Ajax levert geweldige prestatie tegen AS Roma

Wat alle Ajacieden stiekem hoopten, werd tegen AS Roma werkelijkheid. De Amsterdammers, zonder spelbepalers als Chivu, Galasek en Van der Vaart, troefden door een geweldige collectief te vormen de Romeinen in een prachtig duel op alle fronten af. Door de 2-1 zege, treffers van Zlatan en Litmanen, staat Ajax samen met Arsenal bovenaan.

De grote vraag voorafgaande aan de tweede wedstrijd in de tweede ronde van de Champions League was hoe het jonge Ajax zich zou houden zonder drie steunpilaren: Chivu, Galasek (beiden geschorst) en Van der Vaart.

Want zonder Chivu was de verdediging zijn aanvoerder kwijt en stofzuiger Galasek zou op het middenveld toch wel worden gemist. Wie moest nu de vele meters maken die de Tsjech wekelijks verstouwt?

Maar Ronald Koeman moet blij verrast zijn geweest met het optreden van Petri Pasanen naast André Bergdølmo. Want de Finse verdediger, die ook zaterdag tegen De Graafschap al goed speelde, was wederom op dreef.

En ook Richard Witschge speelde een buitengewoon goede wedstrijd als linkshalf. Hij sleurde van links naar rechts, ruimde in de verdediging veel op en maakte het de beste man aan Roma-kant, Emerson, het leven zuur.

Ook Zlatan en Mido stonden verdedigend hun mannetje, waardoor Koeman ook over hen tevreden mocht zijn. En dat was hij. ,,Ik ben uitermate tevreden over het koppel", gaf hij toe op de persconferentie.

Fabio Capello had minder zorgen, wat zijn spelers betreft. De coach van AS Roma heeft deze weken vooral af te rekenen met de slechte prestatiecurve en welk toneel is mooier dan de Champions League om dat voor elkaar te boksen?

Maar de ploeg had ook vanavond zoveel moeite om het initiatief te nemen, dat de trainer moet vrezen voor een nog grotere antipathie richting zijn kant.

Want in de eerste helft werd AS Roma door Ajax te kijk gezet. Overal op het veld vielen ruimtes waar vooral Pienaar wel raad mee wist. Hij was regelmatig onnavolgbaar, en dolde de Italianen overal op het veld. Ook Trabelsi mocht op rechts een aantal keren ongehinderd mee opkomen. Maar voor de Tunesiër duurde het duel niet lang. Nadat hij in de 32ste minuut hands had gemaakt, gaf hij aan gewisseld te willen worden. Koeman gaat uit van een spierverrekking.

De trainer moest daardoor wel opnieuw - net als hij zaterdag tegen De Graafschap drie keer moest doen - een gedwongen wissel doorvoeren. Yakubu kwam en nam de plaats van De Jong over, die op zijn beurt Trabelsi's positie voor z'n rekening nam.

Gelukkig stond Ajax toen al voor. In de elfde minuut kwam Ajax op voorsprong door alert reageren van Zlatan. De spits anticipeerde uitstekend toen Antonioli de bal na een schot van De Jong losliet. Geduldig en bekeken plaatste de Zweed de bal in de hoek, 1-0.

Daarna moest AS Roma wel komen, maar dat lukte de ploeg van geen kant. Behalve Emerson is er verder geen speler die het het initatief kan nemen en de kar wil trekken. Totti was aan banden gelegd en Cassano kwam niet uit de verf. De formatie van Capello verbaasde de vijftigduizend toeschouwers door de wedstrijd te vertragen.

Vooraf hadden de Ajacieden angst voor de spelhervattingen van de gasten, maar ook daar haalden de Romeinen geen voordeel uit. De ballen gingen over, of in de muur, of de Ajax-verdedigers waren de aanvallers 'gewoon' de baas.

En dat was uiteraard de winst van deze avond. Dat een ploeg zonder de vaste steunpilaren zo tegen een Europese topclub kan spelen, was een zeer groot compliment waard.

In de tweede helft nam AS Roma wel het initiatief. Alleen duurde dat ook nu niet lang. Na negen minuten mocht Jari Litmanen, tot vreugde van het publiek, het trainingspak verwisselen voor het wedstrijdtenue. Hij verving Mido. ,,De stand in de wedstrijd vroeg om een verandering", zei Koeman. ,,We hadden een extra middenvelder nodig. De keuze was tussen Mido en Zlatan. Ik koos ervoor om Mido te wisselen, omdat Zlatan balvaster is dan hij."

Litmanen, een week ziek geweest, bewees direct zijn waarde. In de 66ste minuut bracht hij Ajax namelijk op een comfortabele voorsprong. Goed werk was er weer van Zlatan die de bal keurig aflegde op zijn Finse collega. Litmanen bleef goed kijken en krulde de bal fantastisch in het doel: 2-0.

Ajax zat op rozen, het publiek was in extase. Dit was onverwacht. Dit was prachtig. AS Roma was lamgeslagen. ,,Het psychologisch effect van de tegengoal was enorm. De prestatie als team was niet geweldig van ons", zei Capello. ,,AS Roma kon niet overtuigen, maar als je eerlijk bent was de winst van Ajax ook allerminst overtuigend."

Die woorden leverden de Roma-trainer applaus op. Cynisch applaus wel te verstaan uit de hoek waar de Nederlandse journalisten op hun laptops zaten te werken. Ronald Koeman reageerde geïrriteerd toen hij met de uitspraak werd geconfronteerd. ,,Als hij dat zegt, dan denk ik dat de presatie van AS Roma vanavond dramatisch was. Ik heb altijd vertrouwen gehad in een goede afloop, ondanks de afwezigen. Het is nou eenmaal voetbal en daarin zijn altijd verrassingen mogelijk. Natuurlijk is de fout van Antonioli van invloed geweest. Daardoor kwamen we vroeg op voorsprong. Roma moest daardoor wel aanvallen en dat is niet hun sterkste punt."

Dat bleek wel in de slotfase toen Capello met Totti, Batistuta en Montella speelde. Dat de bal er in de laatste minuut toch nog inging, had echter alles te maken met een glijpartij in de Ajax-defensie. Batistuta kopte fraai in, maar zijn ploeg maakte allerminst aanspraak op een punt.

Op de winst van Ajax viel helemaal niets af te dingen. ,,We zijn goed op weg", sprak Koeman dan ook. ,,We zijn totaal niet in de problemen gekomen en de zege was uitermate verdiend. Het is fantastisch dat we met vier punten uit twee wedstrijden in ieder geval tot februari prima staan. De competitie blijft echter het belangrijkste, want daar kan je voor volgend seizoen een plaats in de Champions League afdwingen. Als ik een keuze had moeten maken, dan zou ik liever zondag winnen dan vanavond. Maar wie mij en de spelers een beetje kent, weet dat we elke wedstrijd willen winnen. We hebben vandaag er alles uitgehaald wat er in zat, en dat is een groot compliment aan de spelers."