'Ajax continu zichtbaar in China'

'Ajax continu zichtbaar in China'

Eigenlijk zou Ajax deze week in China zitten. Een wedstrijd tegen AC Milan in hoofdstad Beijing zou het slotstuk van het kampioensjaar moeten vormen. Doordat de promotor de organisatie van de wedstrijd uiteindelijk niet rond kreeg werd de trip afgelast. Het verandert echter niets aan de plannen die Ajax met het Aziatische land heeft. Directeur marketing Edwin van der Sar vertelt.

Een mini-poppetje van Sir Alex Ferguson siert het bureau van zijn kantoor in de Amsterdam ArenA. Samen met de afzwaaiende manager van Manchester United is Van der Sar de afgelopen jaren meerdere keren in Azië geweest. Gezien de immense populariteit van de Engelse kampioen in Azië zijn dergelijke trips commercieel aantrekkelijk, zo weet hij als geen ander. De voetbalgekke bevolking is fan van de Premier League, maar zeker ook van Ajax. De Amsterdamse jeugdopleiding is er wereldberoemd. Die bevestiging kreeg Van der Sar opnieuw toen hij begin deze maand in China was voor de lancering van Football Dream. ,,Ze willen alles over de ‘Ajax Academy’ weten. We hebben in de afgelopen tientallen jaren echt een naam opgebouwd. En mede dankzij de vele Ajax-iconen die inmiddels in de opleiding werken is de wereldwijde uitstraling groot.”

Mede daarom was de teleurstelling over het niet doorgaan van de trip van Ajax groot. ,,Het voelde voor mij als directeur min of meer hetzelfde als toen we afgelopen seizoen in de UEFA Europa League werden uitgeschakeld door Steaua Boekarest. We hadden met elkaar een mooi plan bedacht voor de mogelijke thuiswedstrijd tegen Chelsea, maar dat kon na die teleurstellende uitschakeling de prullenbak in. Datzelfde gold nu ook voor de China-trip waar we met elkaar hard aan hebben gewerkt. Zowel voor Ajax als onze hoofdsponsor Aegon en adidas was dit een interessante trip geweest. Het is jammer dat de promotor de wedstrijd tegen AC Milan uiteindelijk niet kon rondkrijgen.”

Edwin van der Sar, Ronald de Boer en Aron Winter op de foto met een aantal deelnemers van Football Dream in Beijing. Edwin van der Sar, Ronald de Boer en Aron Winter op de foto met een aantal deelnemers van Football Dream in Beijing.

Het duel met Milan zou onderdeel uitmaken van een soort drietrapsraket. Eerder deze maand was Van der Sar samen met Ronald de Boer en Aron Winter in China voor de lancering van Football Dream. De grootschalig opgezette talentenjacht wordt wekenlang op zaterdagavond prime time op de Chinese televisie uitgezonden. Zowel Ajax als Everton hebben een aantal stageplaatsen beschikbaar gesteld voor de beste voetballers die het programma voortbrengt. ,,Deze zomer krijgen we 16 Chinese jeugdspelers op bezoek. Ze trainen op de Toekomst en zullen ook nodige van Amsterdam gaan zien. Al hun bevindingen in Nederland zullen vervolgens op de Chinese tv worden uitgezonden. Omgekeerd zijn Ronald en Aron ook bij een aantal deelnemers thuis geweest om te zien hoe men daar leeft. In het programma gaat het uiteindelijk ook om kennisoverdracht.”

De reden dat China zo groot op deze talentenjacht inzet is het ontbreken van voetbalsucces in eigen land. ,,Het is ze een doorn in het oog dat ze in de internationale voetbalwereld geen rol betekenis spelen. De ministeries van Sport en Educatie willen met projecten als Football Dream de ontwikkeling van het voetbal een impuls geven. Ze willen laten zien dat je als voetballer ook een mooie toekomst kan hebben. Voor ons is het een mooie kans om Ajax als opleidingsinstituut neer te zetten.”

Van der Sar erkent dat het lastig is om de voetbalsport in China eenzelfde prioriteit als in Nederland te geven. ,,In een land waar gezinnen slechts één kind hebben kijken ze toch sneller naar de combinatie van een studie met een andere sport. Om die reden laten we ook altijd zien dat jeugdspelers bij Ajax naast een voetbalopleiding ook een schoolopleiding volgen. Natuurlijk willen we bij Ajax goede voetballers, maar we willen ook goede studenten zodat ze een goede plek in de maatschappij kunnen innemen als die voetbalcarrière er uiteindelijk niet van komt. Dat proberen we onder meer via het programma Football Dream over te brengen. Binnen de jeugdopleiding draait het om voetbal, studie en de begeleiding eromheen. Kijk bijvoorbeeld naar Viktor Fischer. Hij kwam enkele jaren geleden op jonge leeftijd vanuit het buitenland naar Ajax en werd vervolgens in een gastgezin opgenomen. Hij hoeft zich nergens zorgen om te maken. Dat geeft zijn ouders ook een fijn gevoel.”

Net als de beoogde trip naar China en het programma Football Dream maakt ook de aanwezigheid van de Aegon Ajax All Stars in Hong Kong onderdeel uit van de Ajax-promotie in Azië. Een team met onder anderen Jari Litmanen neemt dit weekend deel aan een internationaal Masterstoernooi. ,,Het is mooi dat we op allerlei verschillende manieren Ajax-iconen kunnen inzetten. Daardoor blijven we continu zichtbaar in China.” In het verlengde daarvan hebben Ajax en Van der Sar onlangs ook een eigen Weibo-account geactiveerd. Op de Chinese variant van Twitter posten Ajax (300.000 volgers) en Van der Sar (150.000) geregeld berichten. In combinatie met de Chinese Ajax-website, videoplatform Qiyi (Chinese YouTube) en Ajax TV international heeft Ajax meerdere mediakanalen in China tot zijn beschikking. Van der Sar: ,,Natuurlijk zitten we hier heel ver weg, maar op deze manier houden we toch enigszins contact met onze achterban daar. En als we eind volgend seizoen wellicht alsnog naar China gaan kunnen we de fans eenvoudig activeren als er bijvoorbeeld een open training in hun stad is. Als ze daar dan vervolgens naartoe komen zijn ze fan voor het leven.”

Tekst: Ajax.nl/Daan Germans
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst (boven) en Football Dream