'Ajax is favoriet'

'Ajax is favoriet'

De pre-match persconferentie van Celtic was er dinsdag een in twee delen. De door verkeersdrukte vertraagde Virgil van Dijk schoof pas aan toen zijn trainer Neil Lennon de perszaal al had verlaten. De visies van trainer en speler waren desondanks eensluidend. Lennon en Van Dijk kijken na de 2-1-thuisoverwinning op Ajax zelfverzekerd vooruit naar het tweede duel met de Ajacieden.

Normaal gesproken reizen een trainer en zijn speler gezamenlijk af voor het persmoment aan de vooravond van een duel in de UEFA Champions League. Omdat de leeftijdgenoten van beide clubs elkaar eerder op de dag troffen in de UEFA Youth League, was alles even anders. Lennon was Van Dijk simpelweg vooruitgereisd om de grootste talenten van zijn Celtic aan het werk te zien op sportcomplex de Toekomst. Dat de Amsterdammers het duel wonnen (2-1), wist Lennon tijdens zijn perspraatje nog niet. De 42-jarige Noord-Ier miste de tweede helft grotendeels voor … de persco voorafgaand aan Ajax – Celtic.

,,Het is een cruciale wedstrijd’’, blikte Lennon onomwonden vooruit op de topwedstrijd in de uitverkochte Amsterdam ArenA. ,,We hebben aspiraties om Europees verder te komen, maar je weet dat het hier moeilijk wordt. Ondanks de recente resultaten is Ajax een excellente ploeg. Ajax is voor mij morgen ook favoriet. Vooral omdat ze thuis spelen. Ik koester geen illusies dat het hier makkelijk zal worden.’’

Lennon merkte dat het vertrouwen bij zijn spelers is toegenomen na de eerdere 2-1-overwinning op Ajax op Celtic Park. De oud-speler van The Bhoys vindt de zege ‘pyschologisch belangrijk’. Lennon verwacht woensdag eenzelfde soort wedstrijd als beide clubs er eerder van maakten in Glasgow. ,,Als we hier in leven blijven, bijvoorbeeld een punt pakken, en AC Milan voor eigen publiek verslaan, hebben we echt een kans om als nummer twee te eindigen in onze poule’’, maakte Lennon een hoopvolle rekensom.

Celtic-trainer Neil Lennon was dinsdag 'eenzaam' maar strijdvaardig tijdens zijn voorbeschouwing. Celtic-trainer Neil Lennon was dinsdag 'eenzaam' maar strijdvaardig tijdens zijn voorbeschouwing.

De voormalige middenvelder is zeer tevreden over Virgil van Dijk, de aanwinst die zich dit seizoen razendsnel ontwikkelde tot een steunpilaar bij de Schotse club. Lennon roemde de fysiek en snelheid van zijn verdediger. ,,Hij is qua fysiek, snelheid en ook op tactisch vlak incredible’’, sprak de coach bewonderend, toen Van Dijk zelf nog onderweg was naar de ArenA.

Lennon zag de Amsterdammers uiteindelijk vier keer aan het werk. De Celtic-trainer was als spion hoogstpersoonlijk aanwezig bij de competitieduels van Ajax met PSV en FC Twente. Lennon liet zich lovend uit over zijn komende tegenstander. ,,Ajax houdt altijd vast aan zijn eigen filosofie. De club wil niet veel geld meer uitgeven en gelooft in de eigen talenten die het opleidt. Er zijn volgens mij geen anders clubs die de afgelopen jaren zo veel goede talenten hebben opgeleid als Ajax en Barcelona. Wat dat betreft is Ajax ook een voorbeeld voor ons. Ook de Ajax-fans die de club steunden in ons stadion waren fantastisch. Ze behoren tot de beste away fans die we de afgelopen jaren in ons stadion hebben begroet.’’

,,Ook ik vertrouw op een goed resultaat’’, sprak Van Dijk zijn (inmiddels vertrokken manager) bijna woordelijk na. De ex-speler van FC Groningen werd door Lennon ook liefdevol ‘een koopje’ genoemd; gezien de prijs-kwaliteitverhouding (relatief lage aanschaf en hoog voetbalrendement) bij Van Dijk voelen de Schotten zich spekkoper. Van Dijk bleef nuchter onder de complimenten van Lennon. Liever focust hij zich op de groepswedstrijd tegen Ajax: ,,We weten wat we van Ajax kunnen verwachten, maar geloven ook in onszelf. We hebben genoeg kwaliteit om hier een goed resultaat te halen. Een goed resultaat halen betekent hier in elk geval niet verliezen.’’

Tekst: Ajax.nl
Foto’s: Ajax.nl/Louis van de Vuurst

Virgil van Dijk ontwikelde zich razendsnel tot een rots in de branding in de Celtic-defensie. Virgil van Dijk ontwikelde zich razendsnel tot een rots in de branding in de Celtic-defensie.
Na het vertraagde persmoment trainden de Schotten in de ArenA. Oud-Ajacied Derk Boerrigter keerde daarmee dinsdag terug op bekende voetbalgrond. Na het vertraagde persmoment trainden de Schotten in de ArenA. Oud-Ajacied Derk Boerrigter keerde daarmee dinsdag terug op bekende voetbalgrond.
Neil Lennon: 'Ajax is voor mij favoriet morgen. Vooral omdat ze thuis spelen.' Neil Lennon: 'Ajax is voor mij favoriet morgen. Vooral omdat ze thuis spelen.'