Ajax heropent jacht op AZ

Ajax heropent jacht op AZ

Ajax opent zondag de tweede seizoenshelft van de Eredivisie tegen NEC. Na een geslaagd trainingskamp in de Portugese Algarve is de manschappen van trainer Marco van Basten er alles aan gelegen de druk op koploper AZ te verhogen.

Ajax bereidde zich in de Algarve voor op de tweede seizoenshelft. Ajax bereidde zich in de Algarve voor op de tweede seizoenshelft.

Eerder noemde Van Basten december een cruciale maand waarin hij het volle pond wilde. Dat lukte, want zijn ploeg behaalde twaalf punten uit vier wedstrijden. Een jaar eerder verspeelde Ajax in de laatste kalendermaand liefst tien punten. Het seizoen 2006-2007 leverde in december zeven verliespunten op.
Minstens zo belangrijk als de slotperiode van de eerste seizoenshelft lijken de eerste twee wedstrijden na de winterstop. Een week na het bezoek aan Nijmegen reizen de Ajacieden af naar het hoge noorden, waar het treffen met FC Groningen op het programma staat. Van Basten ziet in elk geval een voordeel in de pittige seizoenstart. ,,Ik vind het juist wel goed om met deze wedstrijden te beginnen", verklaarde hij eerder in Portugal. ,,Hier, tijdens dit trainingskamp, moet iedereen daarom direct op scherp staan."
Loopt Ajax in beide zware uitduels geen averij op kan het wellicht een greep naar de macht doen. In februari wacht de Amsterdammers namelijk een op papier gunstige reeks met drie thuiswedstrijden, tegen Heracles Almelo, Feyenoord en FC Volendam, en een uitwedstrijd bij Vitesse. In het weekend dat de Klassieker tegen de Rotterdammers wordt gespeeld, staan bovendien de concurrenten PSV en AZ in Eindhoven tegenover elkaar. Behalve competitieverplichtingen is Ajax ook nog actief in de UEFA Cup. Daarin treft de ploeg in de tweede helft van februari het Italiaanse Fiorentina.
Marco van Basten kijkt uit naar de uitwedstrijden tegen NEC en FC Groningen. Marco van Basten kijkt uit naar de uitwedstrijden tegen NEC en FC Groningen.

Ondanks dat FC Twente en PSV met een achterstand van respectievelijk zeven en elf punten op AZ gevaarlijke outsiders zijn voor het landskampioenschap, lijkt de titelstrijd zich vooral toe te spitsen op AZ en Ajax. De Alkmaarders versterkten zich tijdens de winterstop met Kevin Brands en de Australiër James Holland. Beide middenvelders sluiten echter eerst aan bij de beloften.
Ook bij Ajax deden zich enkele mutaties voor. Zo zagen de Amsterdammers topscorer Klaas Jan Huntelaar met lede ogen vertrekken naar Real Madrid. Daarnaast keerde reservedoelman Hans Vonk eerder deze maand terug naar sc Heerenveen. Verder werden Toby Alderweireld en Daley Blind definitief overgeheveld naar de A-selectie en bereikten Ajax en FC Twente een akkoord over de komst van Rob Wielaert.
Hoewel de transfermarkt tot begin februari open is, verwacht Van Basten zijn belangrijkste spelers binnenboord te houden. ,,Met deze groep willen we doorgaan", zei hij afgelopen week. ,,Het kan natuurlijk gebeuren dat je spelers kwijtraakt. Maar ik ga er vanuit dat er verder niemand meer weggaat."
Van Basten zal alle spelers hard nodig hebben, aangezien Ajax behalve de Europese confrontaties ook nog enkele zware uitwedstrijden in competitieverband staan te wachten. In maart en april staan onder meer de duels op Brabantse bodem tegen NAC Breda en PSV op het programma. Een week na de topper in Eindhoven ontvangt Ajax op 26 april in eigen huis AZ. Als de verschillen dan nog zo klein zijn als nu, is dat mogelijk een cruciaal duel in de strijd om de titel. Ajax sluit het seizoen 2008-2009 op 10 mei af met een thuiswedstrijd tegen FC Twente.