Ajax-historie op Highbury

Ajax-historie op Highbury

Met de aanstaande sloop van het roemruchte voetbalpaleis Highbury wordt ook een stukje Ajax-historie neergehaald. Als de Ajacieden woensdag aantreden in het Londense stadion, gaan de gedachten ongetwijfeld uit naar het uit 2003 daterende 1-1 gelijkspel in de Champions League tegen The Gunners. De Amsterdamse band met Highbury gaat verder. Veel verder zelfs. Het Ajax-debuut op Highbury dateert van 8 april 1970 en betreft een halvefinalewedstrijd in het toenmalige Jaarbeursstedentoernooi.

Arsenal Stadium, Highbury. Een naam met een bijna magische voetbalklank. Het stadion, middenin een woonwijk geposteerd, werd door The Gunners in 1913 betrokken. Voormalig Ajax-keeper Gerrit Keizer combineerde ooit zijn plek onder de Amsterdamse lat met werkzaamheden als doelverdediger van Arsenal. Vanwege zijn niet aflatende gereis tussen Londen en Amsterdam verwierf de goalie, in het dagelijkse leven importeur van groente, zich in de gloriejaren dertig de bijnaam 'Vliegende Kiep'.

In 2006 wordt alles anders. Dan betrekken de Londenaren een gloednieuwe, moderne voetbaltempel.

De eerste kennismaking van Ajax met het onderkomen van The Gunners beviel slecht. Op een door regen moeizaam bespeelbaar veld, speelde de thuisploeg Ajax naar een 3-0 nederlaag. Spits Charley George (twee goals) en Jon Sammers schoten raak tegen een Ajax dat nog in opbouw was.
Rasvoetballers als Johan Cruijff, Sjaak Swart en Piet Keizer waren kansloos op het doornatte speelveld. Vooral de Engelse fysiek gaf de doorslag in de heenwedstrijd in de halve finale. Een week later werd Ajax uitgeschakeld. Met een 1-0 zege in het Olympisch Stadion konden de Amsterdammers geen aanspraak maken op een finaleplaats. Arsenal veroverde dat seizoen de Jaarbeursstedenbeker door de returnwedstrijd op Highbury met 3-0 te winnen van Anderlecht. In Brussel waren de Belgen in de heenwedstrijd nog met 3-1 te sterk.

Een kleine twee jaar later was succes wél weggelegd voor het - inmiddels - grote Ajax. Na een 2-1 zege op Amsterdamse bodem (Ajax-goals van Gerrie Mühren), betraden de Amsterdammers op 22 maart 1972 voor de tweede maal het Arsenal-gras. De Ajacieden waren geprikkeld door een uitspraak van Arsenal-trainer Berti Mee. ,,Dit Ajax is best een leuke puntenbokser, maar mist het vermogen om ons op Highbury knock-out te slaan.’’ Meer woorden waren niet nodig om de Ajacieden nóg scherper te maken dan ze al waren.
Vooral keeper Heinz Stuy, die periode door sommige ploeggenoten bekritiseerd vanwege enkele foutjes, leek zich de uitspraak van Mee aan te trekken. De keeper speelde een fenomenale wedstrijd en had, samen met de uitstekende Johan Neeskens (die George uitschakelde), een groot aandeel in de uiteindelijk 0-1 zege. George Graham was direct verantwoordelijk voor de 0-1. Hij kopte een diepe bal van Ruud Krol over zijn eigen doelman Bob Wilson in het Arsenal-doel.

Als Arsenal en Ajax elkaar woensdagavond ontmoeten, kampen beide ploegen met een riante achterstand op de koplopers in hun respectievelijke competities.
In het Premiership gingen de Londenaren afgelopen weekend met 2-0 onderuit tegen Bolton Wanderers. Het gat tussen koploper Chelsea en The Gunners bedraagt veertien punten. Ook Ajax haalde tot nu toe veertien punten minder dan de Nederlandse lijstaanvoerder PSV. De Amsterdammers tankten tegen RKC Waalwijk wel zelfvertrouwen door zondag in de ArenA met 4-1 te winnen. De man die toen de ‘voorzet’ verzorgde op Graham, Ruud Krol, zat tegen RKC als assistent-trainer op de Ajax-bank. Ook op Highbury is Krol gewoon weer van de partij.