Ajax traint in stadion met heel eigen charme

Ajax traint in stadion met heel eigen charme

De stadionmuur achter het ene doel wordt gevormd door een appartementencomplex, achter de andere gaat het plaatselijke ziekenhuis schuil. Een opvallender decor van een Europese wedstrijd dan het Åråsen stadion zal Ajax zelden hebben getroffen.

Een bewoner van een van de appartementen in het Åråsen stadion volgt de verrichtingen van Ajax vanaf zijn balkon. Een bewoner van een van de appartementen in het Åråsen stadion volgt de verrichtingen van Ajax vanaf zijn balkon.

Als de avond valt over Lillestrøm en de spelers een voor een het vochtige veld betreden, dringt het besef door dat voetballen in een entourage als deze een charme heeft die in de grote stadions van de Champions-league per definitie ontbreekt. Tegelijk borrelt de vraag op hoe het geweest zou zijn als Ajax in het eigen stadion van IK Start was neergestreken. Dat moet dus nog bescheidener in omvang en comfort zijn dan de thuisbasis van Lillestrøm SK, de club die zijn onderkomen beschikbaar heeft gesteld voor het duel in de eerste ronde van het toernooi om de UEFA Cup, omdat het Kristiansand stadion niet voldoet aan de eisen die gesteld worden door de Europese voetbalbond.

Met het plaatselijke ziekenhuis als achtergrond lopen de spelers zich warm. Met het plaatselijke ziekenhuis als achtergrond lopen de spelers zich warm.

Het Åråsen stadion (capaciteit dik 12.000 toeschouwers) is al ruim een halve eeuw oud, maar kreeg nog niet zo lang geleden een flinke opknapbeurt. Die werd mede gefinancierd door het bouwen van appartementen en een ziekenhuis, langs de korte zijdes van het veld, direct achter de tribunes. Aan een van de balkons hangt deze woensdag een supportersvlag van Lillestrøm SK, terwijl de buurman een stel roze geraniums prefereert. Enkele bewoners hebben zich op deze zwoele zomeravond buiten verschanst, nieuwsgierig naar het hoge bezoek dat zich weldra zal melden in hun achtertuin. Veel meer dan Noorse competitie- en bekerwedstrijden krijgen deze mensen doorgaans niet te zien; nu hebben ze het voorrecht een grote naam uit het Europese voetbal aan het werk te zien. Zoals ze ook morgen het privilege genieten om vanuit hun luie stoel de wedstrijd gade te slaan.
Om even voor half acht is spits Klaas Jan Huntelaar de eerste speler die de kort geschoren grasmat op wandelt. Fasegewijs volgen nog zestien Ajacieden. De ontbrekende schakel is Wesley Sneijder, die met lichte verhoging in zijn hotelbed is achtergebleven. De middenvelder traint uit voorzorg niet mee, om zichzelf te ontzien maar ook om de kans zo veel mogelijk uit te sluiten dat hij ploeggenoten aansteekt. Morgen moet blijken hoe de koorts zich heeft ontwikkeld en of Sneijder gezond genoeg is om mee te spelen tegen IK Start. Zo niet, dan zal Hedwiges Maduro logischerwijs zijn plaats innemen.

De blik van keeper Maarten Stekelenburg is gefixeerd op de bal. De blik van keeper Maarten Stekelenburg is gefixeerd op de bal.

Tijdens de enige training in Noorwegen speelde Ajax zoals gebruikelijk met het type bal waarmee morgen ook de wedstrijd wordt gespeeld. De vertrouwde adidas-ballen bleven ongebruikt langs het veld liggen. ,,Het hangt vooral af van de omstandigheden hoe een bal zich gedraagt’’, relativeerde doelman Maarten Stekelenburg het verschil toen hij de kleedkamer weer opzocht. ,,Als het veld nat is, draait de bal bijvoorbeeld anders. Daar moet je je op het moment zelf op instellen. Deze ballen zijn wel iets lichter dan we bij Ajax gewend zijn. Maar goed, daar zijn trainingen als deze dus ook voor bedoeld, om zulke dingen te ontdekken.’’
Het hoofdbestanddeel van de training bestond woensdagavond uit een intensief positiespel, op een klein gedeelte van het veld. Stekelenburg en zijn collega Dennis Gentenaar vervulden samen met Maduro een neutrale rol, als aanspeelpunt voor het team in balbezit. Tot slot namen de Amsterdammers langdurig een van de doelen onder vuur, waarbij trainer Henk ten Cate in hoogst eigen persoon als aangever fungeerde.

Een serie rondootjes vormde de inleiding tot een training waarin positiespel en afwerken centraal stonden. Een serie rondootjes vormde de inleiding tot een training waarin positiespel en afwerken centraal stonden.

Onder toeziend oog van de plaatselijke jeugd, de Nederlandse sportpers, een enkele Noorse journalist en tal van meegereisde Ajax-aanhangers werkten de spelers zich tot kwart voor negen in het zweet. Ook de selectie van Lillestrøm SK keek aandachtig toe, direct na afloop van hun eigen training op een naburig bijveld. Vol ontzag fluisterden de Noren over Jaap Stam, Klaas Jan Huntelaar en al die andere van televisie bekende namen.
Slechts een enkeling in het Åråsen stadion had geen aandacht voor de Ajacieden. Een stel jonge, vooruitgereisde fans van IK Start was de gehele training bezig met de fabricage van vlaggetjes, waarmee de supporters van het team uit Kristiansand morgen voor extra sfeer moeten zorgen in het toevalligerwijs wel in hun eigen clubkleuren (geel-zwart) uitgevoerde stadion. De ene Start-adept zaagde zo nauwkeurig mogelijk stukken pvc-pijp af, die donderdagavond vanaf 18.15 uur als vlaggenstokjes zullen dienen. De anderen bevestigden er stukken geel plastic aan en klaar was Kees.
Stel je zo’n tafereel eens voor in pakweg Delle Alpi of San Siro.