Ajax blijft met zege op AZ volop in de race voor play-offs

Ajax blijft met zege op AZ volop in de race voor play-offs

Na de welkome overwinning (1-0) op AZ wacht de Ajacieden nog twee finales in de strijd om een plek in de play-offs. Nourdin Boukhari tekende tegen de Alkmaarders na een halfuur spelen voor de winnende treffer. Ajax behoudt daarmee uitstekende perspectieven op deelname aan het hopelijk smakelijke seizoenstoetje.

Ajax tegen AZ is Amsterdam tegen Alkmaar; de wedstrijd tussen de trainers Danny Blind en Louis van Gaal. Ajax - AZ (en omgekeerd) is sinds de laatste jaren ook nadrukkelijk een duel tussen Ajacieden en oud-Ajacieden. Met Henk Timmer, Tim de Cler, Denny Landzaat, Shota Arveladze, (invaller) Pius Ikedia en coach Louis van Gaal was het contingent Alkmaarders met een Ajax-verleden aanzienlijk te noemen. Voor Kenneth Perez (volgend seizoen Ajacied) en oud-AZ´er Olaf Lindenbergh had Ajax - AZ ook al een bijzondere lading.

AZ-trainer Van Gaal werd op grootse wijze welkom geheten in het stadion van ‘zijn club’ (zoals de oud-Ajacied het zelf recent nog verwoordde) Ajax. Vooral de supporters uit vak 410 toonden hun respect voor de oefenmeester waarmee de Amsterdamse club midden jaren negentig fantastische resultaten boekte. Alle onder Louis van Gaal behaalde hoofdprijzen stonden prachtig afgebeeld op het gigantische spandoek dat kort voor de aftrap over het supportersvak werd uitgerold. ,,Ik ben blij met zo’n ontvangst'', toonde Van Gaal zich naderhand onder de indruk van het opvallende eerbetoon. ,,Weinig tegenstanders worden toegejuicht in de ArenA. Dit is een teken van waardering.''

Aan Ajax-kant startte Robbert Schilder als linksback, terwijl de rentree vierende John Heitinga in het hart van de verdediging begon. Hedwiges Maduro begon weer eens als centrale middenvelder, waardoor Lindenbergh genoegen moest nemen met een plek op de bank. Tomás Galásek werd vooraf gehuldigd voor zijn 150ste Eredivisiewedstrijd als Ajacied. De Tsjech speelde zijn jubileumwedstrijd twee weken terug tegen NAC.
Sinds Heitinga een gekneusde nier opliep in het thuisduel tegen Internazionale op 22 februari, was de verdediger veroordeeld tot toekijken. Ajax-trainer Danny Blind toonde zich terecht tevreden over de rentreewedstrijd van zijn pupil. Zonder in de tussentijd ook maar een wedstrijd in Jong Ajax te hebben gespeeld, draaide de international direct negentig minuten op volle kracht mee.

Nicolae Mitea was aanzienlijk langer uit de running en werd tegen AZ rustiger gebracht. De kwikzilverachtige Roemeen pakte in de blessuretijd nog een speelminuutje mee. Sinds 31 juli 2005 (Ajax - Boca Juniors, Amsterdam Tournament) was Mitea zoet met zijn knieblessure. De minuut tegen de Alkmaarders was ook een morele opsteker voor de aanvaller, die een lang en lastig revalidatietraject definitief afsloot.

Na een halfuur spelen opende Nourdin Boukhari de score. De aanval over rechts werd opgezet door Hatem Trabelsi. De Tunesiër passte in op Mauro Rosales, waarna Boukhari de bal in de voeten kreeg gespeeld. Oog in oog met AZ-doelman Henk Timmer drukte de middenvelder doeltreffend af: 1-0.

Ajax had grote delen van de eerste helft het betere van het spel. Curieus genoeg waren de grootste kansen in het eerste bedrijf voor de Alkmaarders. Prima ingrijpen van doelman Maarten Stekelenburg voorkwam tegentreffers. Joris Mathijsen (kopbal, naast), Arveladze (inzet zijnet) en toekomstig Ajacied Kenneth Perez (vrije trap) misten allen de vereiste precisie. Namens de thuisploeg opende Tomás Galásek het duel met een vliegend schot, dat net naast het doel verdween.

,,De kansjes om het duel voortijdig in het slot te gooien, hebben we zeker gehad'', gaf Blind zijn visie op het spannende duel. Na rust drongen de Alkmaarders nadrukkelijker aan. Al ontbeerde AZ op de beslissende momenten simpelweg het geluk om een goal te scoren. Dat geluk had Ajax. Zeker nadat Arveladze zijn ploegmaat Perez na een individuele actie fraai in stelling had gebracht, waarna de Deen de bal op paal werkte. Via de doelpaal belandde de bal alsnog recht in de handen van Stekelenburg, uitblinker aan Ajax-kant. De sluitpost had verder alleen geen antwoord op een inzet van invaller Haris Medunjanin. Koud in het veld werkte het talent de bal snoeihard op de lat. Luttele minuten eerder was Ajacied Babel er aan de overzijde van het speelveld ook al in geslaagd de lat te raken.

,,Als we hier ooit hadden kunnen winnen, was het vandaag geweest'', aldus Van Gaal in zijn terugblik. ,,AZ heeft het spel gemaakt en best redelijk gespeeld. We hebben de kansen gecreëerd, maar niet benut. Al stond er natuurlijk ook een heel goede keeper.''
Het compliment voor Stekelenburg was terecht. De Ajax-keeper werd tot Ajacied van de wedstrijd gekroond. Al stelde ook de uitstekende Thomas Vermaelen zich nadrukkelijk kandidaat voor die eretitel. Met een aantal cruciale ingrepen hield de keeper zijn ploeg zeker in de tweede helft prima op de been. Maduro, Heitinga, Boukhari en Huntelaar waren het dichtst in de buurt van een tweede treffer. Timmer redde fraai (met de vingertoppen) op een inzet van Maduro. Boukhari en Huntelaar liepen elkaar bij de grootste kans hinderlijk voor de voeten.

Omdat Stekelenburg de nul hield, vergaarde Ajax drie kostbare punten in de strijd om deelname aan de play-offs. Blind: ,,In deze fase van de competitie ben ik gelukkig met de drie punten. Er komen nog twee finales aan.'' De komende week moeten beslissende slagen worden geleverd in de play-offrace. Woensdag spelen de Ajacieden thuis tegen Vitesse. De zondag daarop wacht het uitduel tegen RKC Waalwijk. In de jacht op een deelnamebewijs aan de voorrondes van de Champions League kunnen de Amsterdammers alle hulp gebruiken. Hulp van het eigen publiek en van de (tegen AZ toch al niet ongewillige) voetbalgoden.

,,Voor ons stond vandaag vooral prestige op het spel, voor Ajax was dit resultaat broodnodig'', schetste Van Gaal de voor beide clubs nogal uiteenlopende perspectieven. ,,Ik denk dat iedereen wel heeft gezien dat we er alles aan hebben gedaan om te winnen.''

Bekijk ook het fotoverslag van Ajax - AZ