Ajax treft Cypriotische recordkampioen

Ajax treft Cypriotische recordkampioen

Ajax reist deze maandag af richting Cyprus voor het Champions Leagueduel met Apoel. In een poule die verder bestaat uit FC Barcelona en Paris Saint-Germain steekt de club uit Nicosia schril af. Apoel is voor het grote publiek een onbekende. Tijd voor een nadere kennismaking dus.

Apoel Nicosia is afkomstig uit de hoofdstad van Cyprus en werd in 1926 opgericht. Het heeft naast een voetbal ook een basket- en volleybalafdeling. Tien jaar later, in 1936, werden de hoofdstedelingen voor het eerst landskampioen. De ploeg is in totaal drieëntwintig keer landskampioen geworden van Cyprus en daarmee de succesvolste ploeg op het eiland. Genoeg parelellen met Ajax dus.

Vooral de laatste jaren is Ajax’ tegenstander in de Champions League toonaangevend met maar liefst zeven kampioenschappen in de laatste twaalf jaar. Ook werd twintig keer de beker gewonnen en tien keer de Supercup veroverd. De thuiswedstrijden speelt men in het knusse GSP Stadium, dat plaats biedt aan bijna 23.000 duizend toeschouwers en waar ook vaak het nationale elftal zijn duels afwerkt.

Het is voor de derde keer dat Apoel de groepsfase van de UEFA Champions League bereikt. De eerste keer was in het seizoen 2009/2010. De Cyprioten, met toen in de gelederen de Nederlander Joost Broerse, werden toen laatste in een groep met Chelsea, FC Porto en Atletico Madrid.
Bij de tweede deelname, in 2012, schreef men geschiedenis door als kleine dreumes zomaar de kwartfinales te halen van het miljoenenbal. In een groep met Zenit Sint-Petersburg, FC Porto en Sjachtar Donetsk werd het elftal zelfs groepswinnaar voor Zenit. In de achtste finales werd vervolgens na penalty’s afgerekend met het sterke Olympique Lyon. Helaas werd het sprookje in de kwartfinales hardhandig uitgeblazen door Real Madrid. De Koninklijke won met 3-0 en 5-2 en plaatste zich zo bij de laatste vier.

Apoel reikte in 2012 tot de kwartfinales van de Champions League. Real Madrid schakelde de sensatie van het toernooi uit. Apoel reikte in 2012 tot de kwartfinales van de Champions League. Real Madrid schakelde de sensatie van het toernooi uit.

Van dat succeselftal zijn nog vier spelers over, waaronder de Braziliaan Gustavo Manduca, die zich destijds met vier treffers tot topscorer van zijn ploeg kroonde in de Champions League, doelman Dionisis Chiotis en aanvoerder Constantinos Charalambides.

Ook vorig seizoen mocht Apoel deelnemen aan de Champions League, maar werd het in de voorronde uitgeschakeld door NK Maribor waardoor de ploeg werd veroordeeld tot de Europa League. Achter Girondins de Bordeaux en Eintracht Frankfurt werd de formatie derde in de groepsfase en zodoende uitgeschakeld.

De huidige selectie telt acht nationaliteiten, waaronder vijf Brazilianen, met daarin als opvallendste namen de Argentijnse middenvelder Tomas de Vincenti, de al eerder genoemde Manduca en de Noorse linkervleugelverdediger John Arne Riise oud-speler van onder meer Liverpool en AS Roma, die deze zomer op het laatste moment werd weggeplukt bij Fulham. Dit trio zal voor het gevaar en de doelpunten moeten zorgen bij Apoel. De ploeg is ook hofleverancier van het nationale elftal van Cyprus met acht internationals.

De huidige trainer is Giorgos Donis, een voormalig Grieks international, die Apoel sinds oktober 2013 onder zijn hoede heeft. In z’n eerste seizoen behaalde hij gelijk de dubbel met zijn ploeg. Dat succes geen garantie is op een lang verblijf voor Donis, blijkt wel uit het aantal trainers dat de club versleet; In de afgelopen veertien jaar gingen maar liefst vijftien coaches Donis voor. David Nascimento, oud-speler van onder meer RKC, was bij Apoel sinds mei van dit jaar technisch directeur, maar stapte om persoonlijk redenen eind augustus op.

Tekst: Ajax.nl/Tom van der Wilt
Foto's: Pro Shots