Ajax redde het in 1976 net niet

Ajax redde het in 1976 net niet

Raar maar waar: Ajax speelde in de rijke clubhistorie slechts één officieel duel op Old Trafford. Ook voor een roemruchte club als Manchester United is dat een merkwaardig laag aantal ontmoetingen 'om het echie' tegen de Amsterdammers. Donderdag treedt Ajax voor de tweede keer ooit aan in de voetbaltempel aan de Sir Matt Busby Way. Op 29 september 1976 ging het maar net mis voor de Ajacieden van Tomislav Ivic.

Van de (tot vanavond) unieke uitgave van Manchester United – Ajax is merkwaardig genoeg ook nauwelijks wedstrijdbeeld bewaard gebleven. In het uitgebeide Ajax-archief zijn geen foto’s beschikbaar. Krantenknipsels, een wedstrijdkaartje en het originele programmaboekje zijn spaarzame getuigen van de strijd in het Theatre of Dreams, destijds uitgevochten als return in de eerste ronde van de UEFA Cup.

Twee weken eerder wist Ajax de Mancunians met 1-0 te bedwingen in het Olympisch Stadion. Routinier en aanvoerder Ruud Krol nam de enige treffer voor zijn rekening. Vol goede moed maakten de mannen van Ivic de reist naar Manchester. De wetenschap dat een Ajax-doelpunt op Old Trafford de Engelsen vrijwel kansloos zou maken, gaf extra kracht.

Het bleef in het seizoen 1976 – 1977 voor de Ajacieden toch slechts bij een rondje Europees voetbal. Het bezoek aan Manchester mondde uit in een bittere teleurstelling. 'Amsterdamse slimheid schiet tekort in Manchester', is de veelzeggende kop boven een krantenartikel uit het Ajax-archief. Uit het ooggetuigenverslag blijkt dat Ajax kansen kreeg om het de Mancunians van de flamboyante manager Tommy Docherty echt moeilijk te maken.

Vooral de dan nog piepjonge Frank Arnesen moet het ontgelden. 'Frankie Arnesen had Ajax met een simpele voetbeweging in het UEFA Cup-toernooi kunnen houden', vervolgt het gedrukte verslag op onverbiddelijke toon. Waarna Arnesen zelf nog eens schuldbewust terugkijkt op de kans die hij miste: ,,Ja… ja… ik wist het niet, ik twijfelde. En toen ineens had die keeper 'm. Ja zwak ja, zeer zwak.’’ Manchester United was wel trefzeker en nam zelfs een 2-0 voorsprong na een keepersfout van Piet Schrijvers.

De 59.000 toeschouwers in het Theatre of Dreams zagen de Europese zege van de thuisploeg niet meer in gevaar komen. Ajax-spits Ruud Geels, normaal trefzeker, kon lange tijd weinig uitrichten. Alleen Tscheu La Ling betoverde het thuispubliek met fabelachtige voetbaltovenarij. Tegenstander Houston werd bijna letterlijk gek gespeeld. Ling was ongrijpbaar en zocht de United-back na een geslaagde passeeractie soms doodleuk nogmaals op. Waarna de wanhopige Houston doodleuk nog een keer werd gepasseerd. 'Ling gierde voortdurend langs de onthutste en steeds wilder om zich heen trappende Houston (de Engelsman kreeg er uiteindelijk een gele kaart voor) en leverde keer op keer puntgave voorzetten af', leert het verslag. Een geslaagde kopbal van Geels belandde uiteindelijk op de lat.

Met de normaal vooral verdedigende Barry Hulshoff als gelegenheidsspits probeerde de ploeg van Ivic nog iets te forceren. Dat lukte bijna, maar de inzet van Hulshoff werd van de lijn gewerkt. Het lukte de Ajacieden niet. De Red Devils poetsten de nederlaag uit de heenwedstrijd weg met een 2-0 overwinning. ,,Ik ben erin blijven geloven’’, sprak de ontgoochelde Hulshoff vlak na de uitschakeling. ,,Ik bleef erin geloven. Een goaltje was voldoende geweest.’’

Ajax kreeg in 1976 kansen tegen Manchester United, maar redde het dus net niet. Alle Ajacieden zullen 35 jaar na dato hopen op een fraaier scenario in de zestiende finales van de UEFA Europa League.

Tekst en foto: Ajax.nl/Ronald Jonges
Detail programmaboekje en krantenknipsel: Ajax Erfgoed

Ajax sprong in 1976 niet slim genoeg om met de kansen die het kreeg in het Theatre of Dreams. Ajax sprong in 1976 niet slim genoeg om met de kansen die het kreeg in het Theatre of Dreams.
Ajax speelt vanavond pas voor de tweede keer op Old Trafford. Ajax speelt vanavond pas voor de tweede keer op Old Trafford.