Ajax stunt bijna in Valencia

Ajax heeft een opmerkelijke prestatie geleverd in Spanje. Daar waar bijna niemand uitging van een succesje pakten de Amsterdammers toch een punt in Valencia. Dat is gezien de historie van Champions-Leaguewedstrijden in het Mestallastadion een wonder, want van de twintig voorgaande duels speelde Valencia er slechts vijf gelijk en verloor het nog nooit. Dat had deze woensdagavond zelfs nog gekund, want Zlatan scoorde een minuut voor tijd de 0-1. Angulo trok de stand in blessuretijd gelijk. En eigenlijk was een punt ook nog een wonder.

Dat de Champions-hymne eind november nog voor een wedstrijd van Ajax zou klinken, was een doel op zich. Nu dat doel is bereikt, werkt de ploeg van trainer Ronald Koeman gestaag door naar het volgende streven: plaatsing voor de volgende ronde. Drie punten uit de twee wedstrijden die tot de winterstop resten: zo rekende Koeman. Dat er een punt uit Valencia zou komen, daar had hij niet echt op gerekend.

Maar de speelwijze was er natuurlijk wel naar. Met een versterkt middenveld hoopte Koeman dat Ajax een vuist kon maken tegen het sterke collectief van Valencia. Pienaar, Van der Vaart en Litmanen waren hard nodig, zei de trainer voor vertrek. Voetballers die een bal vast kunnen houden. Maar in het eerste kwartier van de wedstrijd ging het steeds op het middenveld verkeerd waardoor de thuisploeg voor het superenthousiaste eigen publiek het duel in handen nam. Met zeer sterk spel overrompelde de ploeg van trainer Benitez de elf van Koeman. Dat dat niet onmiddellijk tot een treffer leidde, was aan een totaal mislukt schot van de volledig vrij voor doel staande Carew te danken.

Alle zeilen moesten bijgezet worden. Mido stond nota bene in de verdediging te assisteren, waardoor het alsmaar drukker werd in de ‘zestienmeter’. Het leek een kwestie van tijd dat Ajax de tegentreffer om de oren zou krijgen. Carew had de openingsgoal op zijn hoofd in de 13de minuut, maar Didulica reageerde met een reflex waardoor hij de bal uit zijn doel hield.

Zelf hielp Ajax een opgelegde kans om zeep in de veertiende minuut. Van der Meyde, uitgewaaierd naar links, gaf een perfecte voorzet op diepe spits Litmanen. De Fin schoot echter veel te zacht in, waardoor Canizares redding kon brengen. De doelman zag de rest van de eerste helft weinig Ajacieden in zijn buurt. ,,Wij zaten absoluut niet in de wedstrijd”, zei Koeman na afloop. ,,Ik vond ons te onrustig, we leden veel balverlies waardoor we niet konden controleren. Bij momenten hadden we geluk, waardoor we de eerste helft zonder tegengoal konden afsluiten.”

En dat mocht een wonder heten, want de stormloop op het doel van de uitmuntende Didulica was enorm. ,,Maar ik bleef rustig”, zei Koeman. ,,Ik kan wel als een gek langs de lijn rennen maar daar hebben de spelers geen baat bij. Dat maakt ze alleen maar onrustiger.”

Tien minuten na rust was er een merkwaardig moment. Scheidsrechter Veissiere liet doorspelen na een overtreding, waarna Bergdolmo de bal in zijn handen pakte. Toen een medespeler op hem af kwam rennen en hem toeblafte wat hij nu in hemelsnaam deed, keek de Noor verbaasd op. ,,Het was toch gewoon een vrije trap?”, reageerde hij na afloop met een quasi-onschuldige grijns op zijn gezicht. ,,Ik hoorde een fluitje, dacht ik. Toen keek ik op en zag de arm van de scheidsrechter. Ik dacht dat hij een beweging maakte om aan te geven dat het een vrije trap was. Daarom pakte ik die bal in mijn handen.”

,,Dat was een ongelooflijk moment”, vond Koeman. ,,Ik vond het onbegrijpelijk dat hij die bal in zijn handen pakte. Eigenlijk was er maar een beslissing mogelijk en dat was een penalty. Maar dan vind ik het ook ongelooflijk dat hij nog een vrije trap geeft. Daarna heeft de scheidsrechter er alles aan gedaan om Valencia te helpen.”

Na een uur haalde Koeman Litmanen naar de kant. Zo kwam er een einde aan de eerste wedstrijd waarin zowel Van der Vaart als Litmanen startte. ,,Maar ik was niet tevreden over hoe liep”, zei Koeman. ,,Ik wilde een man meer op het middenveld met Litmanen en toch de diepte bezetten via de vleugels. Na een uur heb ik Zlatan gebracht.”

En Zlatan flikte het. Nadat de ijzersterke verdediging gezorgd had dat de nul nog altijd op het scorebord stond, promoveerde Zlatan een intelligent steekballetje van Rafael van der Vaart tot een doelpunt door Canizares te omspelen. ,,Dat was het enige moment dat ik dacht dat we de wedstrijd konden winnen”, sprak Koeman. Het gebeurde niet. Want in de tweede minuut van de vijf (!) minuten tellende blessuretijd, maakte Angulo de verdiende gelijkmaker. ,,Valencia was absoluut de betere ploeg. Alleen misten ze wat scherpte voor de goal. Ik vond wel dat wij het de tweede helft beter controleerden. Dit was natuurlijk wel een goed leermoment. Het is het hoogste niveau en daarin kunnen we nog niet makkelijk mee. Dat is ook logisch als je de gemiddelde leeftijd van ons team bekijkt. Als je het resultaat bekijkt zijn we voor dit examen geslaagd, maar in de eerste helft hadden we teveel ontzag voor Valencia en heben we niet het spel kunnen spelen wat Ajax goed kan. Met goed positiespel.”