Ajax leeft rustig naar Champions League toe

In de aanloop naar het eerste Champions League-duel tegen Olympique Lyonnais verblijft Ajax in het Noordwijkse hotel Huis ter Duin. Teammanager David Endt vertelt hoe Ajax de dagen voor de wedstrijd doorbrengt, hoe het met de spelers is en waarom Ajax zich voor even in Noordwijk gevestigd heeft.

,,Sinds Louis van Gaal weg is hebben we geen traditie meer wat betreft de locatie van ons trainingskamp'', vertelt Endt. ,,Tot 1996 verbleven we altijd in een klein familiehotel in Egmond aan Zee. Dat was echt een beetje 'eigen terrein'. Maar de selectie is sindsdien alleen maar gegroeid en het hotel kreeg minder kamers, dus toen zijn we een beetje gaan zwerven. Voor de wedstrijden in Rotterdam is Noordwijk net een mooi punt halverwege, dus kwamen we hier. Ik denk ook dat het Ronald Koeman hier wel bevallen is toen hij hier met het Nederlands elftal verbleef.''

David Endt staat Ajax.nl te woord in de lobby van het statige Huis ter Duin. De spelers zijn aan het rusten. Dat is ook het toverwoord vlak voor een belangrijke wedstrijd: rust. In het trainingskamp zich even lekker afzonderen en alvast met de wedstrijd tegen Lyon bezig zijn. ,,De laatste jaren gingen we een dag eerder al weg. Maar dit zijn intensieve weken voor iedereen en we wilden de spelers ook niet alleen maar in hotels zetten. Ze moeten ook af en toe even kunnen ontspannen'', zegt de teammanager.

In de anderhalve dag dat Ajax zich aan de kust voorbereidt slapen de Ajacieden, eten ze, wandelen door de omgeving en kijken ze videobeelden van de tegenstander. De technische staf biedt de opnamen gedoseerd aan. Zo laten ze de spelers kennis maken met de tegenstanders en kan de tactiek wat verder uitgediept worden. ,,En vlak voor vertrek zetten de coaches dan nog even de puntjes op de i. Dan geen lange verhalen meer, maar even kort en krachtig de hoofdlijnen'', aldus Endt.

Iedereen wil natuurlijk weten hoe het is met Cristian Chivu, die een hamstringblessure heeft. ,,Wij maken ons daar natuurlijk ook zorgen over, al is dat wel relatief, want we hebben nog wel genoeg spelers om hem te vervangen. Maar Chivu is een belangrijke pijler, die met zijn tactisch inzicht en zijn techniek een meerwaarde vertegenwoordigt. Hij is intensief behandeld, gisteravond laat en ook vandaag nog. Maar we hebben hem ook wat rust gegeven want als je alleen maar aan het behandelen bent komt dat zijn concentratie ook niet ten goede'', zegt de teammanager. ,,Cris is hongerig om te spelen en hij baalt ervan dat hij een blessure heeft. Maar er heerst geen paniek. Later op de dag wordt de beslissing genomen of het het risico waard is dat hij speelt. Hijzelf is er van overtuigd dat hij meedoet.''

,,Alle andere spelers zijn volledig fit'', vertelt Endt. ,,De sfeer is goed in de groep. Er is plaats voor vrolijheid, maar natuurlijk ook concentratie. Je leeft naar een speciaal moment toe. De Champions League is toch het mooiste Europese podium. De spelers leven in een mix van onzekerheid en hoge verwachtingen.'' De Ajacieden leven ieder op hun eigen manier naar de wedstrijd toe. Soms vallen er stiltes, wat duidt op het feit dat de spelers zich concentreren op het duel. Volgens David Endt worden de ervaren spelers niet constant als vraagbaak gebruikt. ,,Het is meer hun houding die spreekt. Af en toe eens een paar woorden, de ervaren jongens kunnen het verschil maken in zo'n wedstrijd en ze kunnen ook vertrouwen geven aan de rest.''

Jari Litmanen is een van de spelers van wie veel verwacht wordt tegen Lyon, aangezien de Fin een schat aan ervaring heeft, zeker ook in de Champions League. ,,Jari vindt die verantwoording niet erg'', weet Endt. ,,Toen Jari zelf jong was heeft hij veel geleerd van bijvoorbeeld Danny Blind. Nu wil hij wat terugdoen voor de nieuwe generatie. Hij zei wel dat hij tegen Zwolle nog teveel met zichzelf bezig was geweest, omdat nog niet alles automatisch ging. Er komt in die korte tijd ook erg veel over hem heen, en hij is ook maar een mens van vlees en bloed. Maar Jari is erg sociaal en professioneel.''

De technische staf zoekt in deze dagen naar het evenwicht tussen ontspannen en focussen op de wedstrijd. ,,De trainers hebben een schat aan ervaring'', zegt David Endt. ,,Ze bereiden de ploeg zo goed mogelijk voor. Je kan alleen niet alles van te voren berekenen. Op dingen als de vorm van de dag en een bal die binnenkant of buitenkant paal gaat, heb je geen invloed. Voetbal is geen hogere wiskunde. Ze beseffen wel dat de onzichtbare spanningslijn erg hoog ligt voor de spelers. Daarom krijgen die ook voldoende rust. Die spanning voor een belangrijke wedstrijd verslindt energie.''

Koeman en zijn staf spreken het elftal aan het einde van de dag nog even toe. Dan gaat de selectie de bus in en arriveert zo'n anderhalf uur voor de wedstrijd tegen Olympique Lyonnais in de Arena. ,,Zo'n wedstrijd heeft toch iets extra's'', vindt teammanager Endt. ,,Er is net wat meer beleving en de scherpte is er al bij iedereen.''