Ajax laat zich niet verrassen

Ajax laat zich niet verrassen

Ajax liet zich niet verrassen door Willem II. In Tilburg plaatste de ploeg van trainer Henk ten Cate zich voor de halve finale van het KNVB Bekertoernooi. Een wel enigszins moeizame zege (0-2) op Willem II volstond voor een bekervervolg.

Een typisch geval van wensdenken, opgehangen achter een van de doelen in het stadion van Willem II: een meterslang spandoek herinnerde aan een bekertriomf uit het vrij recente verleden. De simpele tekst ’21 april 2005: Willem II - Ajax 1-0’ had de huidige lichting Tricolores moeten prikkelen tot nieuwe, grootse daden. De Amsterdammers lieten zich, twee jaar na de laatste bekernederlaag, niet opnieuw verrassen.

Met enig fortuin en een scherper afgesteld vizier had Ajax de maker van het dundoek al vroeg in de wedstrijd kunnen dwingen zijn aanmoediging te verwijderen. John Heitinga kopte een scherp aangesneden voorzet van Wesley Sneijder na twintig minuten spelen naast. De verdediger die zich deze week tot 2011 aan Ajax verbond, verzuimde het treffen voortijdig te beslissen. Het spandoek behield daarmee nog zijn zeggingskracht.

Acht minuten voor de misser van Heitinga werd Klaas Jan Huntelaar op maat bediend door Zdenek Grygera. De spits omspeelde doelman Maikel Aerts en schoof de bal feilloos in het Tilburgse doel: 0-1.

Voor Willem II’er Rydell Poepon was het bekertreffen vooral een weerzien met oude bekenden. De van Ajax gehuurde aanvaller had de lastige taak Urby Emanuelson succesvol te bespelen. Poepon stond ook regelmatig tegenover Edgar Davids, de Ajacied die zondag tegen Heerenveen is geschorst. Poepon kreeg kort voor de rust zijn grootste kans om werkelijk van zich te laten spreken. De van balgevoel en inzicht getuigende inzet verdween maar net naast het doel van Maarten Stekelenburg.

Emanuelson maakte in het stadion van Willem II zijn rentree in de Amsterdamse formatie. Zijn collega-verdediger Zdenek Grygera was zondag nog invaller tegen AZ. Beide Ajacieden keken weken toe met een blessure. Verrassend genoeg schonk Ajax-trainer Ten Cate Emanuelson en Grygera direct een basisplaats. Ten Cates collega op de Willem II-bank, oud-Ajacied Dennis van Wijk, zal zeker niet hebben gerekend op Emanuelson als basiskracht. De linksback onderging zelfs op de wedstrijddag nog een laatste fitheidstest.

De gasten maakten het zichzelf vooral de tweede helft lastiger dan gewenst. De linies speelden te ver uit elkaar, waardoor vooral de aanvallers moeizaam werden bereikt. Willem II profiteerde bijna van de terugval bij de Amsterdammers. Stekelenburg hield de Tricolores, soms met gevaar voor eigen gezondheid, van een treffer. Ook Grygera bewees zich bij zijn terugkeer als immer betrouwbaar defensief slot op de deur. De centrale verdediger begon de wedstrijd met Jaap Stam aan zijn zijde. De aanvoerder haalde de rust niet; Hedwiges Maduro nam de taken van Stam over. ,,Jaap gaf voor de wedstrijd al aan last te hebben van zijn hamstring’’, zei Ten Cate. ,,Ik wilde geen risico nemen. Maduro nam al deel aan de warming-up.’’

Met Nicolae Mitea in de gelederen, de Roemeen was de vervanger van de met een gele kaart spelende en geïrriteerde Leonardo, won het Ajax-spel nauwelijks aan effectiviteit. Na een klein uur verzuimde ook de invaller bekerwedstrijd te forceren. Mitea was het eindstation van een vloeiende aanval die werd opgezet door Grygera. Tom de Mul bezorgde de bal uiteindelijk bij Mitea, die van dichtbij op de keeper schoot. Heitinga zag zijn afstandschot luttele tellen later ook al net naast gaan.

Tien minuten voor tijd stelde Heitinga de bekerzege pas veilig. De rechtsback stond goed opgesteld bij een schot van Huntelaar. De 0-2 was, naar later bleek, het laatste hoogtepunt van de matige bekeravond. De Ajacieden hadden zich desondanks volledig gehouden aan de voornaamste opdracht van de trainer. In bekerverband is mooi voetbal ondergeschikt aan het resultaat. ,,Het hoeft niet mooi, als maar wordt gewonnen’’, stelde Ten Cate een dag voor de wedstrijd, tijdens zijn perspraatje. Ajax deed wat van de Amsterdammers werd verwacht: even over half elf was de gehoopte plek in de halve finale veiliggesteld.

,,Uiteindelijk zijn we nauwelijks in de problemen geweest’’, zei de Ajax-trainer. ,,Bij ons speelde ook vermoeidheid een rol. Dit is toch onze derde wedstrijd in zeven dagen, waarvan we er ook nog een met tien man eindigden. De zware velden beginnen ook hun tol te eisen.’’