty. De Tsjech probeerde de bal weg te glijden voor de voeten van Reyes, maar kon niet voorkomen dat de Spanjaard over zijn uitgestoken been viel. Tot opluchting van alle Ajacieden, vooral de fel meelevende supporters in het uitvak op de South Stand, werkte Henry de strafschop op slag van rust naast het Ajax-doel.

Na de pauze verzandde de wedstrijd bij vlagen in een tactisch steekspel. Namens de gasten waren Wesley Sneijder (de middenvelder schoot zijn vrije trap over) en Nigel de Jong dicht bij de openingstreffer. De Jong - in het veld gekomen voor de ongelukkige Maduro - zag zijn fraaie inzet net naast het doel van Almunia verdwijnen. Invaller Robin van Persie kruidde het tweede bedrijf met enkele oogstrelende solo's. De oud-Feyenoorder was tien minuten voor tijd het dichtst bij een treffer. Na een dribbel door de Ajax-defensie liep de buitenspeler en Oranje-international zich uiteindelijk toch vast.

,,Ajax heeft een goede teamprestatie geleverd'', blikte Blind tijdens de persconferentie terug. ,,De organisatie stond goed en de juiste spirit was aanwezig. Wel dwongen we te weinig af. Tot de zestien ging het aardig tot goed. Daarna ontbrak het ons aan kracht en raffinement om meer te kunnen doen. Over het hele optreden kan ik tevreden zijn. We durfden als team te spelen en hebben gestreden van de eerste tot de laatste minuut.''

De trainer toonde zich naderhand nog teleurgesteld over de beslissing van De Jong om niet bij te tekenen. ,,We hadden Nigel graag behouden voor Ajax. De club heeft hem zelf opgeleid; hij is een echte Ajacied, een speler die nog veel progressie kan en zal boeken. Bij Ajax had hij uit kunnen groeien tot een meer dragende speler. We hebben zijn keuze te respecteren. We vinden het jammer, maar moeten door.''

Wat betreft een vervolg: zondag treedt Ajax in Arnhem aan tegen Vitesse. Als de Champions League in 2006 wordt vervolgd zijn de Amsterdammers 'gewoon' weer van de partij.