Ajax herfstkampioen ondanks verlies bij Twente

In een koud en nat Arke stadion heeft Ajax de eerste helft van het seizoen niet met een overwinning kunnen afsluiten. In de eerste helft speelde Ajax nog redelijk, na rust lukte haast niets meer bij de Amsterdammers. N'Kufo was een keer voor en een keer na rust trefzeker: 2-0. Omdat PSV punten liet liggen in de laatste speelronde, mag Ajax zich toch 'herfstkampioen' noemen.

Nog voor dat er gespeeld was zondagmiddag, was Ajax al zeker van de eerste plaats. PSV, nummer twee op de ranglijst, kwam zaterdagavond niet verder dan een gelijkspel bij Vitesse (0-0) en dus waren de Amsterdammers, omdat de ze een wedstrijd minder hebben gespeeld en evenveel punten hebben als PSV, op de eerste winterdag al herfstkampioen. Dat was een geruststellende gedachte voor Ronald Koeman en de zijnen, aangezien het spel van de Ajacieden de laatste serie wedstrijden nogal wat te wensen overliet.

Koeman koos er in de laatste wedstrijd voor de winterstop voor om Rafael van der Vaart achter de spitsen Victor Sikora en Wesley Sonck te laten spelen. Met die opstelling lag de rechterkant open, maar dat was een bewuste keuze van de trainer. ,,Ik wilde wat compacter spelen. Want met twee vleugelspelers en Van der Vaart en Wesley Sneijder op het middenveld, ben je toch een beetje kwetsbaar. Daarom heb ik bewust de rechterkant opengelaten'', aldus Koeman. Jong-Ajax-spelers Jason Culina en Thomas Vermaelen waren aan de selectie toegevoegd, omdat Zlatan Ibrahimovic, Steven Pienaar, Zdenek Grygera, Hatem Trabelsi, John O'Brien, Tom Soetaers, Tomás Galásek en Petri Pasanen er niet bij waren in Enschede. Hiermee is gelijk duidelijk dat Ajax veel basisspelers moest missen en een jong en minder ervaren team in het veld stond. Maxwell speelde als linkermiddenvelder zijn honderdste officiële wedstrijd in het Ajax-shirt.

Net als tegen Jong Ajax afgelopen dinsdag, ging FC Twente fel van start. De jonge Ajacieden schrokken er echter niet van en stelde er een paar snelle aanvallen tegenover. Maxwell kwam na een minuut of vijf over de linkerkant op en drong door tot in het strafschopgebied. De Braziliaan bracht de bal helaas net van achter de achterlijn terug het veld in, waardoor een corner het hoogst haalbare was. Ajax leek meer greep op het spel te krijgen. ,,Twente had problemen met hoe wij stonden'', constateerde Koeman. Daardoor kon Ajax een aantal mooie combinaties maken, beginnend vanaf het middenveld. Zo ging Van der Vaart in de zeventiende minuut een een-twee met Maxwell aan. De aanvoerder kreeg de bal terug op de rand van het zestienmetergebied en haalde hard uit. Doelman Paauwe verwerkte de bal met zijn vingertoppen nog tot corner. Ajax kreeg een aantal corners in die fase, waaruit gescoord had moeten worden, maar 'niet elk balletje gaat er in', zoals Koeman na afloop opmerkte.

Uiteindelijk was N'Kufo de enige die voor rust wist te scoren. Uit een voorzet van rechts belandde de bal voor zijn voeten. Hij schoot in de verre hoek en Bogdan Lobont was gepasseerd. ,,De eerste goal kwam uit een voorzet die toevallig goed valt. Misschien wel door de wind'', reageerde de Ajax-trainer. Feit was dat Ajax met een achterstand de kleedkamer inging.

Na rust was het niet best wat Ajax liet zien. Ajax móest komen, maar de Ajacieden wisten elkaar niet te vinden. Aan inzet ontbrak het niet, maar het wilde gewoon niet. Twente profiteerde van het vele balverlies dat Ajax leed en groeide in de wedstrijd. Bogdan Lobont moest een aantal keren tot het uiterste gaan om de inzetten van de Twentenaren te keren.

Een kwartier na rust maakte N´Kufo zijn tweede doelpunt. De Congolees kwam aan de rechterkant op en liep het strafschopgebied binnen. Hij omspeelde Julien Escudé en wist Lobont vanaf de achterlijn nog te passeren. ,,Bij het tweede doelpunt werd gewoon slecht verdedigd'', vond Koeman.

De trainer bracht Jari Litmanen en Culina in voor Maxwell en Sikora, om nog meer aanvallende impulsen te creëren. Met Litmanen achter de spitsen, Van der Vaart schoof door naar voren als diepe spits, werd de bal iets meer in de ploeg gehouden, maar in een team dat niet lekker draait was het moeilijk invallen voor de Fin. Jason Culina speelde zijn eerste officiële wedstrijd in Ajax 1, maar als rechtsbuiten kon hij niet veel acties maken, omdat de bal hem simpelweg niet bereikte.

Ajax was te machteloos om die 2-0 achterstand nog om te buigen. Het verlies maakte zoals gezegd niet uit voor de plaats op de ranglijst, maar de afstand op PSV had vergroot kunnen worden. Daarin lag het grootste verlies van de middag. ,,Het resultaat is heel teleurstellend. Toch neem ik de ploeg niets kwalijk, ik zag dat het elftal ervoor ging. Er zijn wel fouten gemaakt vandaag, maar er is hard gewerkt. We begonnen goed en hadden op voorsprong moeten komen. In de tweede helft stond Twente te goed, wij kwamen er niet door. Ik had het gevoel dat we nog wel een punt hadden kunnen halen, maar dat zou niet verdiend zijn geweest'', zei Koeman eerlijk. ,,We hebben in aanvallend opzicht te weinig gebracht.''

De thuisploeg had sowieso een fysiek overwicht, wat vooral in de tweede helft tot uiting kwam. De Ajacieden werden af en toe te makkelijk van de bal gelopen. ,,Als het bij ons minder loopt, is het fysieke overwicht van de tegenstander duidelijker. Maar Ajax kiest voor voetballend vermogen bij de spelers. En als dat een keer niet loopt, dan leg je het wel eens af'', reageerde Koeman nuchter.

De trainer wil niets weten van een slecht jaar. ,,We zitten niet meer in het bekertoernooi, zijn uitgespeeld in Europa en we sluiten de eerste helft van de competitie af met een nederlaag. Dat is teleurstellend. We mogen niet tegen teveel nederlagen oplopen. Maar een negatief jaar is het niet, daar zijn teveel goede dingen voor gebeurd. En jonge spelers krijgen periodes dat het minder gaat. Maar daar worden ze uiteindelijk beter van. We staan tenslotte nog eerste, hoewel we hebben nagelaten afstand te nemen van PSV.''

Door een zware eerste competitiehelft hebben veel spelers lichte klachten en blessures. Zo kon Koeman voor dit duel beschikken over slechts veertien fitte spelers en moest hij twee Ajacieden uit het tweede elftal meenemen. ,,Als we in januari starten heb ik in ieder geval vijfentwintig fitte spelers. En als we fors beginnen, komt alles goed'', klonk hij optimistisch. Hoe dan ook, de winterstop komt als geroepen voor de Ajacieden.