Ajax moet lastige klus afmaken

Ajax moet lastige klus afmaken

Na de eerste ontmoeting in het Maksimir Stadion, twee weken terug, vervolgen Ajax en de Dinamo Zagreb hun strijd in de Amsterdam ArenA. Aan spanning geen gebrek in deze returnwedstrijd om een plek in de tweede ronde van de UEFA Cup.

Luchtduel tussen Ajacieden en Kroaten tijdens Ajax - NK Croatia op 25 november 1998 in de ArenA. Brutil Hosé (links) en Mario Melchiot verzorgen de Amsterdamse luchtafweer. Luchtduel tussen Ajacieden en Kroaten tijdens Ajax - NK Croatia op 25 november 1998 in de ArenA. Brutil Hosé (links) en Mario Melchiot verzorgen de Amsterdamse luchtafweer.

Ajax deed veertien dagen terug wat het moest doen in de Kroatische hoofdstad. De Amsterdammers boekten een overwinning, waarbij tegentreffers werden voorkomen. Dennis Rommedahl hielp zijn club met de enige treffer van de avond aan een comfortabele uitgangspositie voor de returnwedstrijd. De gasten verlieten Zagreb met een 0-1-overwinning en hielden de fysieke schade in de spelersgroep beperkt. De treffer van de Deense aanvaller zou zomaar goud waard kunnen zijn voor de ploeg die vanavond dus een kleine, maar voordelige marge verdedigt.

Hoe lastig en stug de Kroaten kunnen zijn merkte Ajax niet alleen tijdens het laatste treffen in Zagreb. NK Croatia - een van de voorlopers van Dinamo Zagreb - was in het seizoen 1998-1999 tegenstander in de poulefase van de Champions League. In het Maksimir scoorde de ploeg van trainer Morten Olsen niet. NK Croatia-trainer Zlatko Kranjcar kon evenmin juichend opveren: 0-0. Dik twee maanden later troffen beide formaties elkaar in de ArenA. Kranjcar had toen al plaatsgemaakt voor Velimir Zajec. De nieuwe oefenmeester coachte zijn ploeg naar een 'stiekeme' zege op de Ajacieden: 0-1. Ajax had geen antwoord op de defensieve strijdwijze van NK Croatia, die drie punten konden toevoegen aan hun totaal in groep A van de Champions League.

Dennis Rommedahl was twee weken terug met zijn treffer de matchwinnaar tegen Dinamo Zagreb. Ajax won de wedstrijd met 0-1. Dennis Rommedahl was twee weken terug met zijn treffer de matchwinnaar tegen Dinamo Zagreb. Ajax won de wedstrijd met 0-1.

Ajax besloot de avond met de wetenschap dat de Europese strijd voor dat seizoen zo goed als gestreden was. Alleen in theorie hadden de mannen van Olsen een kans om alsnog Europees te overwinteren. Twee weken later werd de nederlaag tegen FC Porto de Ajacieden fataal. Tomislav Sokota en Mihael Mikic waren in het voetbaljaar 1998-1999 al actief voor de club uit Zagreb. Dit seizoen staan de spelers met Dinamo Zagreb opnieuw tegenover de Amsterdammers.

Omdat de naam NK Croatia niet erg populair was bij de fans, kreeg de club in 2000 met Dinamo Zagreb zijn oude naam weer terug. Eerder ging de club al een korte periode als HASK-Gradanski door het leven. Dinamo Zagreb werd in 1945 opgericht en veroverde, onder verschillende namen, vier keer de nationale voetbaltitel in het voormalige Joegoslavië. Vanaf 1993 was de club negenmaal de beste in de Kroatische competitie. Dit jaar bemachtigde de club zijn negende titel. In 1967 vierde Dinamo Zagreb zijn grootste Europese succes door de Jaarbeursstedenbeker te bemachtigen.

Aanvoerder en Dinamo-vedette Luka Modric is pas 22 jaar en sloot zich zes jaar geleden aan bij Dinamo. De offensieve middenvelder had weinig tijd nodig om zijn trainer te overtuigen van zijn klasse. Dit seizoen schoot hij in de voorrondes van de Champions League als vaste penaltynemer twee keer succesvol vanaf elf meter. De spelmaker - momenteel met acht treffers topschutter in de Kroatische competitie - hielp zijn ploeg op die manier onder meer tegen Werder Bremen aan een doelpunt. Het bleek uiteindelijk onvoldoende om zijn ploeg voorbij de Noord-Duitsers te loodsen. Werder Bremen had de thuiswedstrijd al met 2-1 gewonnen. In Zagreb werd het 2-3 voor de gasten. Genoeg voor deelname aan het hoofdtoernooi van de Champions League.

Ronald de Boer houdt het balbezit in de thuiswedstrijd tegen NK Croatia (1998). Ronald de Boer houdt het balbezit in de thuiswedstrijd tegen NK Croatia (1998).

Georg Koch is een andere opvallend selectielid bij Dinamo. De Duitse doelman speelde ooit voor PSV. Na zijn voetbalavontuur in Eindhoven, ging hij afgelopen zomer via Bayer Leverkusen naar Dinamo Zagreb. Tenslotte behoort ook Bosko Balaban tot de Kroatische spelers die niet uit het oog verloren mogen worden. Balaban werd twee jaar achtereen topscorer van Kroatië en achtte toen de tijd rijp voor een transfer naar West-Europa. Aston Villa werd zijn nieuwe club, waar hij ook wist te scoren, maar de Engelse club verhuurde hem terug aan Dinamo Zagreb. Club Brugge trok hem aan en beleefde veel plezier aan de makkelijk scorende Kroaat. Hoewel hij tot 2008 onder contract stond bij de Belgen, strikte zijn oude liefde Dinamo Zagreb hem opnieuw.

Ajax won twee weken terug voor de tweede keer in de historie van Dinamo Zagreb. Ver voordat de beide clubs elkaar eind jaren negentig troffen in de Champions League, waren al twee (vriendschappelijke) duels gespeeld. Op 14 februari 1971 won het Ajax van trainer Rinus Michels met 1-0 van de Kroatische opponent. Zes jaar later (17 februari 1977) streden Ajax en Dinamo Zagreb in Kroatië om de Koppa Marijan. De Ajacieden verloren op het Marijan-toernooi ruim van Dinamo Zagreb: 4-0. Hajduk Split werd later toernooiwinnaar.