Ajax, met hangen en wurgen, naar eerste plaats in poule H

In een wedstrijd die qua voetbal niet de beste was, maar waarin de ploeg wel veel werklust toonde, kroop Ajax naar een 1-0 overwinning. De individuele klasse van Zlatan Ibrahimovic leidde kort na rust tot het enige doelpunt van de wedstrijd. Trainer Ronald Koeman kon de zege op Celta de Vigo nauwelijks verdiend noemen, maar was uiteraard enorm tevreden met het resultaat van zijn jonge ploeg.

Het was geen gemakkelijke wedstrijd voor de jonge Ajacieden. De Amsterdammers begonnen redelijk, hadden de eerste twintig minuten verreweg het meeste balbezit, maar kwamen niet tot uitgespeelde kansen. Na zes minuten kreeg Zlatan Ibrahimovic wel zijn hoofd onder een vrije trap van Wesley Sneijder, maar de kopbal miste kracht en scherpte. Zo waren de meeste kansjes van Ajax: net niet gevaarlijk genoeg om de Spanjaarden bang te krijgen.

Gaandeweg het eerste bedrijf nam Celta dan ook meer initiatief. De Spanjaarden toonden over een goed ingespeeld team te beschikken met veelvuldig opkomende verdedigers en twee van positie wisselende spitsen. ,,Met die positiewisselingen voorin hadden wij het moeilijk’’, zei Koeman na afloop. Vooral in de tweede helft waren Milosevic en Mostovoi erg gevaarlijk. Vaak vonden zij Bogdan Lobont op hun weg, of werd nog voordat het echt gevaarlijk kon worden, goed ingegrepen door onder andere Jelle van Damme.

De Belg speelde vanwege de afwezigheid van Julien Escudé, naast Petri Pasanen in het centrum. De 20-jarige verdediger kon vooraf op veel vertrouwen van Koeman rekenen, die over Van Damme zei dat hij met de technische staf hoge verwachtingen had van de jonge Belg. Van Damme beschaamde dat vertrouwen op de belangrijke positie in het centrum niet en oogstte lof van de trainer. Koeman: ,,Van Damme heeft het vandaag prima gedaan. Hij moet zich nog verder ontwikkelen in de opbouw van het spel, maar hij heeft zich vandaag knap staande weten te houden met zijn verdedigende kwaliteiten, zijn kopkracht en zijn duelkracht.’’

Lof was er van de oefenmeester eigenlijk voor het hele team. ,,Ondanks het feit dat Celta zestiende staat in de Spaanse competitie, is het een heel goede ploeg in Europa. Ze hebben een goed ingespeeld en goed voetballend team. Gezien de leeftijd van onze spelers en hun ontwikkeling, denk ik dat dit voor ons het maximaal haalbare was vanavond.’’

Nog voor rust kwam een 18-jarige bij Ajax in het veld. Aanvoerder Rafael van der Vaart had eerder een tik tegen zijn knie gekregen en kon niet verder. Nicolae Mitea kreeg zijn eerste minuten op Europees niveau door hem te vervangen. ,,Het was een gedwongen wissel, maar een verandering aan de linkerkant speelde al door mijn hoofd. Ik vond dat Van der Vaart teveel naar binnen speelde. Hij begon al te centraal, waardoor de ruimte voor met name Maxwell niet te belopen was’’, aldus Koeman. Mitea viel goed in, al kon hij zijn reputatie - in zijn twee eerdere invalbeurten scoorde hij elke keer - niet hoog houden.

Een andere jongeling viel ook op. Zlatan Ibrahimovic, pas 22 jaar, bekroonde een onwaarschijnlijk mooie actie, waarbij hij een aantal Celta-verdedigers het nakijken gaf, zelf door de bal onder doelman Pinto door te schuiven. Het betekende het 75ste doelpunt van Ajax in de UEFA Champions League. ,,Zlatan was heel belangrijk’’, gaf Koeman toe. ,,Hij maakte een fantastisch doelpunt. In sommige momenten was hij balvast, maar soms koos hij ook voor de mooie oplossing. Dat deden overigens Pienaar en Sneijder ook. Af en toe kon voor een simpele oplossing aan de zijkanten worden gezocht, maar ze wilden het te vaak te mooi en zelf doen’’, klonk toch enig commentaar van de trainer.

Tegen het einde van de wedstrijd werd het nog ongekend spannend. Celta de Vigo zette alles op alles om nog een gelijkmaker te scoren. Ajax kon af en toe slechts opruimen door een bal in de lege ruimte voorin te schieten. Tweemaal werd een penalty geclaimd door aanvallers van Celta die zich te makkelijk lieten vallen in het strafschopgebied, maar scheidsrechter Markus Merk liet zich er niet door verleiden. Tot woede van Lotina, trainer van Celta, die zich bekocht voelde. De Spanjaard wees de scheidsrechter als schuldige aan voor het verlies. Koeman vond dat te gemakkelijk: ,,Ik heb net wat beelden terug gezien en kon nergens een penalty van maken. Ik geef toe dat Celta misschien recht had op een punt, maar dat kun je niet aan de scheidsrechter wijten’’, vond Koeman.

De trainer kon slechts een groot compliment maken aan zijn team, dat door de winst en het verrassende verlies van AC Milan in en tegen Brugge, op de eerste plaats staat in poule H: ,,We hebben drie wedstrijden gespeeld, tegen topteams als Milan, Brugge en Celta. Ik kan alleen maar zeggen: 'chapeau'.’’