Beste Champions-Leaguewedstrijd dit seizoen levert geen winst op

,,Ajax speelde zijn beste wedstrijd in de Champions League tot nu toe", vond trainer Ronald Koeman na afloop van Ajax - Valencia. Met 1-1 kreeg zijn ploeg dus eigenlijk te weinig. ,,Als een ploeg verdiende te winnen en had kunnen winnen, dan was het Ajax wel." De Amsterdammers kwamen in de eerste helft op achterstand door een benutte penalty van Kily Gonzalez. Petri Pasanen kopte uit een corner Ajax langszij.

,,We hebben niets te verliezen, zei Rafael van der Vaart voorafgaande aan de wedstrijd tegen Valencia. Dat de Ajacieden de eerste ronde van de Champions League al overleefden, was een wondertje. Dat 'Koemans Kids' na vier wedstrijden zouden leiden in Poule B was bijna een mirakel. Van Valencia winnen en een gunstige score in Londen bij Arsenal - AS Roma zou het geluk compleet maken. Zover kwam het niet, hoewel de Amsterdammers de kansen nog in eigen hand hebben. Een gelijkspel bij Roma volstaat immers.

Koeman liet de 'held van Valencia' buiten de ploeg, Joey Didulica moest nu vanaf de bank zijn team naar een goed resultaat zien te schreeuwen. Hij had Lobont kennelijk goed geïnstrueerd, want de Roemeense doelman moest al vroeg in de wedstrijd redding brengen toen hij John Carew alleen op zich af zag komen, nadat de Noorse spits Chivu had uitgespeeld. Dat deed hij prima.

Ajax maakte het met goed combinatiespel de fel-oranje Spanjaarden zeer lastig. Zonder echter tot enorme kansen te komen. Valencia kwam er daarentegen bij vlagen net zo fel uit als hun shirt kleurde. De Spanjaarden kwamen bovendien nog voor het halfuur verstreken was op voorsprong.

Na een corner vanaf rechts trok Galásek, die niet zijn sterkste wedstrijd speelde tot dat moment, Rufete naar beneden. De Slowaakse scheidsrechter Lubos Michel aarzelde geen moment en wees gedecideerd naar de stip, de protesten van Galásek ten spijt. ,,Dat is net dat beetje ervaring dat Valencia wel heeft en wij niet", zei Koeman na afloop. ,,Rufete hing ook even kort aan Galásek, die vervolgens net iets langer aan Rufete trok."

Kily González zette zich achter de bal, trapte alle venijn uit zijn lijf en liet daarmee Lobont volstrekt kansloos, 0-1.

Dat was niet het scenario dat Koeman vooraf bedacht moet hebben. Want met zijn ietwat behoudende opstelling, De Jong in plaats van Van der Meyde, viel het doelpunt koud op het dak van de jonge ploeg. Ajax raakte ook inderdaad van slag en pas in de blessuretijd van de eerste helft ontworstelden de Amsterdammers zich enigszins aan de Spaanse druk.

Na rust wisselde Koeman inderdaad De Jong voor Van der Meyde, wat gezien de 0-1 achterstand een volkomen logische omzetting was. Ajax speelde nu meer met een driemansvoorhoede, waarin Van der Vaart en Van der Meyde naast Ibrahimovic speelden. ,,Ik mag het niet overdoen", vertelde Koeman na afloop. ,,Maar zelfs als dat wel had gekund, was ik met De Jong gestart en niet met Van der Meyde. Ik was namelijk niet ontevreden over de eerste helft."

Binnen het kwartier had de nieuwe opstelling succes. Of de korte corner. Want omdat Ayala zenuwachtig werd van Ibrahimovic werkte hij de bal onnodig over de achterlijn en kreeg Ajax een corner. Ook nu kozen Maxwell en Pienaar voor de korte combinatie. Pienaar legde terug op Maxwell die schitterend voorzette. Daar liep Pasanen goed in en kopte prachtig raak, 1-1. Er waren 57 minuten gespeeld. Voor Valencia het zoveelste tegendoelpunt uit een corner. ,,Het is nog geen obsessie", reageerde Rafael Benitez op de persconferentie. ,,Dat is een groot woord, maar we moeten eruit leren. Het maakt niet uit hoe er een tegengoal valt. Het maakt uit dat er een tegengoal valt."

Het spel ging vervolgens gelijk op. Misschien was er een licht voordeel voor de thuisploeg. Tot Ajax in de 74ste minuut een dot van een kans kreeg. De aanval aan de rechterkant was om door een ringetje te halen. Van der Meyde snelde er na een intelligente voetbeweging van Ibrahimovic vandoor en gaf goed voor. In het centrum stapte ook Van der Vaart over de bal heen zodat Maxwell vrij zicht had op de mooiste hoek om te scoren. De Braziliaan haalde hard uit, maar schoot hoog over.

,,Dat was een kleine teleurstelling", gaf Koeman eerlijk toe. ,,Maar uiteindelijk overheerst toch de tevredenheid over het punt. Dit was de beste wedstrijd van ons in de Champions League. Je weet dat Valencia altijd goed is, met name in uitwedstrijden. Er is geen elftal dat Valencia zo het vuur aan de schenen heeft gelegd als Ajax het laatste halfuur."

Negen minuten voor tijd had het met een beetje meer mazzel wel 2-1 kunnen worden. Cristian Chivu, die een degelijke partij speelde, zette zich samen met Galásek achter de bal voor een vrije trap. Nadat de muur niet echt op afstand wilde staan, liep de Tsjech de muur in. Precies op het moment dat hij wegstapte, kwam het schot van Chivu op die plaats door de muur. Cañizares zag de bal laat, maar kon er toch nog een vuist tegenaan krijgen.

Een minuut voor tijd werd Trabelsi omver gelopen in het strafschopgebied. ,,Ik heb dat moment teruggezien", liet Koeman weten. ,,Ik vond het geen strafschop. Trabelsi ging te mooi neer, maar er zijn scheidsrechters die hem wel geven."

Nog even werd het spannend, want Valencia kreeg nog een corner. Maar Albelda joeg de bal hoog over het doel. Daarna maakte scheidsrechter Lubos Michel een eind aan het spannende en hoogstaande duel. ,,Dat we nu aan een punt genoeg hebben, is fantastisch. En gevaarlijk. Maar daar ga ik me nu nog niet druk over maken. Wij hebben in de tweede helft heel goed gespeeld tegen een Europese topclub. Na de gelijkmaker hebben we alles geprobeerd en risico's genomen. Dat deden we zo goed, dat we niet in de val liepen van een counter. Dat is een groot compliment voor de spelers. We kregen de betere kansen, terwijl we zelf weinig kansen weg gaven. Dat is een grote stap voorwaarts vergeleken met de eerste wedstrijd tegen Valencia."

Nu rest nog een wedstrijd in de tweede ronde van de Champions League. Uit bij AS Roma. Positief feit is dat behalve Ajax geen enkele ploeg in poule B een thuiswedstrijd wist te winnen...