Ajax niet opgewassen tegen Manchester United

Ajax niet opgewassen tegen Manchester United

Ajax is er niet in geslaagd de goede tweede helft van het duel met Inter een passend vervolg te geven. Tijdens de tweede wedstrijd op het LG Amsterdam Tournament bleek Manchester United een maatje te groot. De Engelsen wonnen met 0-1, door een (dubieus) doelpunt van Ryan Giggs. Desondanks golden er verzachtende omstandigheden voor Ajax. Met de wedstrijd tegen FC Kopenhagen in het achterhoofd gunde trainer Henk ten Cate een handvol basisspelers rust.

Van het basiselftal van het duel tegen Inter (1-1) bleven alleen Jan Vertonghen, Kenneth Perez en Maarten Stekelenburg staan. Daarmee bevestigde Ten Cate nog maar eens dat alle ogen gericht zijn op woensdag. Dat wacht de lastige confrontatie met FC Kopenhagen. De wedstrijd tegen de Scandinaviërs staat in het teken van de derde voorronde van de Champions League en Ajax is er dan ook alles aan gelegen een goed resultaat neer te zetten in de Deense hoofdstad.

Ajax en Manchester United maakten er desondanks een enerverende eerste helft van. Dat was voor een groot deel te danken aan veteraan Ryan Giggs. De Welshman, aanvoerder bij de Engelsen, toonde zich verreweg de gevaarlijkste man van het veld. Tot twee keer toe was hij met een vrije trap op de rand van het strafschopgebied dichtbij de openingstreffer, maar even zo vaak deed Stekelenburg een beroep op een engeltje op paal en lat.

De Amsterdammers stelden daar voor rust weinig tegenover. John Heitinga wist het net weliswaar te vinden, maar deed dat in buitenspelpositie. Toch was er positief nieuws te melden. De eindelijk fitte Edgar Manucharyan demonstreerde een aantal keer zijn klasse, maar kreeg voorin weinig ondersteuning. De Armeniër, die door Ten Cate langzaam gebracht wordt, hield het een helft vol op de linksbuitenpositie.

Na de pauze maakten Thomas Vermaelen, Klaas Jan Huntelaar en Kenneth Vermeer hun opwachting. Zij vervingen respectievelijk Jan Vertonghen, Edgar Manucharyan en Maarten Stekelenburg. De wissels zorgden voor een impuls, want Ajax kwam feller en beter uit de startblokken dan tijdens het eerste bedrijf. Met name Vermaelen deed van zich spreken. Koud vijf minuten op het veld kopte de jonge Belg een voorzet snoeihard op doel. Van der Sar liet echter zien waarom hij nog altijd tot de beste keepers ter wereld behoort: de oud-Ajacied behoedde zijn club met een katachtige reflex voor een achterstand.

De recordinternational onderstreepte even later opnieuw zijn klasse. Nadat Kenneth Perez met een lepe steekpass Hedwiges Maduro vrije doorgang naar het vijandelijke doel had verschaft, werd de middenvelder op onreglementaire wijze een halt toegeroepen. Scheidsrechter Vink wees resoluut naar de penaltystip, waarna Klaas Jan Huntelaar plaats nam achter de bal. De doorgaans zo koelbloedige spits zag echter hoe Van der Sar met een uiterste krachtsinspanning de niet eens verkeerd ingeschoten strafschop uit zijn doel ranselde.

Nadat Angelos Charisteas al voor Markus Rosenberg in de ploeg was gekomen, maakte in de 70ste minuut Roger zijn ArenA-debuut. De Spanjaard is hersteld van een teenbreuk, die hem enkele weken aan de kant hield.

Een kwartier voor tijd kwam United op voorsprong. Vermaelen moest aan de noodrem trekken om uitblinker Giggs van scoren af te houden. De centrumverdediger kreeg een gele kaart en wat restte was een vrije trap op een gevaarlijke positie. Opnieuw eiste Giggs die op en driemaal bleek scheepsrecht: de captain trof weliswaar voor de derde keer het ijzerwerk, maar de assistent-scheidsrechter constateerde dat de bal de doellijn had gepasseerd. Ten onrechte, zo bleek na bestudering van de televisiebeelden.

Ajax zette nog wel aan, maar het ontbeerde de kracht en de absolute wil. Ook de spelers beseften wellicht dat het over drie dagen in Denemarken écht moet gebeuren. Zo liepen de Ajacieden tegen de derde nederlaag van de voorbereiding aan en eindigden ze het eigen Amsterdam Tournament - net als vorig jaar - als vierde en laatste.

Trainer Henk ten Cate was niet tevreden over de teamprestatie en erkende een beetje met het toernooi in zijn maag te hebben gezeten. ,,Van onze kant was het heel erg slecht vanavond. Initiatiefloos, te weinig agressie, geen lef… Kortom: niet goed dus. Drie wedstrijden in zes dagen is wellicht iets teveel van het goede.'' De oefenmeester maakt zich desondanks geen zorgen. ,,Of dit Ajax klaar is voor woensdag? Als je gisteren de tweede helft hebt gezien, weet je het antwoord.''