Ajax zonder puntenverlies uit Volendam

Ajax kon het goede spel van een week eerder tegen PSV niet voortzetten tegen Volendam. In het palingdorp konden de Ajacieden de bal niet snel rondspelen en creëerden daardoor te weinig uitgespeelde kansen. Een kopbal van Yannis Anastasiou en een penalty van Tomás Galásek zorgden er toch voor dat de Amsterdammers in de race om de titel geen punten verspeelden. Debutant Thomas Vermaelen was een van de weinigen die volgens Ronald Koeman zijn niveau haalde. ,,Ajax speelde geen goede wedstrijd'', was de simpele conclusie van de trainer.

Ronald Koeman kon voor de wedstrijd tegen Volendam geen beroep doen op Julien Escudé. De verdediger moest naar het ziekenhuis met zijn zwangere vrouw. ,,Als je vrouw een week of drie te vroeg naar het ziekenhuis moet, is het logisch dat je meegaat'', reageerde Koeman op de afwezigheid van zijn verdediger. Daarom debuteerde opnieuw een jonge Ajacied in de basis: Thomas Vermaelen nam de plaats van de Fransman over. Rafael van der Vaart was weer fit en begon als linkermiddenvelder, Wesley Sneijder begon aan de rechterkant. Nigel de Jong kreeg de voorkeur boven Zdenek Grygera als rechtsback.

Volendams interim-trainer Johan Steur had vooraf via de website van Volendam al aangegeven dat hij zijn team niet alleen wilde laten verdedigen. En in die opzet slaagde hij, want doordat bij Ajax het baltempo niet al te hoog was, konden de Volendammers, vooral via Esajas aan de linkerkant, een aantal keer behoorlijk gevaarlijk worden. ,,We hoopten dat we ruimte zouden krijgen, maar die kregen we niet want Volendam stond goed in de verdediging'', complimenteerde Koeman de thuisploeg na afloop.

Toch opende Ajax de score al na een dikke tien minuten. Yannis Anastasiou kopte de bal na een voorzet van Wesley Sneijder vanaf de linkerkant achter doelman Verhoeven. Het was het eerste doelpunt van de spits sinds hij twee weken geleden Roda JC verruilde voor Ajax. Vervolgens zochten de Amsterdammers naar een mogelijkheid om de wedstrijd voortijdig te beslissen. Maar op de een of andere manier liep het niet lekker bij de Ajacieden. De vleugelspelers werden nauwelijks bereikt en ook Anastasiou kreeg niet veel ballen. ,,Ajax maakte een vermoeide indruk'', vond Koeman. ,,En dat is gek, want we spelen van zondag tot zondag. We oogden niet fris, speelden teveel in de kleine ruimte en we kwamen er niet door via de flanken.''

Tom Soetaers vuurde een paar schoten af op doel, maar óf de bal miste de juiste richting, óf het schot miste kracht. Daniël de Ridder aan de rechterkant had het moeilijk tegenover Ajax-huurling Ruud Kras. De Volendamse verdediger werd door het publiek uitgeroepen tot man van de wedstrijd. De aanvallers kregen echter vanuit het middenveld geen goede aanvoer en dat was ook de verdienste van de thuisploeg. Van der Vaart kwam niet los van zijn directe tegenstander en ook Wesley Sneijder kon in aanvallend opzicht weinig brengen. Als de Ajacieden er al doorkwamen, gooide een Volendammer veelal roet in het eten. Tomás Galásek moest teveel verdedigen om ook nog te kunnen opbouwen, dus vloeiende aanvallen waren er nauwelijks.

Vlak voor rust werd Anastasiou toch nog een keer gevaarlijk. Van der Vaart gaf een mooi balletje op de Griek die er nog net met zijn teen bij kon. De inzet van de spits werd echter opgeruimd door Ruud Kras. Sebastiaan Steur had voor rust namens de thuisploeg de grootste kans op de gelijkmaker. Esajas bediende de spits vanaf de linkerkant op maat. Maar in plaats van hard uit te halen, kwam niet meer dan een zacht rollertje van de voet van Steur. Stekelenburg ving de bal keurig op.

De Ajax-doelman moest in totaal twee keer echt in actie komen, want de Volendamse aanval werd nimmer echt gevaarlijk. ,,Maar zolang het slechts 1-0 is, blijft de kans bestaan dat het zomaar gelijk wordt'', vond Koeman. Uiteindelijk duurde het tot een paar minuten voor tijd dat de beslissing viel. Nigel de Jong was inmiddels een plaatsje naar voren geschoven omdat Zdenek Grygera de onopvallende Wesley Sneijder verving. De rechtsmidden brak door tot in het strafschopgebied van Verhoeven, werd door Luirink onderuit gehaald en nu gaf scheidsrechter Van Egmond, waar hij dat twee keer eerder niet voor Volendam had gedaan, wel een penalty. Tomás Galásek hield zoals altijd zijn hoofd koel en schoot hard en zuiver in de rechterhoek: 2-0. Voor Luirink betekende het zijn tweede gele, en dus rode kaart.

Nigel de Jong was een van de weinigen die volgens Koeman zijn niveau haalde in dit uitduel. De Jong was met een schot tegen de paal, uit een voorzet van invaller Nicolae Mitea, nog het dichtst bij een doelpunt voordat hij zijn ploeg aan een strafschop hielp.

Samen met Heitinga, Galásek en debutant Thomas Vermaelen, kon De Jong op de waardering van de trainer rekenen. ,,De rest heeft ondermaats gepresteerd'', vond Koeman. ,,Ik ben niet tevreden over deze wedstrijd, want we hebben onder ons kunnen gespeeld'', zei hij kritisch. ,,We speelden teveel in een zelfde, te laag, tempo. Ook de omschakeling was niet goed. We hebben te weinig gebruik gemaakt van de zijkanten, met de backs die er overheen kwamen. Ajax speelde geen goede wedstrijd. Desondanks hebben we ook weinig kansen weggegeven en zijn we toch een aantal keer gevaarlijk geweest.''