AZ bezig aan goed seizoen

Meestal is hij de rust zelve, woensdag zagen we hem razend. Ajax speelde tegen FC Den Bosch (1-1) een van de zwakste wedstrijden van dit seizoen en Hans Westerhof stak langs de zijlijn met drukke gebaren en roepend zijn ongeloof niet onder stoelen of banken. 'In rust heb ik nog eens dunnetjes overgedaan,' verklapte Westerhof vrijdag, twee dagen voor de topper tegen Feyenoord. 'De Champions League is binnen ons bereik, dat mogen we niet zomaar weggeven.'

Met zijn toneelstukje, zoals hij dat zelf later omschreef, hoopte de interim-trainer dat de vonk naar de ploeg over zou slaan. 'Na de snelle tegentreffer van Den Bosch zonk de moed in de schoenen. De ploeg deed te weinig om uit de impasse te komen. Aan de kwaliteit in de ploeg ligt het niet. Er moet iets veranderen aan de instelling. In alle vijf wedstrijden dat ik trainer ben kwamen wij met 1-0 achter. Er moet weer ontzag komen voor onze mandekkers.'

Gedwongen door blessures en schorsingen greep Westerhof in zijn korte tijd als interim al een paar maal terug op de jeugd. Twee weken geleden stond hij Pascal Heije voor het eerst tussen de lijnen, woensdag liet hij jeugdspelers Rafael van der Vaart en Abaubakari Yakubu debuteren. 'Dat is wel het makkelijke van interim-trainer zijn. Alle beslissingen staan los van het volgende seizoen.'

Als voorbeeld noemt Westerhof het inzetten van de 17-jarige Van der Vaart, woensdag tegen Den Bosch. 'Als ik een linkshalf zoek, en Witschge, O'Brien en Dani zijn niet inzetbaar, dan is de keuze makkelijk: ik kijk dan naar de A1. Ik houd mij vast aan het Ajax-systeem. Ik ga niet met spelers schuiven. Ik heb daarover nog wel uitgebreid gesproken met Jan (Wouters, red.) en daarin uitgelegd wat mijn motivatie is om jeugdspelers in te zetten. Er wordt natuurlijk al snel tussen ons vergeleken.'

Ajax is nog in de race voor Champions League-voetbal, maar heeft nog een loodzwaar programma. In de komende twee weken gaat de ploeg op bezoek bij Feyenoord en Vitesse, beide ook nog in de race voor de kampioenenliga. In de twee laatste duels zullen MVV, vechtend tegen degradatie, en FC Utrecht, spelend voor eigen publiek, de strijd volop aanbinden. Ajax bezet de derde plaats met 57 punten uit 30 wedstrijden, vier punten achter op de nummer twee Heerenveen en een punt meer dan Vitesse, Feyenoord en Twente.

Westerhof zette alles in het teken van deze laatste duels. Van Den Bosch, ondanks het gemis van enkele basisspelers, verwachtte hij eigenlijk niet veel tegenstand: 'Er blijven momenten waarop 'het' tussen je vingers wegglijdt. Jan moet hetzelfde gevoel hebben gehad. Na Den Bosch werd onze uitgangspositie voor de eindspurt is kleiner geworden. Het is niet zo dat als je een goede wedstrijd speelt, het dan klaar is. Maar deze ploeg is wel in staat om nog een aantal goede wedstrijden achtereen te spelen.'

Geheel in lijn met zijn persoonlijkheid ziet Westerhof daarom het duel zondag positief tegemoet. 'Ik verheug me op een prachtige pot. Elke wedstrijd staat op zich, maar ik zie Feyenoord-uit niet anders dan Den Bosch-uit. Ik heb maar een doel en dat is Champions League halen. En daarvoor moeten we alle wedstrijden winnen.' En gaat Ajax nog op trainingskamp? Westerhof, grappend: 'Alleen voor moeilijke wedstrijden ga ik in trainingskamp.'

Frank Verlaat en Richard Witschge keren zondag terug na een schorsing. Brian laudrup, woensdag gespaard wegens een overbelaste achillespees, is zondag ook weer van de partij. Babangida en O'Brien hebben interland-verplichtingen. Machlas, Sier en Tobiasen zijn geblesseerd. Vierklau en Hose hervatte deze week de looptraining, maar zijn niet op tijd fit. Aan de zijde van Feyenoord zal Kalou worden gekoppeld aan Cruz. De aanvaller mag van de nationale voetbalbond van Ivoorkust de kwalificatiewedstrijd voor het WK tegen Rwanda laten schieten.