Ajax slaakt een zucht van opluchting

Ajax slaakt een zucht van opluchting

Een avond die lange tijd samenhing van spanning en vertwijfeling, eindigde voor Ajax in een zucht van opluchting. Opluchting omdat na een uiterst stroeve start toch werd afgerekend met een tegenstander die Ajax aanvankelijk de weg leek te versperren naar het toernooi waar aanzien, ervaring en bakken met geld te verdienen zijn: de Champions League. Dankzij een sterk tweede bedrijf versloegen de Amsterdammers Brøndby met 3-1, zodat ze donderdag in de koker zitten als in Monaco de loting verricht wordt voor het hoofdtoernooi.

Lange tijd leek een ander scenario waarschijnlijker, omdat Ajax grote moeite had openingen te vinden in het bastion van Brøndby. De Deense kampioen creëerde net als veertien dagen eerder een overwicht op basis van fysieke kracht en opportunisme, een combinatie waar Ajax zich in de eerste helft geen raad mee wist. Het was veelzeggend dat er in die fase niet één uitgespeelde kans ontstond voor de ploeg van Danny Blind. Die had het spel van zijn elftal aanvankelijk hoofdschuddend aangezien. ,,Voor rust was het heel matig. We konden slecht de vrije man vinden. In mijn ogen was dat steeds Boukhari, maar hij kwam veel te weinig in balbezit.''

De keren dat het publiek in de Amsterdam ArenA opveerde, waren dan ook op de vingers van een hand te tellen. Een schot uit de tweede lijn van Hedwiges Maduro verdween hoog over het Deense doel, terwijl ook een poging van Boukhari zuiverheid ontbeerde. De Marokkaan - die andermaal de voorkeur van Blind genoot boven Wesley Sneijder - mocht ook nog aanleggen voor een vrije trap, die genoeg snelheid maar te weinig richting meekreeg. Het was een teleurstellende oogst voor 45 minuten voetbal.

Juist tijdens de fase waarin de Amsterdammers zich leken te herpakken, kwam Brøndby op voorsprong. Hatem Trabelsi had eerder al een inzet van Johan Elmander van de lijn gehaald, maar vier minuten voor de pauze schoot de oud-Feyenoorder alsnog raak. De treffer werd ingeleid door knullig balverlies van Nigel de Jong op het middenveld, waarna Brøndby een razendsnelle tegenstoot plaatste. Morten Skoubo hoefde de bal slechts opzij te tikken, waarna Elmander alleen nog Vonk tegenkwam. De keeper van Ajax had geen antwoord op de bekeken schuiver: 0-1.

Uitgerekend de Ajacied die misschien wel het slechtst in de wedstrijd zat, zorgde vlak na de pauze voor de ommekeer. Ryan Babel had de hele avond grote moeite met het passeren van zijn tegenstander en met het controleren van de bal, maar dat compenseerde de linkeraanvaller met één, enkel geslaagd balcontact, in de vijftigste minuut. De ziedend harde schuiver in de korte hoek was een cliché-doelpunt, een treffer zoals Babel ze vaker maakt, in wedstrijden waarin hij verder weinig positiefs uitricht.

De gelijkmaker gaf Ajax het geloof in een goede afloop terug. Samen met de entree van Sneijder vormde dat de beslissende impuls. Als vervanger van Boukhari maakte Sneijder in het laatste halfuur een buitengewoon vastberaden indruk, daar waar hij in het verleden nog wel eens doorschoot wanneer hij getergd werd door een plaats op de reservebank. In samenwerking met Maduro slaagde Sneijder er wel in via combinaties gevaar te stichten voor het doel van Brøndby.

Tien minuten voor tijd kreeg de invaller zijn ultieme genoegdoening. Vanaf de rand van het strafschopgebied knalde Sneijder de bal in de linkerkruising: 2-1. Een passje van medemiddenvelder Maduro leidde vlak voor het einde de beslissende treffer in. Wederom kwam het doelpunt op naam van Sneijder, die door het centrum van de Deense defensie sneed, om vervolgens via de handschoen van doelman Ankergren raak te schieten.

Blind toonde zich opgelucht met de overwinning, die voor Ajax van eminent belang was. ,,Dit is heel belangrijk voor de club. In financieel opzicht, dat is duidelijk. Maar ook voor de jongens, die nu zes Europese topwedstrijden kunnen spelen. Daar zullen ze beter van worden. We hebben niet de illusie dat we de Champions League gaan winnen. Het is voor ons vooral een nuttig leerproces.'' Zijn ploeg is nog niet op het niveau dat hij nastreeft, wilde Blind maar zeggen. ,,Maar ik heb steeds gezegd dat de dingen die ik wil, niet in een dag of een week te realiseren zijn. Daar gaat langere tijd overheen. Het gaat erom dat je geleidelijk verbetering ziet en vooral dat we winnen.''

Michael Laudrup noemde de zege van zijn voormalige werkgever 'misschien wel terecht'. ,,Natuurlijk ben ik meer teleurgesteld dan trots. Ik wil altijd winnen, dat ben ik gewend'', aldus de trainer van Brøndby. ,,Maar als je eerlijk bent, verdiende Ajax op basis van de tweede helft eigenlijk wel te winnen. En qua statuur hoort een club als deze eigenlijk altijd in de Champions League te spelen.''


Bekijk het fotoverslag >>