Ajax in bloedstollende thriller overeind

Ajax heeft het geflikt! De misschien wel jongste ploeg van Europa staat 'zomaar' in de kwartfinale van de Champions League samen met Barcelona, AC Milan, Internazionale, Juventus, Manchester United, Real Madrid en Valencia. Vijf gelijke spelen en een overwinning - dus acht punten - waren uiteindelijk genoeg voor een plekje bij Europa's elite. De laatste broodnodige remise kwam in Rome tot stand. Andy van der Meyde bracht Ajax na 35 seconden op voorsprong. Cassano maakte 24 minuten later gelijk. In het Stadio Olimpico voltrok zich vervolgens een bloedstollende thriller waarin Ajax alle moordpogingen elegant doorstond.

Het zou een moeilijke wedstrijd worden voor Ajax in het Stadio Olimpico in Rome, waar de Tifosi een echte voetbalsfeer hadden gecreëerd. De Romeinen maken een rampseizoen door en een plaats in de kwartfinale van de Champions League zou de slechte prestaties in de Serie A wellicht een beetje kunnen verzachten.

En het werd moeilijk. Slopend, zou Andy van der Meyde na afloop zelfs zeggen. Maar dankzij hem ging Ajax wervelend van start. Hoewel AS Roma de aftrap verrichtte, pikten de Amsterdammers de bal snel op. Van der Meyde trok, na een snelle pass van Van der Vaart, het strafschopgebied in en schoot met een fantastische curve de bal in de verre rechterhoek. Ajax stond voor, na welgeteld 35 seconden. Koeman had de juiste keuze gemaakt door met Van der Meyde te starten en niet met De Jong. Koeman: ,,Ik startte met hem omdat we wisten dat de rechtsback niet mee opkwam. Daarnaast wilden we dreiging in de ploeg hebben om de goal te maken." Het ideale scenario leek zich te voltrekken. De vroege voorsprong was er en Rome zou moeten komen wilde de thuisploeg nog iets van het seizoen maken. Er zou dus wel ruimte komen.

Dat bleek nauwelijks het geval. Gesteund door tachtigduizend hartstochtelijke fans joeg AS Roma op de gelijkmaker. Tommasi miste echter de eerste de beste goede kans. Vervolgens sprongen na bijna een kwartier spelen spontaan twee sproeiers aan. Een nat pak voor Ibrahimovic en twee minuten later liet Fandel doorspelen. Maar Ajax had geen controle over de wedstrijd en kreeg die niet. De ballen die Ibrahimovic kreeg aangespeeld waren slecht, Pienaar kwam niet in het spel voor en ook Van der Vaart was niet nadrukkelijk genoeg aanwezig.

Even ontsnapte Ajax aan de Romeinse druk en kon Van der Meyde een identieke actie aan de linkerkant uitvoeren. Nu schoot de geboren Arnhemmer laag en kon doelman Pelizzoli ingrijpen. Makkelijk ging dat overigens niet, want een verdediger werkte de bal nog over de achterlijn.

De score bleef niet lang in Amsterdams voordeel. Nadat Candela in de 24ste minuut met een splijtende pass de Ajax-defensie doorkliefde, vond hij Casano. De jonge aanvaller had vervolgens geen moeite Lobont te kloppen, 1-1. Ajax moest zich herpakken en waken voor een volgende tegentreffer. Die kwam twee minuten later al bijna toen Aldair de lat op zijn weg vond. De druk van Roma bleef en de Amsterdammers konden daar bitter weinig tegenover zetten.

Tot in de tweede helft. Ajax herstelde zich goed en leek weer een snelle goal te maken. Ibrahimovic hield zich zeer knap staande tussen de grote Romeinse verdedigers en wist tussen drie van hen in nog een doelpoging te wagen. De Zweed had in de 57ste minuut de pech dat een voorzet van Pienaar net te ver voor hem kwam.

Hoewel het stukken beter ging in het tweede bedrijf, bleef het af en toe oppassen. Gelukkig lette Lobont op. Want in de 61ste minuut schoot Candela uit een vrije trap op doel. De bal zocht zijn weg richting kruising, maar de Roemeense keeper had er goed het oog op en tikte de bal met gevaar voor eigen ledematen uit de winkelhaak van het doel.

Ook Ajax kreeg kansen. Voornamelijk via de ijzersterke Ibrahimovic. Maar de bal ging er niet meer in. In de slotseconden van de blessuretijd was de uitschakeling echter nog heel dicht bij. Panucci kopte een bal van de zijkant gevaarlijk in. De bal ging naast en Fandel floot kort daarna voor het einde van de wedstrijd. Ajax had het onmogelijk geachte gepresteerd. De jonkies van Koeman staan in april in de kwartfinale van de Champions League. ,,Ik kan kritisch zijn over deze wedstrijd”, sprak Ronald Koeman. ,,Dat in de eerste helft het middenveld niet goed bezet was, dat Pienaar meer naar buiten speelde dan was afgesproken. Maar dat moet ik niet doen. Dat we de kwartfinale hebben gehaald, is fantastisch. En tegen wie we gaan spelen maakt mij niet uit. Het zijn drie mooie clubs.”

Nadat de Ajacieden zich hadden gedoucht en in hotelpak hadden gehesen, kwamen ze weer op het veld. Als gladiatoren die samen met hun bewonderaars de overwinning in de vijandelijke arena kwamen vieren. Als helden werden ze toegezongen, als helden zullen ze morgen het vliegtuig in stappen terug naar Amsterdam.