Bekende gezichten bij Urawa Red Diamonds

In de 16e eeuw vestigt de Verenigde Oost-Indische Compagnie een handelskolonie voor de kust van Japan op het eilandje Deshima. Een paar eeuwen lang blijft Nederland de enige Europese handelspartner van de Japanners. Om deze vierhonderd jaar van handel tussen Nederland en Japan te vieren, komen de Urawa Red Diamonds op bezoek bij Ajax.

De Urawa Reds hebben een slecht seizoen achter de rug. Na een zesde plaats in 1998 degradeerde de ploeg in november 1999. Na de allerlaatste speeldag bleek de ploeg van Aad de Mos één doelpunt voor handhaving in de J-League te kort te komen. Een week later pakte De Mos zijn koffers en vertrok bij Urawa.

Ondanks de degradatie zullen tijdens de wedstrijd van aankomende zondagmiddag een aantal opvallende spelers aan Japanse zijde te zien zijn. Ervaring uit Europa vermengt zich met talent uit Azië.

Shinji Ono, op de foto met nummer 28, staat in eigen land bekend als het talent van dit moment. Een week geleden tekende de 20-jarige middenvelder voor één seizoen bij. Ono heeft echter een belangrijke clausule in zijn contract laten zetten: wanneer er een goed bod uit het buitenland komt, mag hij vertrekken.

Masayuki Okano is een bekend gezicht voor de Ajacieden. Aan het begin van dit seizoen liep de Japanse international een stage in Amsterdam. Bij de Reds is de 28-jarige aanvaller een vaste basiskracht.

Masahiro Fukuda, hier op een Japans voetbalplaatje te zien, heeft een benijdenswaardige staat van dienst opgebouwd in de J-League. De spits had voor aanvang van het seizoen 1999 in 161 wedstrijden reeds 81 keer gescoord.

Aitor Beguiristain is vooral bekend als Spaans international en ex-speler van Barcelona. Vroeger was de inmiddels 35-jarige Beguiristain een snelle en ongrijpbare aanvaller; bij Urawa zet hij op het middenveld de lijnen uit.

Zeljko Petrovic maakte veel indruk met zijn emotionele afscheid van de Nederlandse competitie. Petrovic had het heel erg naar zijn zin, maar de (financiële) kans in Japan kon de 25-jarige speler niet laten schieten. Hij speelde in Nederland voor FC Den Bosch, RKC en PSV. De Joegoslaaf, afgebeeld op de cover van het Urawa-programmablad, is sinds 1998 een vaste kracht op het middenveld van de Japanners.