Ajax zorgeloos naar de zege in Israel

Ajax beleefde donderdag in Israel een makkelijk avondje. In het eerste duel van de tweede ronde van de UEFA Cup legde Hapoel Haifa de Amsterdamse club geen duimbreed in de weg: 0-3. Ajax, met linkervleugelverdediger Christian Chivu voor het eerst in de basis, kende een droomstart met twee doelpunten binnen het kwartier, van Machlas en Knopper. Door de derde Amsterdamse treffer, tien minuten na rust van Laudrup, lijkt de return in Amsterdam een formaliteit.

Het duel in het uitverkochte Kiryat Eliezer Stadion, tevens de thuisbasis van plaatsgenoot Maccabi, begon drie uur later dan gepland. Donderdag was een dag van nationale rouw in Israel. Het was precies vier jaar geleden dat de Israelische president Itzhak Rabin werd vermoord. Vooraf nam iedereen een minuut in stilte in acht.

Vooraf omschreef Wouters Hapoel Haifa als een 'georganiseerde bende, in de positieve zin van het woord.' In de vorige ronde schakelde Hapoel, vorige week nog koploper in de Israelische competitie, spectaculair Club Brugge uit. In de voorrondes van de Champions League schakelde de ploeg van 'havenarbeiders' verrassend Besiktas uit. Valencia was daarna (tweemaal 2-0) een maatje te groot om de kampioenenliga daadwerkelijk te bereiken.

De angst vooraf bleek ongegrond. Een bende was het zeker, de organisatie bij Israeli's was ver te zoeken. Ajax stond binnen vijftien minuten al met 2-0 voor. In de derde minuut houdt de gretige Wamberto een harde voorzet van O' Brien binnen de lijnen en legde in een vloeiende beweging terug op Machlas. De Griek kopte eenvoudig in: 0-1. Een dikke tien minuten later wordt het doelpunt opgezet via de andere vleugel. Een voorzet van laudrup werd van richting veranderend waaruit Knopper wist te profiteren. De topscorer uit Amsterdam -negen doelpunten in de competitie- schoot vanuit de tweede linie de bal hard in: 0-2.

Dertig jaren Europa Cup-ervaring kwamen donderdag samen in Israel. De reputatie van Ajax was zich vooruitgesneld en het sterk geachte Hapoel begon timide aan het duel. Ajax speelde op zijn beurt tactisch, aanvallend en in hoog tempo, zoals het in het club-vaandel geschreven staat. Het enige dat de ploeg zich kon verwijten was dat ze de score tegen de Israelische kampioen niet verder uitbouwden. Knopper schoot net naast, Laudrup raakte de paal en vlak voor rust kreeg Machlas nog een kans.

Na de 2-0 was de wedstrijd eigenlijk al geen wedstrijd meer, maar daar kwam nog een derde bij. Na een mooie aanval van Witschge, die een week niet had getraind wegens een liesblessure, rondde Brian Laudrup fraai af: 0-3. Dat gaf ruimte voor zijn vervanger Gronkjaer, terug van zijn voetblessure, om weer wat wedstrijdritme op te doen. Arveladze kreeg nog de kans de score verder uit te bouwen, nadat Machlas in de kleedkamer was achtergebleven met een ribblessure. Maar de Georgier kwam niet verder dan een schuiver naast een leeg doel.

Gelukkig had Wouters achterin ook zijn zaakjes op tijd klaar. De trainer werd deze week geconfronteerd met een lastige puzzel. De Cler en Dani haakten plotseling af met blessures. Verlaat, drie weken geleden tegen Dukla Banska Bystrica geblesseerd geraakt aan zijn rug, begon daarom voor het eerst weer aan een wedstrijd. Linksback Christian Chivu maakte een sterke indruk in zijn eerste basisoptreden. In de slotfase behoedde doelman Fred Grim zijn ploeg nog tweemaal voor een tegentreffer Hapoel Haifa - Ajax 0-3 (0-1) 0 - 1 Machlas 3' 0 - 2 Knopper 15' 0 - 3 Laudrup 54' Hapoel Haifa Awat, Talker (73. Azulai), Halfon, Shelah, Amsalem, Turjeman, Zeituni, Rosso, Milanko, Nisim (71. Sevilia), Attar (62. Ben-Shimon) Ajax Grim, Nieuwenburg, Winter, Verlaat, Chivu; O' Brien, Knopper, Witschge; Laudrup (65' Gronkjaer), Machlas, Wamberto. Gronkjaer.