Ajax is aan vakantie toe

Ajax moest voor de winterstop nog een keer in actie komen. De ploeg van Ronald Koeman kende een hele waslijst aan blessures en was zichtbaar vermoeid van alle inspanningen van de eerste competitiehelft. Toch kon Excelsior in Rotterdam de Amsterdammers geen 'pijn doen', zoals trainer Adri Koster na afloop zei. Een vroege treffer van Zlatan en een rode kaart in de eerste helft voor Excelsior-speler Danny Buijs zorgden dat Ajax het duel rustig kon uitspelen en gemakkelijk met 2-0 won.

,,Het voornaamste is dat we gewonnen hebben'', zei trainer Koeman na het duel. ,,We kwamen voor de drie punten, meer niet.'' Dat Ajax tegen Excelsior, nieuwkomer in de Holland Casino Eredivisie, met zo weinig tevreden was, zou onder normale omstandigheden verbazing hebben gewekt. Maar met een heel elftal aan geblesseerden, onder wie sleutelspelers als Van der Vaart, Litmanen, Trabelsi en Chivu, en de inspanningen van vijf maanden op topniveau presteren in de benen, had Ajax genoeg reden om reikhalzend uit te zien naar de winterstop en kon het de wedstrijd tegen Excelsior als een verplicht nummer afwerken.

De Amsterdammers wilden het duel zo snel mogelijk beslissen. Daarbij werd de ploeg uitstekend geholpen door Zlatan Ibrahimovic, de spits die de laatste weken zo goed in vorm is. Al na twee minuten maakte de Zweed het openingsdoelpunt op het regenachtige Woudenstein. ,,We begonnen ook heel goed'', vond Koeman. ,,Het was een prima goal en de ploeg was scherp.'' De coach van Ajax had ook moeten constateren dat zijn team na de goede openingsfase terugviel. Dat had ook alles te maken met de dadendrang van Excelsior, dat zich door de vroege achterstand niet liet ontmoedigen en voortvarend de strijd aanging. ,,Ze werden beter'', vond ook Koeman, ,,maar ze hadden op twee kansjes na niet de kracht om het ons echt moeilijk te maken.''

Nourdin Boukhari, Rotterdammer in Amsterdamse dienst, had in de veertiende minuut al een einde kunnen maken aan de aspiraties van de thuisclub, toen hij na een hard schot van Zlatan de bal uit de rebound voor zijn voeten kreeg. De linksbuiten mikte echter van dichtbij naast.

De laatste hoop voor Excelsior vervloog, toen in de 38ste minuut verdediger Danny Buijs van het veld werd gestuurd wegens een charge van achter op de enkels van Boukhari. ,,Toen waren we het initiatief helemaal kwijt'', zei Excelsior-coach Koster. ,,We wilden Ajax pijn doen door fel een-op-een te spelen, omdat wij ook wel wisten dat ze er bij Ajax een beetje doorheen zaten. Maar na die rode kaart kon dat niet meer.''

Toch vertaalde Ajax de nummerieke overmacht niet meteen in doelpunten. ,,Achterin stond het bij ons nog wel goed'', vond Koeman. ,,Voorin misten we echter scherpte. Maar daar had ik vandaag begrip voor. We zijn moe.''

Het gebrek aan scherpte werd vlak voor rust door de hard werkende Boukhari nog eens geïllustreerd. Nigel de Jong kwam na een goede actie aan de rechterkant in scoringspositie. De rechtsachter liet een moeilijk schot los, dat door doelman Malkowski nog net gekeerd kon worden. De bal kwam weer voor de voeten van Boukhari, maar die wist voor open doel niet te scoren.

Na de rust was het vrijwel uitsluitend Ajax dat de bal had en aanviel, al leidde dat in eerste instantie niet direct tot grote kansen. Tot Andy van der Meyde, die in de tweede helft van vleugel had geruild met Boukhari, tot drie keer toe een corner mocht nemen. Uit de derde poging kopte verdediger Petri Pasanen raak: 0-2. De wedstrijd zat op slot en Ajax beperkte zich vooral tot het uitspelen van de wedstrijd.

Ook met drie wissels bij Ajax - Wamberto, Stefano Seedorf en Mido vervingen Boukhari, Witschge en Zlatan - veranderde er weinig in Rotterdam, waar het natte veld goed voetbal onmogelijk maakte.

,,We hadden voorin meer kunnen halen'', zei Koeman. ,,Maar het is prima zo. We kunnen met opgeheven hoofd de winterstop in.''

De trainer nam na afloop nog even kort de eerste helft van het seizoen door. ,,We kunnen tevreden zijn, de groep maakt een goede ontwikkeling door. We hebben de vele blessures goed op kunnen vangen. Dat komt mede doordat de jonge spelers zich snel ontwikkelen. Maar ook de ouderen in de ploeg doen het goed. Wat nog beter kan, is het afmaken van de kansen. We hebben soms nog te veel mogelijkheden nodig om een wedstrijd te beslissen. Daardoor moeten we nog steeds vrijwel elke wedstrijd 90 minuten voluit gaan, en daar betalen we nu de tol voor. Maar de resultaten zijn goed. We doen nog mee om het kampioenschap en zitten in de tweede ronde van de Champions League. Eigenlijk was de nederlaag tegen PSV het enige smetje, maar de competitie wordt nu nog niet beslist. Het resultaat van de wedstrijd NAC - Feyenoord is ook gunstig voor ons, zo blijft er in ieder geval een gat met de nummer drie'', aldus Ronald Koeman.