Ajax haalt maximale uit duels tegen Arsenal

Ajax heeft in eigen huis het goede optreden tegen Arsenal op Highbury een passend vervolg kunnen geven. Voor eigen publiek eindigde de tweede thuiswedstrijd in de tweede ronde van de Champions League tegen Arsenal in 0-0. ,,We hebben het maximale uit deze avond en uit de twee wedstrijden tegen Arsenal gehaald", stelde Ronald Koeman tevreden vast. ,,Als we aan het einde van de rit een gelijk aantal punten hebben als Arsenal dan gaan wij door en zij niet."

Arsenal zou beter zijn in uitwedstrijden dan in thuiswedstrijden, stelde Ronald Koeman daags voor het duel. Statistisch gezien klopt die uitspraak als een bus. Dit seizoen pakte de Londense formatie op vreemde bodem negen van de twaalf te verdelen punten. In thuiswedstrijden bleef de teller steken op zes (!) van de vijftien. PSV moest er in de eerste ronde met 0-4 aan geloven, maar bij Borussia Dortmund bleven de punten in Duitsland achter. In deze ronde speelde Arsenal alleen uit bij AS Roma en daar werd een 3-1 overwinning geboekt.

Ajax speelde daarentegen al twee keer uit en slechts een keer thuis. In de eigen Arena klopte de ploeg van Ronald Koeman AS Roma al met 2-1. Dat was echter zonder Chivu, Lobont, Van Damme en met invaller Litmanen, die de beslissende tweede Ajax-goal maakte.

Die wedstrijd speelde Ajax zonder druk. Druk die er nu meer geweest moet zijn. Het eigen publiek bijvoorbeeld. Na de prachtige prestatie in Londen, hoopten en verwachtten de fans misschien ook wel dat Ajax thuis weer de show zou stelen. En de jonge jongens wilden zelf natuurlijk ook voor eigen publiek laten zien dat ze thuis tot minstens hetzelfde in staat waren. Koeman zei vooraf al dat hij rekende op begrip van de toeschouwers dat Ajax niet alles op de aanval zou gooien. ,,Ik denk wel dat de fans beseffen dat het dan eerder fout dan goed gaat", stelde de trainer daags voor het treffen.

En dus speelde Ajax niet vol op de aanval. Ajax speelde zelfs negatief vond Arsène Wenger, coach van Arsenal. ,,Ik heb respect voor ieder zijn mening", reageerde Koeman. ,,Maar Arsenal heeft veel meer kwaliteit dan wij en wij speelden naar onze mogelijkheden."

Koeman liet voor dit duel Jelle van Damme, die na Utrecht last had van zijn enkel, op de bank. De Belg had vorige week geen directe tegenstander, waardoor er veel over links opgebouwd kon worden. Daarin vindt de trainer Maxwell toch een betere optie met routinier Witschge daarvoor. Ook Wenger had een wijziging doorgevoerd ten opzichte van vorige week. Hij zette Keown terug in de basis, waardoor Cygan op de bank moest toekijken.

Arsenal leek serieus onder de indruk van de entourage in Amsterdam. Misschien dat het psychologisch toch meespeelde dat de equipe van Wenger nog niet eerder wist te winnen in de Arena. Al moet gezegd dat de wedstrijden die ze verloren tijdens het Amsterdam Tournament in 2000 zo'n beetje de eerste ontmoeting van de spelers na de zomerstop was.

Maar nu kwam het regelmatig voor dat Arsenal met negen man achter de bal speelde. Slechts sporadisch kon de Engelse ploeg de overbekende dodelijke counters uitvoeren. Kansjes kwamen er voor Henry - redding Lobont - en Bergkamp, die voorlangs schoot.

Ajax stelde daar overigens niet heel veel meer kansjes tegenover. Wel had het jonge team zeven minuten voor rust op voorsprong kunnen komen, toen Cristian Chivu - die in de openingsfase veel te veel ballen inleverde - een vrije trap prachtig inschoot. Jammer genoeg had Ashley Cole goed zicht op de richting kruising draaiende bal en kopte hem over.

In de tweede helft drong Ajax meer aan, maar dat viel ook meer op omdat Arsenal zich nauwelijks nog liet zien. Wenger: ,,We spelen 60 tot 70 wedstrijden in een seizoen, dan weet je dat er eens een mindere tussen zit. Maar we probeerden het wel, doch zonder creativiteit. We wilden goed zijn, maar het ging niet. Ajax bleef negentig minuten lang heel geconcentreerd spelen."

Daarmee complimenteerde Koeman zijn jonge ploeg ook. ,, We waren beter dan in Londen. Er zat meer voetbal in. Dan denk je soms dat het aanvallend wel wat meer mag, maar Arsenal deed ook niet alles om te winnen. Ze wilden geen risico's nemen en dat hebben we in Londen bewerkstelligd."

De grootste kans was in die tweede helft voor Zlatan, die een geweldige pass van de uitblinkende Trabelsi in wilde zetten. Maar de Zweed had de pech dat zijn schot geraakt werd door een Arsenal-speler en niet meer dan een corner opleverde. Zeven minuten voor tijd maakte Zlatan plaats voor Mido. Koeman: ,,Ik wilde Mido brengen. Dan gok je er op zo'n moment op een goal te maken. Zlatan had zijn werk gedaan."

Koeman was net als Wenger blij met het resultaat in Valencia, waar AS Roma met 0-3 wist te winnen. Koeman: ,,Verrassend. We staan nog steeds bovenaan, we zijn ook meer volwassen geworden. Wie dat vooraf had gezegd, was hard uitgelachen, maar we staan er wel en proberen het zo te houden. Dit is een goede stap. Terug bij de Europese top zijn we echter nog niet, want daarvoor kunnen we de tegenstanders nog te weinig onze wil op leggen. Als je puur naar de kwaliteit kijkt dan zijn Arsenal en Valencia nog steeds favoriet. Maar ook AS Roma heeft nog kans door die winst in Valencia. Zij zullen hun huid duur verkopen in Londen."

De volgende wedstrijd speelt Ajax op 11 maart in de Arena tegen Valencia.