Ajax doet goede zaken in Groningen

Op voorhand kon Ajax zondag drie punten inlopen op PSV en drie punten uitlopen op Feyenoord. Dan moest er wel gewonnen worden in Groningen. In de tweede helft in het Oosterparkstadion lukte dat. Wesley Sneijder opende de score, en Nicolae Mitea en Ryan Babel vergrootten de marge. De laatste luisterde zijn achttiende verjaardag op met twee doelpunten, waardoor Ajax verdiend met 4-0 won.

Op het moment dat Ajax begon aan de wedstrijd, wist het natuurlijk dat PSV drie punten had verloren tegen Roda JC de avond ervoor. Feyenoord, dat zondag om half één aftrapte tegen ADO Den Haag, verloor eveneens. Ajax kon als nummer drie in de competitie dus goede zaken doen op de laatste speeldag van het jaar: door te winnen van FC Groningen kon PSV op vijf punten genaderd worden, én er kon meer afstand, zes punten, komen met de nummer vier op de ranglijst.

In een uitverkocht stadion in Groningen begon Ajax goed aan de wedstrijd. Al in de zevende minuut hadden de Amsterdammers op voorsprong kunnen komen via Rafael van de Vaart, maar de middenvelder schoot uit een vrije trap op de paal naast doelman Roorda. ,,De ploeg stond goed, we speelden agressief”, vond trainer Ronald Koeman van de eerste helft. Zo werd aan de rechterkant vaak een opening gevonden door Mauro Rosales of Hatem Trabelsi, die elkaar weer goed konden vinden, maar dan stokte de aanval alsnog wegens buitenspel of een onnauwkeurige afwerking.

Na een halfuur spelen leek Ajax dan toch op voorsprong te komen. Trabelsi nam op de hoogte van de middellijn snel een vrije trap en passte Ryan Babel in de voeten. De spits kaatste diep, Rosales pikte de bal op en snelde naar het doel. Eenmaal in het zestienmetergebied gaf de Argentijn voor op Mitea die simpel binnentikte, maar een van de assistent-scheidsrechters had buitenspel geconstateerd van de Roemeen. Zo werd het feestje voor de Amsterdammers nog even uitgesteld.

Meteen na rust kreeg Ajax het zowaar lastig. FC Groningen kwam zelfs bijna op voorsprong via Glen Salmon. De spits van de thuisploeg ging voor het doel van Hans Vonk het duel aan met de keeper. Vonk kon de bal niet vangen, waardoor die voor de voeten van Salmon kwam. Deze wilde in de kleine ruimte schieten die tussen de doelpaal en de Ajax-keper ontstond, maar de inzet was onnauwkeurig en verdween in het zijnet.

Drie minuten later was het wel raak, maar dan voor Ajax. Julien Escudé bereikte met een diepe pass Ryan Babel, die de bal doorkopte naar de doorlopende Wesley Sneijder. De middenvelder kon daarop gemakkelijk de doelman van Groningen passeren: 0-1.

Het verzet van Groningen was gebroken. Bij elke volgende aanval van Ajax ontstonden er zeeën van ruimte door de gaten die de Groningers achterin lieten vallen. Mitea stond zes minuten later geen buitenspel en kon opnieuw simpel binnentikken, na een uitbraak van Mauro Rosales aan de rechterkant. Ongeveer een kwartier voor tijd kreeg Ryan Babel zijn verjaardagscadeautje. De spits snelde samen met Mitea op het doel af en mocht de voorzet van de Roemeen afmaken: 0-3. Drie minuten later lobde Babel mooi over Roorda heen nadat Van der Vaart hem de diepte in had gestuurd. Binnen twintig minuten stond het zo 4-0 voor de Amsterdammers. ,,Na de 0-1 was het koopzondag”, merkte trainer Ron Jans van Groningen droog op.

,,Dit is een prima opsteker voor het begin van de tweede seizoenshelft'', vond Koeman. ,,Dit is ook voetbal, dat PSV en Feyenoord nu punten hebben verloren. Je weet dat er een moment komt dat andere ploegen tegen tikjes aanlopen. En als je dan zelf blijft winnen, kun je zo inlopen op de concurrentie.”

,,We hebben het de tweede helft goed opgepakt”, vond de jarige Babel. ,,De eerste helft ging wat moeizaam, maar na rust ging het beter. En na het eerste doelpunt kregen we steeds meer ruimte. Het vierde doelpunt zat er wel lekker in ja”, zei de spits bescheiden over de mooie stiftbal. ,,Van der Vaart stuurde me goed de diepte in waardoor ik kon scoren. Dat balletje pakte mooi uit.”

Zo gaf de ploeg van Ronald Koeman nog een goede afsluiting aan de eerste competitiehelft. Europees voetbal werd veiliggesteld en de laatste wedstrijden maakte het jonge elftal geen fouten meer. ,,Toch ben ik wel blij dat we niet meer door hoeven gaan, ook al ging het de laatste tijd steeds beter. Ik denk dat zo'n beetje iedereen wel snakt naar de winterstop”, aldus Koeman.