Ajax blijft dankzij sterke mentaliteit aan leiding

Ajax leverde zondagmiddag een geweldige prestatie door bij FC Groningen met 1-3 te winnen. Dat de Amsterdamse ploeg drie punten mee naar huis nam, was zeker knap omdat de hele selectie de nacht ervoor twee uur op straat doorbracht vanwege brand. Maar iedereen wilde voetballen. En dat liet de ploeg in de tweede helft merken toen de 1-1 tussenstand werd omgebogen in een duidelijke zege. Door de winst blijft Ajax koploper in de Holland Casino Eredivisie.

De voorbereiding op het duel tegen FC Groningen was verre van ideaal. Woensdag moesten de Ajacieden al diep gaan in het UEFA Champions-Leagueduel tegen Club Brugge. Vervolgens had de ploeg slechts een paar dagen om zich voor te bereiden op de lastige uitwedstrijd in de Eredivisie. Gekozen was om zaterdag in alle rust naar Drente af te reizen. Daar was een hotel geboekt zodat de spelers zondag niet al te lang in de bus hoefden te zitten naar het hoge noorden. Het uitbranden van de spelersbus gooide de voorbereiding echter volledig in de war. Midden in de nacht stonden de Ajacieden op het parkeerterrein van het hotel. Ronald Koeman sprak er na afloop kort over: ,,Veel wil ik er niet over zeggen. Het was een hectisch dagje dat vroeger begon dan gepland. Ik heb bij de wedstrijdbespreking gevraagd of er iemand niet in staat was om te spelen. Fysiek of mentaal. Maar iedereen kon spelen."

Ajax toog dus naar Groningen en speelde een rommelige eerste helft. De ploeg wist zich aanvankelijk geen raad met de Groninger verdedigers, die met vijf man op lijn de driemansvoorhoede (Sonck, Ibrahimovic, Soetaers) opwachtten. De thuisploeg zelf was vooral zeer gevaarlijk bij de spelhervattingen. Met de boomlange Regillio Vrede als bliksemafleider was het in de 21ste minuut raak toen Arvid Smit na een corner de bal achter Lobont werkte.

Ajax stond op achterstand, maar was allerminst van plan zich daar bij neer te leggen. Nadat Rafael van der Vaart het in de 28ste minuut enigszins aan de stok had gekregen met Paul Matthijs, ging de aanval evengoed verder en scoorde Zlatan Ibrahimovic op fraaie wijze de gelijkmaker. Het incidentje bleef onbestraft en het had Van der Vaart wel de spirit gegeven. Gedreven zocht hij zijn weg naar het doel van Roy Beukenkamp en was daarin bijna succesvol. Nog in dezelfde minuut als de gelijkmaker, had de aanvoerder met wat meer fortuin de 1-2 kunnen maken.

Het was wat de Amsterdammers nodig hadden, want daarna kreeg de ploeg meer grip op het spel en won Ajax de slag op het middenveld. Met splijtende passes probeerde Pasanen van achteruit zijn collega's voorin te vinden. De Fin slaagde daarin, de voortzetting van de voorhoedespelers was echter nog niet tot in de puntjes verzorgd.

Met een serie corners, wat de aanvallende intenties van beide teams aangaf, bleef het spannend in Groningen. Tot een aantal malen toe moest Lobont de bal over zijn doel tikken, maar tot de rust bleef het bij 1-1. ,,We kenden geen goed begin", constateerde Koeman. ,,We hadden moeite met de hoge ballen. Net voor onze gelijkmaker hing Matthijs 25 meter lang om de nek van Van der Vaart, die hem meesleepte. Van der Vaart rukte zich los. Dan is het nog maar de vraag wat de vierde official zegt, maar ik vind het terecht dat het doelpunt van Ibrahimovic werd goedgekeurd."

In de tweede helft pakte het mentaal sterke Ajax de handschoen op. Groningen bleef met de opportunische uitvallen en hoekschoppen gevaarlijk. ,,Maar onze mensen voorin deden het heel goed", complimenteeerde Koeman zijn pupillen. Toch duurde het nog lang voordat de voorhoedespelers het verschil in doelpunten konden uitdrukken.

Koeman bracht Nicolae Mitea in, om zijn team van extra aanvallende impulsen te voorzien. De jonge Roemeen moest met zijn dribbelacties aan de linkerkant voor dreiging zorgen en stond bijna op de goede plaats toen een hard schot van Ibrahimovic nog maar net door Beukenkamp gekeerd kon worden. Bijna, want Mitea stond buitenspel.

Met minder dan tien minuten op de klok kwam de fantastisch spelende Ibrahimovic aan de rechterkant door. Hij zette voor op Wesley Sonck, die wegdraaide van Vrede en met een prachtig hoog schot Beukenkamp verschalkte: 1-2.

FC Groningen zette aan voor een slotoffensief, en gaf daarbij veel ruimte weg in de eigen achterhoede. Nicolae Mitea, ongeveer twintig minuten in het veld als vervanger voor Tom Soetaers, besliste met zijn eerste officiƫle Ajax-doelpunt op assist van Hatem Trabelsi het duel, 1-3. Exact dezelfde uitslag als vorig jaar. Maar verder was niets hetzelfde. Van de nacht ervoor, tot het laatste fluitsignaal; niets was zoals toen. ,,Ik ben heel tevreden", deelde Koeman na afloop mee. ,,Zeker gezien alles wat er is gebeurd."