Bekerzege geeft Ajax extra vertrouwen

Bekerzege geeft Ajax extra vertrouwen

Ajax zet zijn bekeravontuur voort. In de halve finale van de KNVB Beker rekenden de Ajacieden vakkundig af met RKC Waalwijk: 3-1. Ajax staat weer in de finale, en de zege gaf ook het nodige vertrouwen voor de titelstrijd.

De klinkende bekerzege op de Waalwijkers werd woensdagavond ‘overschaduwd’ door een andere heugelijke gebeurtenis. Een voorval waarbij een hoofdrol was weggelegd voor Johan Cruijf. Met het oog op de verjaardag had de Amsterdamse club een fraai cadeau voor zijn beroemdste zoon, die op 25 april zijn zestigste verjaardag viert. Na dit seizoen zal het rugnummer 14 nooit meer een Ajax-rug sieren. Roger - dit seizoen getooid met het nummer van de maestro - bekeek Ajax - RKC vanaf de bank. De Spanjaard is de laatste Ajacied met het rugnummer 14. De middenvelder kwam woensdag niet in actie.

Ook de supporters toonden het grootste respect voor Cruijff. Cruijffs bekendste uitspraken en wijsheden hingen deze bijzondere avond in graffiti-uitvoering aan de tweede stadionring. ‘Als wij de bal hebben, kunnen zij niet scoren’ is zo’n wijsheid. ‘Da’s logisch’ ontbrak evenmin in de opnieuw sfeervolle Amsterdam ArenA.

Het eerbetoon aan Cruijff was een bijzonder voorprogramma op de bekerstrijd. Luttele weken terug stonden RKC en Ajax voor het laatst tegenover elkaar. In het Mandemakers stadion eindigde RKC - Ajax in 2-2. De halve bekerfinale leek wat dat betreft meer op de eerste wedstrijd van het seizoen. De Ajacieden bliezen de Waalwijkers op de bewuste zonnige augustusmiddag bijkans van het veld: 5-0.

Bijna acht maanden later viel er opnieuw veel te genieten voor de ArenA-bezoekers. De openingstreffer van Wesley Sneijder was er een van grote schoonheid. De sterk spelende middenvelder sloeg even fraai als keihard toe uit een vrije trap. RKC-keeper Erwin Lemmens had het nakijken: 1-0. Een eigen doelpunt van John Heitinga bracht de gasten even terug in de race. De stoere verdediger werkte de bal uiterst ongelukkig voorbij zijn eigen doelman Maarten Stekelenburg.

Gelukkig ging, net als tien dagen eerder in Waalwijk, doelman Lemmens opnieuw in de fout tegen Ajax. De Belg kreeg een vrije trap van Sneijder niet onder controle. Gabri profiteerde door de bal subtiel over de doellijn te werken.

,,Na de 2-1 was het een gelopen koers’’, keek coach Henk ten Cate terug. ,,De tweede helft liep het bij ons beter. We speelden toen sneller. Voor rust hadden we moeite met het vinden van de vrije man. Dat was Ogararu. Na de pauze was er één ploeg die domineerde; dat was Ajax. Als we minder slordig met de kansen waren omgesprongen, was de uitslag hoger geweest. Eerlijk gezegd was het vanavond ook niet gemakkelijk. RKC speelde goed georganiseerd. Op mijn groep stond bovendien best wat spanning. Dit Ajax is duidelijk een ploeg in de groei, die heel goede wedstrijden afwisselt met minder goede duels. Laten we ook niet vergeten dat we drie ervaren krachten missen. Dit duel moet je ook los zien van de titelstrijd, al geeft deze zege wel extra vertrouwen. Als er in de competitie nog iets gebeurt, moet het dit weekeinde gebeuren. Misschien wordt dit voor ons wel een heel mooi weekend. Ik ben op dit moment in elk geval blij dat we de finale hebben gehaald.’’

Gesterkt door de tweede voorsprong van de avond en moreel gesteund door het meelevende publiek, trokken de Ajacieden (bijna) alle voetbalregisters open. Oogstrelende staaltjes voetbal rolden over de ArenA-mat. Een van de fraaiste staaltjes, een mooie combinatie, leverde de thuisploeg een derde treffer op. George Ogararu bediende Kenneth Perez op maat met een balletje achter zijn standbeen langs. De Deen behield het overzicht en schoof de bal af op Sneijder. Invaller Nicolae Mitea – nog geen vijf minuten in het veld - kon de bal vervolgens simpel inschieten: 3-1.

Het gaf de Ajacieden op de tribunes voor de derde keer aanleiding tot jubel. Of eigenlijk, voor de vierde keer op de avond. Ook het ‘bevriezen’ van het magische nummer 14 bracht applaus en gejuich in de Amsterdam ArenA.

Ajax kan met een gerust gevoel toeleven naar de thuiswedstrijd tegen Sparta. Ajax - Sparta wordt zondag gespeeld in een uitverkochte ArenA. Eerst strijden AZ en NAC donderdag om de nog vacante finaleplek. Ten Cate: ,,Ik heb drie jaar met heel veel plezier bij NAC gewerkt en hoop dus dat die ploeg donderdag wint. Ik heb niks met AZ en wel met NAC.’’