Ajax overleeft Griekse 'Hel'

Ajax overleeft Griekse 'Hel'

Ajax bracht de missie die even onmogelijk leek woensdagavond uiteindelijk tot een geslaagd einde. Tien krankzinnige minuten na rust bleken voldoende om de 'Hel van Thessaloniki' te overleven. Met het 3-3 gelijkspel werd de felbegeerde plek in de play-offronde voor Champions League-deelname afgedwongen.

Martin Jol had in Thessaloniki de beschikking over Rasmus Lindgren. De inzetbaarheid van de middenvelder gold vooraf als een meevaller. Woensdagmiddag werd de knoop pas doorgehakt: de hamstringkwetsuur was zo goed als genezen bij de Ajacied. Roly Bonevacia, uit voorzorg aan de wedstrijdselectie toegevoegd, werd daarmee de negentiende man voor het belangrijke duel.

In de ‘Hel van PAOK’ fungeerde de fitte Lindgren samen met Demy de Zeeuw als controleur op het middenveld. Eyong Enoh was geblesseerd. Siem de Jong speelde vooruitgeschoven in de rug van spits Luis Suarez. Urby Emanuelson en Miralem Sulejmani waren de offensieve pionnen op links en rechts.

Net als in de wedstrijd om de Johan Cruijff Schaal (tegen FC Twente) kende Ajax een slechte start. De thuisploeg hanteerde een bijna identieke spelopvatting als eerder in de Amsterdam ArenA. In de ArenA counterden de Grieken zich naar een 1-1 gelijkspel. In het eigen, sfeervolle – bij vlagen grimmige – Toumba Stadium durfde PAOK iets verder vooruit te spelen. De ploeg van Pavlos Dermitzakis toonde zowaar iets meer lef en aanvalslust.

Die offensieve arbeid leverde nog binnen het eerste half uur een aantal gevaarlijke situaties voor het Ajax-doel op. Een curieuze terugspeelbal van Gregory van der Wiel leek de inleiding op de eerste PAOK-treffer. Jan Vertonghen kon niet voorkomen dat Dimitris Salpingidis de bal kon oppikken, waarna Maarten Stekelenburg de bal ternauwernood op de lijn stopte. De last-minute redding bleek uitstel van voorlopige executie. Drie minuten later kopte Adelino André Vieirinha keihard raak uit een vrije trap vanaf links. De thuisploeg had daarmee zijn gedroomde doelpunt: 1-0. Voor Ajax kreeg de missie (Champions League halen) op dat moment steeds meer kenmerken van een mission imposible.

,,Het was een heet avondje, precies wat we hadden verwacht’’, keek Martin Jol terug. ,,We misten flair en karakter om een doelpunt te maken. Dat komt ook doordat wij, vergeleken bij PAOK, heel veel jonge spelers hebben. We misten daarmee de ervaring om heel koel te blijven. In de tweede helft moesten we de schroom van ons afgooien. Daarbij vond ik het wel opmerkelijk dat we van PAOK het initiatief kregen om telkens aan te vallen."

Het moest de tweede helft dus anders in ‘de Hel’. Voor de ogen van de 107 meegereisde Ajax-fans begon Ajax ongewijzigd aan het vervolg. Dat het anders moest, had vooral Suarez heel goed begrepen. Drie minuten na de pauze sloeg de Uruguayaan ijskoud toe, uit een hoge bal van Toby Alderweireld. Ditmaal bemachtigde Ajax zijn felbegeerde treffer. Twee minuten later bediende Suarez De Jong op maat. De middenvelder tikte van dichtbij simpel binnen: 1-2. Kort daarna zag uitgerekend Lindgren zijn hoog opstuitende vrije trap voorbij de blunderende Kresic gaan. Ajax had binnen acht minuten de schade op indrukwekkende wijze gerepareerd. Pal voordat de eerste tien minuten van de tweede helft waren verstreken scoorde ook Salpingidis. De spits kon ook al van dichtbij simpel intikken (2-3) na een voorzet van Olivier Sorlin.

,,Luis maakte het verschil’’, vervolgde Jol. ,,Hij stond na rust op, zoals hij al vaker heeft gedaan. Suarez bracht wat we de eerste helft misten. Na rust maakten we op cruciale momenten de goals. Bij 3-1 denk je op rozen te zitten. Toch gaven we het in bepaalde situaties weg. Vooral omdat we onszelf geen raad wisten met situaties. Dat moeten we voortaan beter doen."

In het vervolg bleef Suarez een hoofdrol spelen in de Griekse tragedie. De Uruguayaanse Ajacied mikte een inzet op de paal en voorlangs. Direct na het duel in Thessaloniki vertrok Suarez overigens per privé-jet naar Barcelona om zijn hoogzwangere vrouw bij te staan. De Ajacied zal de reis met een goed gevoel hebben gemaakt. Helemaal nadat Stekelenburg zich had bewezen als penaltykiller. Na een duwfout van Vurnon Anita (bestraft met geel en een penalty) mocht Vladan Ivic aanleggen. ‘Steek’ keerde de elfmetertrap met overtuiging. In de slotminuten bepaalde Ivic de eindstand nog wel op 3-3. De gelijkmaker kwam voor de Grieken te laat om Ajax succes te onthouden. In het voordien vijandige Toumba Stadium gingen de Ajacieden met applaus van het thuispubliek van het veld.

,,Uiteindelijk hadden we de reddingen van Maarten dit duel hard nodig’’, besloot Jol. ,,Hij heeft laten zien dat hij misschien wel de beste keeper van Europa is. We waren vanavond te goed om deze wedstrijd te verliezen. Als de penalty raak zou gaan, hadden we denk ik nog een probleem gehad."

Vrijdag wordt bekend wie de tegenstander van Ajax wordt in de komende play-offronde. In Nyon gaat Ajax die middag in de koker. Beide duels worden op 17/18 en 24/25 augustus gespeeld.

Tekst: Ajax.nl/Ronald Jonges
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst


Houd Ajax TV in de gaten voor de reacties na afloop van PAOK – Ajax.

De basiself in Thessaloniki met Lindgren, die op tijd fit was. De basiself in Thessaloniki met Lindgren, die op tijd fit was.
Aanvoerder Suarez haalt uit. Aanvoerder Suarez haalt uit.
De Jong in duel met opponent Cirillo. De Jong in duel met opponent Cirillo.
De Zeeuw strekt zich tot het uiterste. De Zeeuw strekt zich tot het uiterste.
Sulejmani zet een rush in. Sulejmani zet een rush in.
Van der Wiel probeert twee PAOK-spelers van zich af te houden. Van der Wiel probeert twee PAOK-spelers van zich af te houden.
Emanuelson passeert tegenstander Vitolo. Emanuelson passeert tegenstander Vitolo.
Vertonghen aan de bal. Vertonghen aan de bal.
Blijdschap bij de Ajacieden. Blijdschap bij de Ajacieden.
Suarez en De Jong wisten elkaar ook bij het juichen goed te vinden. Suarez en De Jong wisten elkaar ook bij het juichen goed te vinden.