'Ajax leeft dit seizoen in een rare wereld'

'Ajax leeft dit seizoen in een rare wereld'

Tot een herhaling van het eerdere 'sneeuwduel' kwam het niet, in het kwartfinaleduel om de Gatorade Cup tussen sc Heerenveen en Ajax. De Ajacieden knokten zich toch nog ruim langs de thuisploeg. Na een vroege openingsgoal van Mauro Rosales koesterden de Amsterdammers lang een minimale voorsprong. Ajax bleef sterk op de been onder alle Friese druk. Urby Emanuelson en Klaas Jan Huntelaar stelden de zege pas in de slotfase definitief veilig. Een plek in de halve finale was het logische gevolg.

De openingstreffer van de Argentijn was een presentje van Friese makelij. Uitgerekend nadat de thuisploeg riante kansen om zeep had geholpen, schoof verdediger Michel Breuer de bal onhandig in de voeten van Mauro Rosales. De Argentijn kon vervolgens scoren met een gortdroge schuiver. De openingsgoal werd weliswaar tegen de verhoudingen in gescoord, maar daar hadden de Ajacieden geen enkele boodschap aan. Sterker nog: Ajax kwam na de openingstreffer almaar beter in zijn spel. De inschuivende Hedwiges Maduro zorgde daarbij voor dreiging en de middenveld-controleurs Olaf Lindenbergh en Tomás Galásek vormden op hun beurt een trechter die menige Friese aanval vakkundig neutraliseerde.
Tot grote kansen leidde het niet. Ajax moest zich tot de rust tevreden stellen met een afzwaaier van Maduro plus een vervaarlijk indraaiende bal van Rosenberg. Het Friese gevaar kwam vooral van Arnold Bruggink en de trotse captain Petter Hansson. Beide stichtten vooral koppend gevaar voor de goal van Maarten Stekelenburg.
Heerenveen oogde bij vlagen gehavend. Het verlies van de twee, offensieve steunpilaren Samaras en Huntelaar heeft de Friezen danig verzwakt. Weinig herinnerde daarom nog aan de vorige onderlinge krachtmeting - het beruchte 'sneeuwduel' - van 2005. De ploeg van trainer Gertjan Verbeek legde de Amsterdammers toen met 4-2 over de knie. Toentertijd gold nog een weeralarm. Op een ditmaal sneeuwvrij speelveld, hielden de Amsterdammers de bij vlagen fel aandringende Friezen van zich af. Een buiteling van Lasse Nilsson, na een overtreding van Thomas Vermaelen, leverde de thuisploeg verrassenderwijs geen penalty op.
Zonder zichzelf al te veel uitgespeelde te creëren bleven de Friezen tot de slotfase gevaarlijk aandringen. Uitgerekend ex-Heerenveen-speler Huntelaar liet alle Friese hoop op een bekersucces vervliegen. ,,Heerenveen zette vooral na rust heel veel druk en uiteindelijk hebben wij veel te weinig gedaan met de ruimte die we kregen'', blikte Blind naderhand blij maar kritisch terug. ,,Sneijder was bijvoorbeeld vaak de vrije man. Daar hadden we meer mee moeten doen. Al waren we ook een paar keer ongelukkig.'' Zijn collega-trainer Verbeek maakte zijn spelers vooral een compliment voor getoonde strijdlust. ,,We hebben goed gevoetbald, maar te weinig uitgespeeld en afgedwongen'', aldus Verbeek.
Voor Huntelaar moet een last van de schouders zijn gevallen. De voormalige Heerenveen-spits scoorde uitgerekend tegen zijn oude club zijn allereerste treffer als Ajacied. Een bevrijdende treffer. Dat Huntelaar de bal simpel kon intikken na goed voorbereidend werk van invaller Ryan Babel zal de goalgetter koud laten. 'KJH' gooide de wedstrijd in het slot. Kort daarop verhoogde Urby Emanuelson de Amsterdamse feestvreugde door de 0-3 binnen te werken.
,,Uiteindelijk was dit een prima overwinning'', concludeerde ook Wesley Sneijder. ,,Al hadden we het wel eerder moeten beslissen.'' Ploegmaat Hedwiges Maduro viel Sneijder bij. De centrale verdediger keek alvast verder vooruit. ,,Uiteindelijk kan dit toch nog een heel mooi seizoen worden'', vervolgde Maduro. ,,De play-offs zijn haalbaar en we gaan door in de Champions League en de Gatorade Cup. We leven dit seizoen in een gekke wereld.''