Ajax voert de druk weer op

Ajax voert de druk weer op

Ajax heeft met de 3-0 overwinning op Heracles Almelo de druk op koploper PSV weer opgevoerd. De Eindhovenaren, die zaterdag met 1-1 gelijkspeelden tegen NAC in Breda, zagen hun voorsprong slinken tot drie punten.

Ajax deed tegen Heracles precies wat het moest doen: winnen. Treffers van Wesley Sneijder en Klaas Jan Huntelaar (2x) bezorgden de nummer twee op de ranglijst een verdiende zege. Henk ten Cate verscheen na de wedstrijd dan ook met een lach op zijn gezicht op de persconferentie. ,,Het was een goede overwinning”, zei de Ajax-coach. ,,Met deze zege wordt de competitie weer spannend. De druk op PSV wordt groter. We zullen de komende weken zien of ze daar mee om kunnen gaan. Het belangrijkste is dat wij onze wedstrijden blijven winnen.”

De Amsterdammers waren op de nieuwe ArenA-grasmat oppermachtig tegen de in degradatienood verkerende Tukkers. Slechts vier of vijf keer werd Ajax-doelman Maarten Stekelenburg op de proef gesteld. Zijn collega bij Heracles, Martin Pieckenhagen, had het een stuk drukker. Al in de elfde minuut moest de Duitse doelman de bal uit zijn doel vissen. Wesley Sneijder krulde de bal uit een vrije trap van ruim twintig meter perfect in de linkerbovenhoek.

Ook na de 1-0 kreeg Pieckenhagen genoeg te doen. Sneijder, Huntelaar en de constant voor gevaar zorgende Ryan Babel waren een aantal keer dicht bij de 2-0, maar misten geluk in de afwerking. Tom de Mul kreeg vlak voor rust misschien nog wel de grootste kans op een verdubbeling van de score. Via Babel en Roger, die de geschorste Gabri verving, belandde de bal bij Huntelaar. De spits stuitte op Pieckenhagen en in de rebound schoot De Mul op de lat. De rust werd bereikt met een 1-0 voorsprong. Toch was Ten Cate niet geheel tevreden over de eerste 45 minuten. ,,We kregen veel kansen”, zei de trainer na afloop. ,,Maar het tempo lag te laag. In de rust heb ik gezegd tegen de jongens dat we niet speelden als een ploeg die nog kans maakt op de titel. In de tweede helft vond ik ons een stuk beter.”

De tweede helft kon voor Ajax eigenlijk niet beter beginnen. Na goed doorkoppen van Babel belandde de bal in de 49ste minuut bij Huntelaar. De spits stond met zijn rug naar het doel, maar draaide weg bij zijn tegenstander en schoot prachtig binnen. Wesley Sneijder brak nog geen twee minuten later door op het middenveld. Hij legde af op de meegekomen Huntelaar, die beheerst zijn negentiende competitiedoelpunt van het seizoen maakte. Hoewel Ajax nog een behoorlijk aantal kansen kreeg, bleef het bij 3-0. Daar konden ook invallers Kenneth Perez, Edgar Manucharyan en Gregory van der Wiel niets meer aan veranderen.

Vlak voor het laatste fluitsignaal liep Ajax nog averij op. Jaap Stam werd in de slotseconden naar de kant gehaald. ,,Hij had pijn toen hij een sprint inzette”, zei Ten Cate over Stam, die tegen Heracles samen met John Heitinga het centrum van de verdediging vormde. ,,We weten nog niet precies wat het is, maar ik denk dat het meevalt.”