Ajax vormt voorlopig hoogtepunt voor IK Start

Ajax vormt voorlopig hoogtepunt voor IK Start

Een dag voordat het lot Ajax aan IK Start koppelde, deed Vrouwe Fortuna ook al van zich spreken. De Noorse club plaatste zich via een miraculeuze strafschoppenserie voor het toernooi om de UEFA Cup.

Aan de Ierse oostkust dwong IK Start ternauwernood kwalificatie voor het hoofdschema af tegen Drogheda United. Net als de eerste wedstrijd in Noorwegen, eindigde de return in een 1-0 overwinning voor de thuisploeg. In de dertig minuten verlenging werd niet meer gescoord, waarna beide ploegen begonnen aan een strafschoppenserie die zijn weerga in de geschiedenis van het Europese voetbal nauwelijks kent. Pas bij 11-10 mocht Start zich de winnaar noemen. Na de plaatsing werd een stevig feestje gevierd, wat trainer Stig Inge Bjørnebye drie dagen deed besluiten om vooral reservespelers op te stellen in het competitieduel met het laaggeklasseerde Fredrikstad. Wat volgde was een 4-0 nederlaag, maar niemand in Kristiansand die daar nog wakker van kon liggen. Bij de loting voor het UEFA Cuptoernooi was IK Start immers ook nog eens gekoppeld aan Ajax. Ongeacht de afloop gaan de twee wedstrijden tegen de Europese grootmacht het voorlopige hoogtepunt worden in de nog jonge geschiedenis van Start op het hoogste niveau.
De club promoveerde pas twee jaar geleden naar de Tippaligaen, de Noorse eredivisie. In het eerste seizoen eindigde Start verrassend als tweede, waarmee de geelhemden zich plaatsten voor de voorronde van het UEFA Cuptoernooi. De opzienbarende successen zijn mede te danken aan enkele royale sponsors, die de club adopteerden toen die nog in een lagere divisie speelde. Het geld dat zij binnenbrengen, maakt de komst mogelijk van spelers die voorheen onhaalbaar waren voor Start. Fredrik Strømstad, Kristofer Hæstad en Marius Johnsen zijn allen Noors international. Strømstad scoorde onlangs nog tweemaal voor zijn land, in de gewonnen EK-kwalificatiewedstrijden tegen Hongarije (4-1) en Moldavië (2-0).
De ontwikkeling van IK Start is ook buiten het veld zichtbaar. Dit seizoen worden de thuisduels in de competitie nog gespeeld in het ruim honderd jaar oude Kristiansand stadion, dat die naam eigenlijk nauwelijks mag dragen. Van de 12.000 toeschouwers die bij de wedstrijden aanwezig kunnen zijn, kan slechts een gedeelte terecht op de hoofdtribune, verder zijn er slechts staanplaatsen langs het door een atletiekbaan omringde voetbalveld. Met het oog op de toekomst wordt momenteel de laatste hand gelegd aan een gloednieuw onderkomen voor Start, het Sørlandet stadion.
De oplevering daarvan laat nog even op zich wachten en omdat het huidige stadion niet voldoet aan de UEFA-richtlijnen, moet IK Start het duel met Ajax elders uitvechten. Gekozen is voor het Åråsen stadion in Lillestrøm, even buiten de hoofdstad Oslo.
Start staat momenteel achtste in de competitie, een klassering die valt terug te voeren naar het bijzonder matige begin van het seizoen. De laatste weken is de ploeg van Bjørnebye juist bijzonder goed op dreef, getuige ook de recente zeges op Rosenborg BK en Lillestrøm SK. Ajax is gewaarschuwd.