Ajax op weg naar Polen

Ajax op weg naar Polen

Ajax stapt deze woensdag rond het middaguur in het vliegtuig richting Polen voor de return tegen Legia Warschau. Na de 1-0 zege in de ArenA strijdt Ajax voor een plaats in de achtste finales van de UEFA Europa League. De wedstrijd begint donderdag om 19:00 uur in de Poolse hoofdstad Warschau.

In de vorm van Legia Warschau treft Ajax de beste Poolse club van het moment. De ploeg van trainer Henning Berg werd de laatste twee seizoenen landskampioen en leidt ook in de huidige voetbaljaargang de dans in de Ekstraklasa, de hoogste afdeling van Polen.

Op 27 mei wordt in het nationale stadion van Warschau de finale van de Europa League gespeeld. Het stadion met zo'n 57.000 zitplaatsen vormt een prachtig en ongetwijfeld sfeervol decor voor deze Europese eindstrijd. Het ruim 10 kilometer verderop gelegen Stadion Wojska Polskiego (capaciteit 31.000) van Legia zal donderdagavond, als de return van de tweeluik tegen Ajax op de rol staat, zal voor het treffen met Ajax echter alles behalve sfeervol zijn. Legia is door de UEFA veroordeeld tot het spelen van twee thuiswedstrijden zonder publiek wegens slecht supportersgedrag in het uitduel met Lokeren. Ook mocht de club vorige week op bezoek in de Amsterdam ArenA geen supporters meenemen.

Het zijn niet de eerste straffen van Legia dit seizoen. In augustus werd de club door de UEFA al op een reglementaire 3-0-nederlaag in de derde voorronde tegen Celtic getrakteerd. Het was een beslissing met grote gevolgen. Legia had de heenwedstrijd voor eigen publiek met 4-1 gewonnen en zegevierde in Glasgow met 2-0. In de slotfase van de return mocht Bartosz Bereszynski vier minuten voor tijd invallen. Dat bleek een capitale fout, aangezien de verdediger geschorst was.

De startende elf van Legia Warschau voorafgaand aan het thuisduel met SK Lokeren op 18 september 2014. De startende elf van Legia Warschau voorafgaand aan het thuisduel met SK Lokeren op 18 september 2014.

De UEFA was onverbiddelijk en veranderde de uitslag in een reglementaire 3-0 overwinning voor Celtic. Op basis van het gemaakte uitdoelpunt gingen de Schotten verder naar de laatste voorronde van het kampioenenbal. Legia liet het er niet bij zitten en stapte naar het internationaal sporttribunaal CAS om de straf aan te vechten. Tevergeefs, bleek later. Ook een verzoek aan Celtic om een beslissingswedstrijd te spelen en daarin als 'echte mannen' uit te vechten wie er het sterkste was, vond geen gehoor.

Legia moest verder in de Europa League en plaatste zich door een dubbele zege op het Kazachse Aktobe (0-1 uit en 2-0 thuis) voor de groepsfase. Daarin ging het Legia voor de wind. De ploeg eindigde in een poule met Lokeren, Trabzonspor en Metalist Kharkiv overtuigend als eerste.

Ajax treft voor de tweede keer in de historie een Poolse opponent. In 1969 werd in de tweede ronde van de Jaarbeursstedenbeker een dubbele ontmoeting gespeeld tegen Ruch Chorzow, dat nu nog steeds op het hoogste niveau uitkomt. Ajax won thuis met 7-0 en boekte in de return een kleine zege (2-1). Opgeteld bij de 1-0 zege van vorige week is Ajax dus nog ongeslagen tegen Poolse tegenstanders.

De huidige opponent, Legia, boekte een jaar later - in 1970 - zijn grootste Europese succes. De club reikte tot de laatste vier van de Europa Cup 1, waarin Feyenoord uiteindelijk te sterk was. De Rotterdammers wonnen vervolgens ook de finale van Celtic. De volgende drie edities van de Europa Cup 1 ging Ajax met de zege aan de haal.

De bekendste naam bij Legia is zonder meer die van Henning Berg. De honderdvoudig Noors international speelde jarenlang in de Premier League, waaronder drie seizoenen bij Manchester United. Berg staat ruim een jaar als trainer aan het roer bij Legia en was direct succesvol. Een uitstekende tweede seizoenshelft, waarin achtmaal op rij werd gewonnen, leidde tot titelprolongatie. Momenteel ligt Legia op koers voor de derde opeenvolgende titel.

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto's: Pro Shots