Ajax met de schrik vrij in Graz

Met de 1-1 bij Grazer AK kan iedereen bij Ajax wel leven. Maar de manier waarop de ploeg in de eerste wedstrijd van de derde voorronde UEFA Champions League voetbalde, was nog ver verwijderd van het ideaalplaatje. Nadat Ajax een stormachtig eerste kwartier onbeschadigd doorkwam, viel na rust toch de tegentreffer. Dat Wesley Sneijder nota bene uit een standaardsituatie de 1-1 wist te scoren moet een bevrijding zijn geweest. ,,Ik ben tevreden over het resultaat, niet over het spel", sprak Ronald Koeman na afloop.

De thermometer gaf 31 graden aan toen Ajax het Arnold Schwarzenegger Stadion betrad. Erg warm om het gewenste tempospel te spelen. De voortekenen logen er evenmin om. Toen Ajax aan de sportmaaltijd zat voor het vertrek, liep een zwarte kat de eetzaal binnen. Tot grote frustratie van Zlatan Ibrahimovic, die het beest al spugend naar de uitgang joeg. De Zweed wist op dat moment al dat hij niet in de opstelling tegen Grazer AK voorkwam. Wesley Sonck moest het alleen doen in de spits met Steven Pienaar en Wamberto aan de zijkanten. Tomás Galasek moest zich bij de andere geblesseerden (Litmanen, O’Brien en Boschker) voegen nadat hij op de training was afgehaakt.

Dat was een flinke aderlating voor het team, dat zonder Galásek een stuk moeizamer draait. Het leek ook wel of Ajax de situatie in Graz totaal anders ingeschat dan die was. De accuratesse was ver te zoeken en zonder de overtuiging die nodig is om de Champions League te bereiken, gaf Ajax kans na kans weg aan GAK. De thuisploeg wist niet wat het overkwam en het enthousiaste publiek geloofde de eigen ogen niet. GAK kreeg in het eerste kwartier liefst drie grote mogelijkheden, waarvan twee uit de zo gevreesde dode-spelsituatie. Ronald Koeman had er van tevoren nog zo op gehamerd, maar echt doordrongen van het gevaar waren zijn spelers duidelijk niet. Milinkovic schrok al in de derde minuut zo van het moment dat hij vrij voor Stekelenburg opdook, dat hij de opgelegde kans miste. Net als Topic zag hij ook nog een inzet op de paal belanden.

Drie goede kansen dus voor het enthousiaste GAK, dat wel in zichzelf geloofde. Ajax stelde daar bedroevend weinig tegenover. Wamberto miste voor een leeg doel en Rafael van der Vaart kwam een teenlengte tekort, maar verder zwom Sonck te veel en speelde de defensie en het middenveld zeer slordig. Daar kwam nog bij dat Van der Vaart overal hand-en spandiensten wilde verlenen, waardoor ook hij niet lekker in zijn spel kwam.

Koeman kon niet anders dan ingrijpen. ,,Je kon goed merken dat GAK al een aantal wedstrijden om de punten achter de rug heeft. Zij waren sneller, fysiek sterker en we wisten van tevoren dat we problemen zouden krijgen met de spelhervattingen doordat zij goede koppers hebben."

Na rust bracht hij niet direct nieuwe spelers in, maar liet hij Yakubu voor de verdediging spelen en Pienaar en Sneijder meer vanaf het middenveld komen. Van der Vaart speelde bij balbezit korter achter Sonck.

Maar tegen vrije trappen hielp het niets. Wamberto gaf een schouderduw aan een boomlange opponent, kreeg een vrije trap tegen en prompt legde Dollinger de bal op het hoofd van Pogatetz, die het meedogenloos afstrafte, 1-0 na 56 minuten spelen. Niet eens onverdiend, want de kansenverhouding was duidelijk in het voordeel geweest van de thuisploeg en het publiek ging volledig achter de paatselijke helden staan.

Toch was het Ajax dat in de 79ste minuut doel trof. Wesley Sneijder schoot met een prachtige vrije trap de bal in de verre hoek achter Schranz, 1-1. Daarna was de flair van GAK verdwenen, leek de ploeg voor het eerst in het duel zelfs bang voor Ajax en kreeg Zlatan Ibrahimovic, in de 64ste minuut het veld gekomen voor Sonck, zelfs nog kansjes. ,,Gaandeweg ging het beter", had Koeman geconstateerd. ,,We kregen toch nog een aantal goede kansen. Dat dit de slechtste wedstrijd was van Ajax sinds ik hier trainer ben, vind ik niet. Ik vond het wel meevallen. Het is heel anders, en dat wil ik niet als excuus aanvoeren, als het om de punten gaat. We kunnen veel sneller spelen, de aansluiting was niet goed en we hielden het veld te lang. We zijn nog niet op het niveau waar we geweest zijn."