Ajax hoopt tegen Arsenal vooral op 'mooie ervaringen'

Ajax hoopt tegen Arsenal vooral op 'mooie ervaringen'

Ajax trainde dinsdagavond in het Highbury-stadion van Arsenal. Voor enkele tientallen meegereisde trouwe supporters in het lege, maar daardoor niet minder indrukwekkende stadion werkten de Amsterdammers rustig toe naar hun laatste Champions Leagueduel van 2005. Ajax-coach Danny Blind liet na afloop van de avondtraining weten tegen Arsenal in bijna dezelfde opstelling aan te treden als tegen RKC Waalwijk.

Highbury, 18.15 uur lokale tijd. Wesley Sneijder en Nourdin Boukhari zijn de eerste Ajacieden die de vers gemaaide en prachtig gecoiffeerde grasmat betreden. Luttele tellen later staat de nagenoeg complete Ajax-selectie op het veld. Het in de stadionstoeltjes verwerkte 'Arsenal FC' plus het klassieke kanon - het clubsymbool van The Gunners - maken de aanblik direct memorabel. Wellicht staan de Ajacieden voor het laatst op het door sommigen ‘heilig’ verklaarde Londense gras. Aan het einde van deze voetbaljaargang verruilen 'De Kanonniers' hun klassieke stadion voor een, op steenworp afstand van Highbury gelegen, hypermodern onderkomen.

Wesley Sneijder laat zijn voetbalhart na de drie kwartier durende trainingssessie spreken als de aanstaande sloop van Arsenal Stadium ter sprake komt. ,,Wat dit stadion zo bijzonder maakt? De ouderdom. Dat het stadion midden in een woonwijk ligt, maakt het ook zeer speciaal. Natuurlijk is Arsenal altijd een geweldige ploeg om tegen te spelen. In een fantastische ambiance.’’

Woensdagavond zal er vooral prestige op het spel staan, beseft Sneijder. Ajax en Arsenal hebben zich allebei geplaatst voor de volgende ronde. Beide ploegen overwinteren zodoende in het Champions Leaguetoernooi. Juist van wedstrijden op het hoogste Europese clubniveau kunnen de Ajacieden volgens Sneijder ontzettend veel leren. ,,Voor de jonge ploeg die wij hebben, is een wedstrijd als deze vooral belangrijk om ervaring op te doen. Het is trouwens ook wel eens lekker om een wedstrijd te spelen waar niet zo veel druk op staat. Het streven is natuurlijk wel om te winnen.’’

Thierry Henry treedt woensdagavond in elk geval aan tegen Ajax. Arsenal-trainer Arsène Wenger liet tijdens zijn persconferentie weten vier of vijf andere gerenommeerde spelers rust te gunnen. Ljungberg, Pires, Gilberto, Campbell en Lehmann worden door de Franse coach aan de kant gehouden. Manuel Almunia verdedigt het doel van de Londenaren.

Ook Wenger weet dat er puur prestatief niet veel meer op het veld staat, morgenavond. Ook al niet omdat Arsenal de eerste plaats in de poule, belangrijk voor de loting, niet meer uit handen kan geven. De Engelsen wonnen tot nu toe al hun (vijf) poulewedstrijden. Het gat met Ajax bedraagt vijf punten. ,,Tegen Ajax kunnen we ons herstellen van de teleurstellende wedstrijd tegen Bolton Wanderers (Arsenal verloor afgelopen weekend met 2-0, red.) en een aantal jonge spelers een kans geven’’, geeft Wenger het treffen toch extra gewicht mee.

Bij Ajax zijn Urby Emanuelson, Angelos Charisteas, Hans Vonk, Edgar Manucharyan en Julien Escudé niet van de partij. Emanuelson wordt extra rust gegund; Blind liet de Griek om tactische redenen buiten zijn groep. De drie overige spelers kampen met blessures. Maxwell en Nicolea Mitea zijn vanwege blessureleed al langer niet van de partij. Ook zij moeten het wellicht laatste Ajax-duel op Highbury dus aan zich voorbij laten gaan. ,,Het is belangrijk hier weg te komen met een goed gevoel'', liet Blind weten. ,,Een goed resultaat kan daarbij helpen. Ik ben wel blij dat we al gekwalificeerd zijn voor de volgende ronde.''

De oefenmeester speelde in zijn lange, succesvolle spelerscarrière opvallend genoeg geen enkel duel in Arsenal Stadium. ,,Bijzondere herinneringen aan Highbury heb ik daarom niet. In mijn tijd lootte Ajax Europees meestal tegen Spaanse en Italiaanse ploegen. Geen Engelse. Maar natuurlijk is dit wel een écht voetbalstadion dat heel bijzonder gelegen is. Wat dat betreft is het jammer dat Highbury verdwijnt.’’