Ajax blijft weer overeind tegen Europese gigant

Tegen Arsenal zou er toch wel eens een eind komen aan de reeks van goede resultaten van Ajax? De miljoenenformatie uit Londen was zwaar favoriet om de Ajax-jonkies de eerste nederlaag in de tweede ronde van de Champions League toe te brengen. En ondanks het feit dat Arsenal na vier minuten al een voorsprong nam, sleepte de ploeg van Ronald Koeman een gelijkspel uit het vuur: 1-1.

Het spel van Steven Pienaar was illustratief voor de manier waarop Ajax dit seizoen presteert op het hoogste Europese platform. De Zuid-Afrikaan moest op het middenveld de slag aangaan met Patrick Vieira, de geweldige centrale middenvelder van Arsenal en het Franse nationale elftal. Vieira is zowel qua reputatie als qua fysiek groter dan de jonge Pienaar. Maar het applaus van de tribunes, toen hij in de extra tijd gewisseld werd, was voor Steven Pienaar. ,,Je hebt een grote toekomst voor je´´, complimenteerde Vieira zijn jonge tegenstrever toen beide teams na het boeiende duel van het veld gingen. ,,Ik heb genoten van Pienaar´´, zei Koeman na afloop. ,,En ik geniet al een hele tijd van hem. Hij was de beste aan onze kant.´´

Een andere uitblinker bij Ajax was Nigel de Jong. De Amsterdammer maakte zijn eerste goal voor Ajax 1 en had daar geen beter moment voor kunnen uitkiezen. Nadat Ajax in de openingsfase was overlopen door de thuisploeg, richtten de Ajacieden zich op. De Jong liet zien dat brutale mensen de halve wereld hebben. Na een pass van Tomas Galasek kreeg De Jong de bal en spoedde hij zich richting het doel van de tegenstander. Waar de meesten een voorzet verwachtten schoot De Jong de bal pardoes achter Seaman en zorgde daarmee voor de gelijkmaker. En buiten het feit dat hij Ajax aan een punt hielp, was Nigel de Jong met name in de tweede helft ervoor verantwoordelijk dat de getructe Pires aan banden werd gelegd.

Het zag er aanvankelijk niet naar uit dat Ajax het Arsenal op wat voor een manier dan ook lastig kon maken. Direct na de aftrap spoedden de Londenaren zich richting het doel van Bogdan Lobont. Uit de eerste aanvalsopzet kreeg Arsenal twee achtereenvolgende corners. Bergkamp, Pires en Henry namen Lobont onder vuur. En na slechts vier minuten was het al raak. Ajax leed balverlies en Arsenal schakelde vliegensvlug om. Dennis Bergkamp maakte zich mooi vrij en zag de linkerkant van Ajax volledig open liggen. De razendsnelle Wiltord kwam mee en kon uit de gevoelvolle pass van Bergkamp gemakkelijk de 1-0 intikken.

,,Dan ben je wel even bang dat het een afstraffing wordt´´, zei Ronald Koeman. ,,Maar na vijftien minuten kreeg ik weer een beetje hoop,´´ Toen kreeg Ajax ook via Andy van der Meyde, die voorin aan Zlatan gekoppeld was, de eerste (kleine) kans. ,,En dan maakt Nigel die fantastische goal´´, analyseerde Koeman. ,,Ik denk dat we het daarna goed deden.´´

En Koeman was nog niet eens helemaal tevreden, ondanks het gunstige resultaat. ,,Ik vond ons in balbezit niet goed´´, zei de trainer. ,,Er had anders misschien nog wel meer ingezeten. Dat we na twee lastige uitwedstrijden al zoveel punten hebben, is mooi, dat hadden we van tevoren niet gedacht. De mentaliteit in het elftal is goed. En toch zijn we na dit resultaat nog niet eens tevreden. Zo gaat dat nou eenmaal in het voetbal.´´

Vooraf had Koeman de verdedigingslinie van Arsenal, voor deze keer met Pascal Cygan voor de geblesseerde veteraan Keown, bestempeld als de minst sterke van de ploeg. Maar toch kreeg Ajax veel minder kansen dan de thuisclub. Naarmate de wedstrijd vorderde, werd de afstand tussen Zlatan en de rest van zijn team steeds groter. De Zweedse spits moest zich steeds verder laten terugzakken om aan de bal te komen, en zijn doorgaans succesvolle bewegingen leverden woensdagavond weinig rendement op. Tien minuten voor het einde moest Zlatan dan ook plaatsmaken voor Nourdin Boukhari, waardoor Ajax feitelijk zonder centrumspits kwam te spelen. Boukhari had zich onsterfelijk kunnen maken toen hij vlak voor tijd na een voorzet van Andy van der Meyde alleen voor keeper Stuart Taylor, die na de rust Seaman verving omdat die last had van een heupblessure, opdook. Boukhari kreeg de bal echter niet lekker mee en de kans ging verloren.

Arsenal drong aan in de tweede helft, maar leek langzamerhand niet meer in de eigen kansen te gaan geloven. Dennis Bergkamp, die felle duels uitvocht met zijn directe tegenstander Galasek, raakte halverwege de tweede helft nog wel de paal, nadat hij uit een schitterende draai ineens op doel schoot. In de slotfase probeerde Arsenal-coach Arsene Wenger het nog met spits Jeffers voor middenvelder Gilberto en Kanu voor Bergkamp, maar echt grote kansen voor Arsenal leverde dat niet op. Dat was ook de verdienste van Ajax, en met name van de defensie, die na het moeilijke begin stond als een huis. ,,Als Arsenal van achter uit probeerde op te bouwen, ging het verdedigend bij ons wel goed´´, vond Koeman.

De grootste kansen van Arsenal kwamen feitelijk voort uit kleine foutjes bij Ajax. Eenmaal liet Lobont een ogenschijnlijk makkelijk te stoppen bal uit zijn handen vallen, waardoor het bijna nog een doelpunt werd. En eenmaal was een communicatiefout tussen Lobont en Jelle van Damme, die na 75 minuten vervangen werd door Richard Witschge, er de oorzaak van dat de Belg bijna zijn eigen doelman passeerde. Lobont was wel paraat bij grote mogelijkheden voor Henry, Pires en Wiltord.

Met Yakubu in het veld voor Pienaar in de extra tijd haalde Ajax weer een punt in een zware uitwedstrijd. De ploeg gaat met Arsenal en Valencia, dat woensdag Roma versloeg, aan de leiding in de poule. Binnenkort gaan beide ploegen op herhaling, dan in Amsterdam. Koeman wilde nog niet te veel vooruitkijken naar dat duel. Ook wees de trainer de suggestie van de hand dat Arsenal zijn team onderschat zou hebben. ,,Het was vandaag niet de eerste keer dat we een goed resultaat hebben neergezet in de Champions League.´´ Maar wie in Engeland Steven Pienaar voor het duel nog niet kende, is nu een gewaarschuwd mens. De Amsterdamse jonkies zijn niet van plan het Europese voetbaltoneel zonder slag of stoot te verlaten.