Alles ligt nog open na Amsterdamse remise

Ronald Koeman en Carlo Ancelotti waren het na afloop van de heerlijke kwartfinale van de Champions League met elkaar eens. Het doelpuntloze gelijkspel biedt voor beide partijen nog perspectief. ,,Alles ligt nog open", zei de trainer van Milan. ,,We zijn niet kansloos", vond Koeman. ,,Maar de kansen zijn nog steeds in het voordeel van AC Milan."

Het was acht seizoenen geleden. Ajax en AC Milan troffen elkaar maar liefst drie keer die jaargang 1994-1995. Milan scoorde niet, in geen enkele wedstrijd. Ook vandaag niet. Kansen kregen ze zelfs nauwelijks, maar in tegenstelling tot acht jaar geleden, hebben de Milanezen zich een betere uitgangspositie verworven. Toen werd het 2-0 door onder andere een doelpunt van Jari Litmanen. Nu bleef het 0-0.

De enige spelers die er toen bij waren en ook nu op of rond het veld liepen, waren Jari Litmanen aan Ajax-kant - hij scoorde in beide groepswedstrijden tegen AC Milan - en Paolo Maldini en Alessandro Costacurta aan Milanese zijde. Voor Clarence Seedorf was het een ongelukkige terugkeer in Amsterdam. Behalve dat hij werd uitgefloten, moest de oud-Ajacied al in de 26ste minuut van het veld met een knieblessure.

AC Milan had weinig kunnen uitrichten. Alleen in de vijfde minuut kwam de ploeg van trainer Carlo Ancelotti er gevaarlijk uit met Shevchenko. De Oekraïner vuurde vanaf rechts op doel, maar Lobont en Pasanen waren ter plaatse om het gevaar in te dammen. Pasanen speelde een vlekkeloze eerste helft. De Fin zat overal tussen en had prima zicht op de Italiaanse bedoelingen.

Maar de hoofdrol in de eerste helft werd vertolkt door Yakubu. De Ghanees, spelend in een vrije rol in de as van het veld, werd door AC Milan over het hoofd gezien. Pas in de slotfase van de eerste helft schoof Gattuso door op de Ajacied die veelvuldig mee op was gekomen en altijd aanspeelbaar was. ,,Yakubu was de beste man", vond ook Koeman na afloop. ,,Hij was echt fantastisch!"

Ruzietjes waren er ook. Maxwell kreeg het aan de stok en ook Van der Vaart en Ibrahimovic konden het af en toe niet echt goed vinden met de tegenstanders die geen middel leken te schuwen om de Ajacieden een halt toe te roepen.

De Italianen moesten echter lijdzaam toezien hoe Ajax de wedstrijd steeds meer in handen nam. Powerplay speelden de Amsterdammers soms met combinaties die van achter naar voren en van links naar rechts gesmeerd liepen. Echt een genot voor het oog.

Het enige minpuntje in de eerste helft was dat er niet werd gescoord. Hoewel Ajax in de eerste 45 minuten beter speelde dan het tweede deel van de wedstrijd, waarin het team van Koeman zich behoudender opstelde dan in het slot van de eerste, kwam de beste kans wel na een uur spelen.

Steven Pienaar was weg aan de rechterkant van het veld. Hij leek te twijfelen tussen een doelpoging en een voorzet. Zijn bal kwam evengoed zeer verrassend bij de tweede paal waar Rafael van der Vaart in kwam glijden. De Noord-Hollander kwam echter een teenlengte te kort om de bal achter Dida te prikken.

Eigenlijk vielen er niet meer kansen te noteren. Koeman: ,,Het veldspel was heel erg goed, maar je wilt thuis natuurlijk altijd een goal maken."

Om dat in de slotfase te bewerkstelligen, bracht Koeman Litmanen en Sneijder in het veld. Litmanen verving Zlatan, van wie de trainer vond dat hij in de eerste helft te statisch speelde, maar het in de tweede beter deed. Een hele wedstrijd kon hij echter nog niet aan, na geblesseerd te zijn geweest. ,,Ik weet dat het moeilijk is voor Litmanen om zo, na een tijd niet gespeeld te hebben, in te vallen. Misschien niet genoeg wedstrijdritme, maar je blijft met hem hopen op een of twee momenten, want je weet dat hij die kan hebben in zo'n wedstrijd."

Wat Ajax eigenlijk niet meer kon hebben was gele kaarten. Want Lobont, Chivu, Zlatan, Pienaar, Van der Vaart en De Jong stonden immers 'op scherp', wat betekende dat een ieder van hen die tegen een gele kaart aanliep, de return zou missen. Maar het was tekenend voor de wedstrijd dat de Noorse arbiter de kaarten voor de Ajacieden in de zak kon houden. Ajax redde het zonder noodgrepen. Met gemak eigenlijk. Bij AC Milan liep Gattuso wel tegen een prent op, wat hem de wedstrijd in San Siro gaat kosten.

In de slotfase moest Koeman nog een van zijn uitblinkers naar de kant halen. Petri Pasanen was aan de rechterknie geblesseerd geraakt. De Fin had tot die 74ste minuut een fantastisch duo gevormd met de eveneens voorbeeldig spelende Cristian Chivu. Nigel de Jong was zijn vervanger en ging spelen op de plek waar Yakubu deze avond zo'n succes had. ,,Het is prettig om De Jong en Sneijder voor die plek achter de hand te hebben, maar een type Yakubu hadden we nodig voor de verdediging. Ik denk dat hij dubbel en dwars bewezen heeft dat hij die plek heeft verdiend", loofde Koeman zijn pupil.

Koeman kijkt reikhalzend uit naar de return. ,,Hoewel de kansen nog in het voordeel zijn van Milan, gaan we met vertrouwen naar de volgende wedstrijd. Deze 0-0 is prima voor hen, maar wij zijn bij machte om overal een doelpunt te maken." Daarnaast kan Koeman dan ook weer beschikken over Andy van der Meyde, die zo fantastisch scoorde in Rome. Zijn schorsing zit er dan immers op.

Milan-trainer Ancelotti was ook tevreden met de 0-0. ,,Dat is een postieve uitslag voor ons. We hebben goed verdedigd, maar weinig kansen gecreëerd. We waren niet agressief, maar dat kwam omdat we de wedstrijd te veel lieten leiden door Ajax."

En de return? ,,Wij zijn thuis altijd goed", aldus Ancelotti. ,,Maar alles is nog open. Voor beide ploegen."