AS Roma - Ajax: wedstrijd nummer 50

Het 'bal der kampioenen'. De 'miljoenendans'. Of het 'gedrocht'. Allemaal benamingen die in de loop der jaren zijn gegeven aan de UEFA Champions League. Ajax speelt woensdag tegen AS Roma voor de vijftigste keer een wedstrijd in het kader van de Champions League. De eerste speelden de Amsterdammers op woensdag 14 september 1994 in het Olympisch Stadion in Amsterdam. Het was een goed begin. Het jonge Ajax van coach Louis van Gaal versloeg het grote AC Milan met 2-0.

Het was Van Gaal die het toernooi een ‘gedrocht’ noemde. De toenmalige Ajax-trainer stoorde zich aan het feit dat er in de eerste ronde een poule-systeem werd gehanteerd, in plaats van het traditionele knock-out. Naarmate de Champions League vorderde, stoorde Van Gaal zich steeds minder aan de wijze waarop het toernooi georganiseerd was. Logisch ook, want Ajax won ongeslagen de Champions League in het seizoen 1994-1995, door - weer - AC Milan in Wenen te verslaan door de inmiddels legendarische schuiver van Patrick Kluivert.

Een seizoen later speelde Ajax misschien wel zijn beste wedstrijd ooit in de Champions League. Op 22 november 1995 waren de Amsterdammers te gast in het Bernabeu stadion van Real Madrid. Ajax zag zeker twee zuivere doelpunten afgekeurd, maar het speelde de ‘Koninklijke’ volledig van de mat: 0-2. De ruim 80.000 Madrileense toeschouwers beloonden Ajax met een staande ovatie. In dat seizoen haalde Ajax opnieuw de finale, maar verloor deze keer. Juventus was na strafschoppen te sterk.

Tot 9 december 1998 (Ajax verliest met 3-0 bij Porto) spelen de Amsterdammers nog op het hoogste Europese platform. Er volgt een periode van zo’n vier jaar waarin er geen Champions League wordt gehaald. Op 8 augustus 2001 krijgt Ajax nog wel de kans zich in de derde voorronde te plaatsen voor het hoofdtoernooi. De ploeg loot de Schotse kampioen Celtic. De Amsterdammers beginnen in het thuisduel in een zeer aanvallende opsteling, maar krijgen van Celtic alle hoeken van de Arena te zien. Het wordt 1-3 en hoewel Ajax de return nog wel wint (0-1) is het avontuur alweer voorbij voordat het begonnen is.

Ajax wint onder coach Ronald Koeman in het seizoen 2001-2002 het kampioenschap van Nederland en is zodoende direct geplaatst voor het hoofdtoernooi. In de eerste ronde zijn Internazionale, Olympique Lyonnais en Rosenborg de groepsgenoten. Van Ajax wordt niets verwacht en ook binnen de ploeg spreekt men van een ‘leerzame ervaring’. Aax bereikt echter, met een beetje hulp van Rosenborg, de volgende ronde.

Daarin nog grotere namen als tegenstanders in de poule: Arsenal, Valencia en AS Roma. En weer houdt Ajax stand. Na vijf poulewedstrijden staan de Amsterdammers zelfs bovenaan. Een gelijkspel bij AS Roma volstaat om nog minstens twee Champions-Leaguewedstrijden aan het totaal te kunnen toevoegen.

In de 49 keer dat Ajax tot nog toe uitkwam in het hoofdtoernooi van de UEFA Champions League, boekte de Amsterdamse club 25 overwinningen. Dertien keer werden de punten verdeeld en elf maal kwam de tegenstander van Ajax met de winst van het veld af. Jari Litmanen maakte alle seizoenen (5) mee dat Ajax in het hoofdtoernooi speelde. De Fin droeg in die tijd 37 keer het Ajax-shirt tijdens een Champions-Leaguewedstrijd en maakte in die duels 19 doelpunten.