Ajax keert terug in Estadio da Luz

Na 31 jaar keerde Ajax op woensdag 22 januari terug in het Estadio Da Luz. Het was ook de laatste keer dat Ajax in dit historische stadion spelen kon, want op steenworp afstand bouwt de club aan een nieuw onderkomen dat klaar moet zijn voor het Europees kampioenschap 2004. Voor Ronald Koeman gold deze oefenwedstrijd als de belangrijkste van de voorbereiding op de tweede helft van het seizoen, waarin Ajax de achterstand op PSV moet inlopen. Het duel tegen Benfica eindigde in 1-1.

De meest historische wedstrijd in het stadion van Eusebio - die voor de wedstrijd de Ajax-delegatie kwam begroeten - speelde Ajax in februari 1969. Nadat in Amsterdam met 1-3 was verloren van de Portugese formatie, gaf niemand meer een stuiver voor de kansen van de Amsterdammers. Maar het onmogelijk geachte gebeurde. Door een goal van Danielsson in de negende minuut en twee treffers van Cruijff stond Ajax na 32 minuten op een 0-3 voorsprong. Omdat Benfica twintig minuten voor tijd nog tegenscoorde, moest een derde wedstrijd op neutraal terrein de beslissing brengen. Ajax won dat duel met 0-3.

In Lissabon was destijds, net als nu, Klaas Nuninga toeschouwer. Het huidige bestuurslid was toen een van de selectiespelers. ,,Maar omdat de trainer alles op alles wilde zetten omdat we van 1-3 achter moesten terugkomen, verruilde hij het 4-3-3 systeem waarin ik normaal speelde, voor een 4-2-4 systeem. Daarin was voor mij geen plaats. Leuk vond ik dat niet", zegt Nuninga die voor de wedstrijd nog even de hand schudde van de toenmalige Benfica-ster Eusebio, van wie voor het stadion een groot standbeeld staat. Deze avond zat Nuninga iets hoger dan destijds. Toen in de dug-out, nu op de tribune.

Het karakter van deze wedstrijd had geen Europese uitstraling. De kersverse Benfica-trainer José António Camacho – een legende bij Real Madrid – wilde deze vriendschappelijke wedstrijd vooral gebruiken om andere spelers aan het werk te zien. Zo keerde Sokota na een lange blessure terug in het elftal en kon hij de nieuwe aanwinst Geovanni (tot het einde van het seizoen gehuurd van Barcelona) nadat deze afgelopen weekeinde zijn debuut maakte, nogmaals aan het werk zien. Behalve Simao en Petit waren de anderen afkomstig van Benfica 2.

Ajax daarentegen speelde in zijn sterkst mogelijke opstelling, want O´Brien – voor Koeman de nummer één op linksback – Galásek, Van der Vaart en Litmanen waren niet fit. Daarom op die drie posities vervangers Van Damme, De Jong en Pienaar.

De Amsterdammers startten onwennig in Lissabon, alsof ze elkaar weer voor het eerst in lange tijd op het veld tegenkwamen. De aansluiting tussen verdediging en aanval verliep stroef, waardoor De Jong zoekende bleef en Pienaar opvallend veel overtredingen nodig had in de buurt van het eigen strafschopgebied. Een plek waar hij normaliter niet al te vaak hoort te komen. Daardoor was de aanvoer naar Zlatan en Mido te onvoldoende. Toch lukte het een paar keer om via de zijkant, vooral de rechter, door te breken. Een maal was Trabelsi er zeer goed bij, maar was zijn eindpass slecht. Ook Van der Meyde liet bij tijd en wijle mooie dingen zien, maar ook zijn voorzetten waren van het kaliber ‘net niet’.

Na 25 minuten had Ajax wel de kans op de openingstreffer nadat de goedspelende Zlatan een combinatie opzette met Maxwell. De Braziliaan was te zeer onder de indruk van de plaats waar hij zich op het veld bevond en schoot simpel in handen van keeper Bossio. Daar had meer ingezeten voor de Ajacieden. Aan de andere kant was het oppassen geblazen met de lage venijnige voorzetten van Benfica, die veelal laag in het doelgebied werden gespeeld. Acht minuten voor rust miste Nigel de Jong het geluk bij een laag schot.

Pas in de tweede helft lukte het de ploegen te scoren. Eerst kreeg Mido nadat hij door Zlatan vrij voor Bossio was gezet de mogelijkheid op 0-1, maar verzuimde dat te doen. Vervolgens wisselde Koeman drie spelers: Trabelsi, Chivu en Mido mochten een half uur rust pakken: Pasanen, Petre en Wamberto kwamen voor deze spelers in de plaats. Tien minuten later moest ook Yakubu het veld in, omdat Bergdolmo geblesseerd uitviel.

In de 73ste minuut opende Benfica de score. Een vrije trap vanaf de rechterkant werd door de Ajax-defensie niet weggewerkt en ook Lobont kwam niet uit zijn doel, waardoor Ricardo Rocho met hoofd kon scoren. Drie minuten voor tijd maakte de beste man aan Ajax-kant, Zlatan, de gelijkmaker. Met zijn derde treffer in de voorbereiding schoot hij zijn ploeg met een beheerst schot naast de Portugese opponent.

,,We speelden niet goed", vond Koeman na afloop. ,,We verloren in het begin veel te veel ballen, waardoor we niet in de wedstrijd kwamen. We speelden meer achteruit dan vooruit. Toch kregen we nog drie goede kansen, maar het uiteindelijke gelijkspel was de juiste verhouding. De jongens zijn een beetje moe van het trainingskamp en het veld was zacht en zwaar. Ik wilde eigenlijk maar drie keer wisselen, maar omdat Bergdolmo aan zijn wenkbrauw moest worden gehecht, moest ik toch een vierde man inbrengen. We moeten echter nog meer doen om beter te spelen dan we vanavond hebben gedaan. Meer doen om klaar te zijn voor de competitie en het vervolg van de tweede ronde Champions League."