Ajax triomfeert dankzij verdedigers

Ajax triomfeert dankzij verdedigers

Ajax heeft de heenwedstrijd van het Europa League-treffen met Steaua Boekarest met 2-0 gewonnen. Hoewel spits Kolbeinn Sigthórsson een sterke rentree beleefde, waren het uitgerekend de verdedigers Toby Alderweireld en Ricardo van Rhijn die scoorden voor de Amsterdammers in de bijna uitverkochte ArenA. Door de zege geniet de ploeg van Frank de Boer een riante uitgangspositie tijdens de return in Roemenië.

De Roemenen hadden voor een behoudende strategie gekozen op bezoek in de Amsterdam ArenA. Aangemoedigd door drieduizend dolenthousiaste fans uit Boekarest loerden ze op een counter, daarbij ondertussen druk zettend op de achterste linie van Ajax. Bij vlagen wierp die speelstijl zijn vruchten af. Een simpele één-twee en Steaua ging op weg naar het doel van Kenneth Vermeer. Desondanks hoefde de doelman van Ajax geen redding te verrichten in de eerste helft. Als er al een doelpoging zijn kant op kwam, dan ging deze voorlangs of over.

Voor Vermeer was het alleen balen dat hij in de rust moest worden gewisseld vanwege een blessure aan zijn kuit. Deze hield hij over aan een botsing met een speler van Steaua, die in de 37ste minuut op hem viel na een mislukte soloactie. Zijn stand-in Jasper Cillessen kon hierdoor zijn Europese debuut maken in het shirt van Ajax. Dat gold ook voor de van Barcelona overgekomen Isaac Cuenca, die tegen de Roemenen opviel dankzij enkele flegmatieke acties op de rechterflank.

Ondanks het feit dat Steaua voornamelijk speldenprikjes uitdeelde, op twee grote kansen na, vond Frank de Boer dat de bezoekers goed speelden. ,,Ik vond ons sterk, maar Steaua ook’’, zei hij na afloop. ,,Mijn complimenten voor hen. Ze zetten veel druk en hielden dat lang vol. Langer dan ik had verwacht. Doordat zij zo veel druk gaven, lag het tempo van de wedstrijd hoog.’’

Christian Eriksen vierde donderdag zijn 21ste verjaardag. Christian Eriksen vierde donderdag zijn 21ste verjaardag.

In tegenstelling tot Steaua lukte het Ajax wel om grote kansen te creëren in de eerste helft. De beste was voor spits Kolbeinn Sigthórsson, die na een slepende schouderblessure zijn rentree maakte in de basisopstelling. Hij werd aangespeeld door Viktor Fischer, gooide zijn kon erin en draaide ogenschijnlijk eenvoudig weg bij zijn directe tegenstander. Helaas werd zijn poging gekeerd door Steaua-doelman Ciprian Tatarusanu.

Terwijl onder anderen Sigthórsson bijna tot scoren kwam, was het uitgerekend verdediger Toby Alderweireld die de Amsterdammers op voorsprong zette. In de 28ste minuut kopte hij fraai binnen uit een vrije trap van de jarige Christian Eriksen. Diens voorzet was loepzuiver, perfect aangesneden op het hoofd van zijn Belgische teamgenoot, wiens kopbal linksonder in het zijnet verdween. Het was lang niet de eerste keer dat Ajax in Europees verband uit een spelhervatting scoorde. De Boer daarover: ,,We trainen er ook veel op. We daarbij de verantwoordelijkheid bij de spelers gelegd. Dat werpt nu z’n vruchten af.’’

Vlak na de goal van Alderweireld kwam Ajax op 2-0. Tenminste, zo leek het. Na een vlotte combinatie met De Jong schoof Sigthórsson de bal beheerst in de hoek, maar zijn treffer werd afgekeurd wegens buitenspel. Niettemin beleefde de aanvaller een sterke terugkeer in de basis. Met zijn zogeheten torinstinct is hij nog altijd de schrik van elke verdediger. Zoals De Boer al aangaf voor het Europa League-duel: Sigthórsson is scherp. Na afloop was de coach net zo lovend over de aanvaller. ,,Bij die afgekeurde treffer bleef hij koel en hij voetbalde goed mee. Een echte spits. Ik ben blij dat hij weer fit is. Een goede Sigthórsson is een goede toevoeging voor dit Ajax.’’

Sigthorsson zou aanvankelijk korter spelen dan de 83 minuten die hij nu in het veld stond. Vanwege de blessure van Vermeer mocht hij langer blijven staan, hoewel hij al eerder door zijn krachten heen was. ,,Maar hij wilde nog graag een doelpunt maken’’, aldus De Boer.

Dan de rol van Siem de Jong. Door de terugkeer van Sigthórsson was hij weliswaar een linie gezakt, maar ook vanuit die positie bemoeide hij zich nadrukkelijk met het aanvallende spel van Ajax. In de eerste helft moest zijn assist wegens buitenspel worden geschrapt, maar in de 49ste minuut kon er alsnog een assist achter zijn naam worden genoteerd. Toen legde hij de bal panklaar voor de mee opgestoomde Ricardo van Rhijn. De verdediger zag zijn kans schoon en schoof de bal knap in de verre hoek: 2-0.

Echt gevaarlijk werd Ajax niet in de tweede helft. Steaua ook niet, al waren er twee momenten waarop de gasten uit Boekarest hadden kunnen scoren. In beide gevallen vonden ze de uitstekend ingevallen doelman Jasper Cillessen op hun weg. Vooral zijn eerste redding was spectaculair, toen hij een van richting veranderde voorzet op katachtige wijze uit zijn doel hield. De Boer was dan ook zeer tevreden over het optreden van Cillessen. ,,In bekerwedstrijden en bij Jong Ajax doet hij het prima, al is dat wel een ander podium. Persoonlijk vind ik het jammer dat ik hem niet vaker kan belonen, maar zakelijk moet ik een keuze maken. Ik ben in elk geval blij dat hij Kenneth scherp houdt.’’

Mede dankzij het sterke keeperswerk van Cillessen geniet Ajax een riante uitgangspositie in het tweede part van de krachtmeting met Steaua. Door geen tegentreffers te incasseren zou de ploeg van trainer Frank de Boer zelfs met 1-0 kunnen verliezen volgende week in Boekarest.

,,Maar we moeten behoedzaam zijn’’, zei De Boer. ,,Vooral voor een vroegere tegengoal. Als je binnen een kwartier de 1-0 tegen krijgt, weet je niet wat er gebeurt.’’ Wat de coach belangrijker vond, zo werd na afloop gevraagd: de twee gemaakte doelpunten of de nul die Ajax hield? ,,De nul. Die telt dubbel.’’

Tekst: Ajax.nl/Fabian van der Poll
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst

Deze elf begonnen donderdagavond aan de wedstrijd tegen Steaua. Deze elf begonnen donderdagavond aan de wedstrijd tegen Steaua.
Kolbeinn Sigthórsson startte voor het eerst sinds zijn blessure in de basis. Kolbeinn Sigthórsson startte voor het eerst sinds zijn blessure in de basis.
Siem de Jong in een fel duel verwikkeld. Siem de Jong in een fel duel verwikkeld.
Toby Alderweireld kopte Ajax na een klein halfuur naar een 1-0-voorsprong. Toby Alderweireld kopte Ajax na een klein halfuur naar een 1-0-voorsprong.
Vreugde bij Toby Alderweireld én de ballenjongen achter het doel. Vreugde bij Toby Alderweireld én de ballenjongen achter het doel.
Drukte voor het doel van de Roemenen. Drukte voor het doel van de Roemenen.
Isaac Cuenca speelde zijn tweede wedstrijd voor Ajax. Isaac Cuenca speelde zijn tweede wedstrijd voor Ajax.
Viktor Fischer in actie. Viktor Fischer in actie.
Kolbeinn Sigthórsson bleef gretig naar een doelpunt zoeken. Kolbeinn Sigthórsson bleef gretig naar een doelpunt zoeken.
Siem de Jong torent boven zijn tegenstander uit. Siem de Jong torent boven zijn tegenstander uit.
De 2-0 van Ricardo van Rhijn wordt gevierd. De 2-0 van Ricardo van Rhijn wordt gevierd.
Blijdschap bij Ricardo van Rhijn na zijn doelpunt. Blijdschap bij Ricardo van Rhijn na zijn doelpunt.
Jasper Cillessen toonde zich een waardig vervanger van Vermeer. Jasper Cillessen toonde zich een waardig vervanger van Vermeer.
Siem de Jong wordt opzichtig aan zijn broek getrokken. Siem de Jong wordt opzichtig aan zijn broek getrokken.
Isaac Cuenca werd na zeventig minuten vervangen. Isaac Cuenca werd na zeventig minuten vervangen.