Ajax in slotminuut naast Den Bosch

In een slechte wedstrijd in en tegen Den Bosch heeft Ajax 89 minuten tegen een 1-0 achterstand aangekeken. Pas in de slotminuut kon Richard Knopper de, met het oog op Champions League voetbal, belangrijke gelijkmaker achter doelman Maikel Aerts schieten. 'Er is Ajax onwaardig gevoetbald', vond interim-trainer Hans Westerhof.

Na twee keer te zijn uitgesteld, werd de wedstrijd tegen Den Bosch woensdagavond eindelijk gespeeld. Bij Ajax ontbraken Richard Witschge en Frank Verlaat wegens een schorsing, Babangida vanwege interlandverplichtingen en Nikos Machlas, Brian Laudrup, Dani, Ole Tobiasen en Ferdi Vierklau vanwege blessures.

Daarom speelde Aron Winter samen met Jan van Halst centraal in de verdediging, Aaron Mokoena rechtsachter en op het middenveld bezetten John Nieuwenburg en Rafael van der Vaart de buitenkanten. Voor de zeventienjarige Van der Vaart was het zijn debuutwedstrijd.

Het leek alsof de thuisploeg vol ongeduld op de Amsterdammers had gewacht, want al na ruim een minuut spelen lag de bal achter Ajax-doelman Fred Grim. Van der Vaart had in de ogen van scheidsrechter Jaap Uilenberg Mourad Mghirzat onreglementair gestuit. Harry van de Laan ontfermde zich over de vrije trap en de mee opgekomen verdediger Peter Uneken werkte de bal in het doel, 1-0.

Ajax verloor vervolgens elk duel, Den Bosch vond overal een vrije man en elke bal die in het zestienmeter-gebied van de Amsterdammers werd gebracht leverde gevaar op. In de zevende minuut had Mourad Mghizat de tweede Bossche treffer op zijn voet. Na een aanval over rechts stond hij volkomen vrij, maar kennelijk geschrokken van de kans schoot hij naast. Cedric van de Gun, door Ajax uitgeleend aan Den Bosch, zag korte tijd later zijn inzet van doellijn gewerkt, waardoor Ajax hoop kon blijven houden op een goed resultaat.

Maar in niets bleek dat Ajax ook daadwerkelijk hoop had. Jesper Gronkjaer zat volledig in de tang bij Rob Wielaert en het enige schot op doel kwam in de eerste helft van de tweede jaars B-junior Van der Vaart. Westerhof brulde vanaf de zijlijn de boodschap dat Ajax achter stond. Het hielp niets.

Toen Mokoena wilde ingooien stortte Westerhof zich op de bal, ging vreselijk te keer en joeg vervolgens alle wisselspelers, onder wie de eveneens 17-jarige Kiran Bechan, de dug-out uit om warm te gaan lopen. Net voor de emotionele ontlading had Westerhof John Nieuwenburg naar de kant gehaald om A-junior Abubakari Yakubu in te brengen. De tweede debutant van de avond.

'Ik vond dat heel sneu voor Nieuwenburg', zei Westerhof na afloop. 'De wissel had niets met John Nieuwenburg zelf te maken. Op Van der Vaart na had ik iedereen kunnen wisselen. Maar ik wilde Yakubu laten debuteren op een plaats waar hij zich thuis voelt.' Yakubu kon volgens Westerhof wel datgene brengen wat er bij de spelers op dat moment ontbrak.

'Ajax onwaardig'

Westerhof hield het overigens bij die ene wissel. Maar in de rust zullen harde woorden gevallen zijn. 'Er werd Ajax onwaardig gespeeld', vond de interim-trainer. 'We kwamen overal te laat. Waren niet alert. Om met Freek te spreken: 'Ik geloofde mijn bril niet'. Ik was stomverbaasd. Riskeerde ik een rode kaart? Nou, dan kreeg iemand tenminste een kaart. Het was misschien wat overdreven van mij om de hele bank te laten warm lopen, maar ik meende het wel. In de tweede helft ging het wat beter.'

Daarin had hij gelijk. Den Bosch kwam, op enkele gevaarlijke counters na, nauwelijks in het spel voor. Maar uit de aanvallen die er de tweede helft wel waren voor Ajax, kwam geen gevaar. Wel werd er meer vooruit verdedigd. Ajax zocht via de vleugelspeler Gronkjaer en Wamberto naar Shota Arveladze en vooral naar Richard Knopper. Enkele malen kwam de bal ook daadwerkelijk bij de centrale middenvelder maar even zovaak schoot hij hoog over. Tot de laatste minuut. Van net buiten het strafschopgebied haalde Knopper fraai uit en schoot onhoudbaar voor Aerts de gelijkmaker binnen, 1-1.

Den Bosch-trainer Mark Wotte voelde de remise als een nederlaag. 'We hadden na twintig minuten op 3-0 moeten staan. Dan had de wedstrijd op slot gezeten. Nu gebeurde dat niet en betekende zo'n zondagschot van Knopper de gelijkmaker.' Westerhof reageerde ad-rem. 'Wij hadden de pech dat de 1-1 niet eerder viel. Was dat wel het geval geweest, dan hadden we Den Bosch overlopen.'

In de steek gelaten voelde Westerhof zich niet door de spelers. 'We zijn collectief verantwoordelijk. Ik zit in hetzelfde schuitje. Ik kon kennelijk niet de vonk overbrengen. Maar het is duidelijk dat als je Champions League wil gaan spelen, je niet zo moet spelen.'

De belangen voor beide ploegen in dit inhaalduel waren even groot. FC Den Bosch hoopt rechtstreekse degradatie te ontlopen en Ajax is nog in de race voor Champions League-voetbal. Met dit inhaalduel had Ajax (57 punten uit 30 duels) drie punten uit kunnen lopen op de nummer vier Vitesse en nummer twee Heerenveen met een punt kunnen naderen.

De komen twee weken zijn cruciaal voor Ajax. Ajax moet nog op bezoek bij Feyenoord en Vitesse, beide ook nog in de race voor de Champions League. In de twee laatste duels zullen MVV, vechtend voor degradatie, en FC Utrecht, spelend voor eigen publiek, de strijd volop aanbinden.

De prestaties van de basisspelers vielen Westerhof niet mee. Daarom liet hij vijf minuten voor rust alle wisselspelers warmlopen.

Abubakari Yakubu maakte evenals Rafael van der Vaart woensdagavond zijn debuut voor Ajax. Drie minuten voor rust verving hij John Nieuwenburg.

Mark Schenning moet opboksen tegen Cristian Chivu, Abubakari Yakubu en Wamberto.

Twee Ajax-talenten in duel; Rafael van der Vaart en Cedric van der Gun.

Wamberto is erg blij met de gelijkmaker van Richard Knopper in de negentigste minuut.

Na de wedstrijd feliciteert Westerhof Rafael van der Vaart met zijn prestatie. De jonge debutant scoorde in de ogen van interim-trainer als een van de weinige spelers een dikke voldoende.

Den Bosch- Ajax 1-1 (1-0)
1-0 Uneken 2'
1-1 Knopper 90'

Den Bosch
Aerts; Wielaert, Uneken, Schenning, Graff, Van de Hoorn, Mourad (79. Losada), Van de Hoorn, Deckers, Van de Laan (60. Jones), Van de Gun, Vos (84. Bociek).

Ajax
Grim; Mokoena, Winter, Van Halst, Chivu, Nieuwenburg (42. Yakubu), Knopper, Van der Vaart, Wamberto, Arveladze, Gronkjaer.

Arbitrage
Scheidsrechter: J. Uilenberg

Kaarten
Gele kaart: Bociek (Den Bosch)
Toeschouwersaantal 4467