Champions League na winst op NEC weekje dichterbij

,,Spelen we voor Champions League of een plaats in de middenmoot?" Die vraag stelde Ronald Koeman in de rust aan zijn spelers na een tegenvallende eerste helft waarin Ajax op een 1-0 achterstand was gezet door Youssouf Hersi. De Ajacieden pakten de kritiek goed op en, weliswaar pas na een levensgrote mogelijkheid voor Dennis de Nooijer, gingen de mannen ervoor. Na de entree van Victor Sikora kreeg de Ajax-aanval de impuls die ze nodig had. Jari Litmanen en Maxwell rondden fraaie acties van de in Nijmegen innig gehate Sikora keurig af, 1-2. De plaats in de voorronde van de Champions League is weer een week dichterbij gekomen.

Zonder de steun van de eigen supporters, zonder Chivu en zonder Zlatan moest Ajax het zien te klaren in Nijmegen. De burgemeester wilde dat de fans alleen georganiseerd naar de wedstrijd kwamen, waarop Ajax besloot geen kaarten te verkopen. Daardoor bleef het vak achter het doel leeg. Met name in de eerste helft, toen Ajax die kant opvoetbalde, leken de spelers hun fans ernstig te missen. Uitgespeelde kansen kwamen er namelijk niet.

Net als vorige week trof Ajax in NEC een club die nog volop in de race is voor Europees voetbal. Aan RKC was dat niet af te zien, maar NEC tapte wel degelijk uit een ander vaatje. Vanaf het begin zette de thuisploeg Ajax onder druk en kreeg, doordat er enorm veel ruimtes tussen de verdedigers lagen, ook grote kansen. Maar de eerste mogelijkheid was voor Trabelsi die echter met steun van drie ploeggenoten jammerlijk voorlangs schoot.

Daarna was het echter de formatie van oud-Ajacied Johan Neeskens die het spel maakte. Verwonderlijk was het dan ook niet dat NEC op voorsprong kwam. Dwars door het midden vond Frank Demouge de vrije Youssouf Hersi die iedereen te snel af was. De Ajacied, verhuurd aan NEC, had geen moeite om tegen zijn broodheer te scoren en rondde fraai af, 1-0. Er waren elf minuten gespeeld. Het kostte Ajax nog eens tien minuten, waarin NEC een paar keer gevaarlijk werd, om zich in de wedstrijd te spelen.

Toen de Amsterdammers eenmaal meer balbezit hadden, deden ze er nog te weinig mee. Het tempo bleef te laag om NEC te kunnen verrassen en enkel vanuit de tweede lijn – Van der Meyde en Sneijder – poogden de aanvallers het Gentenaar moeilijk te maken. Maar dat lukte niet. Van der Meyde, die weer op links was begonnen, kroop – logischerwijs – voortdurend naar binnen om de bal voor zijn rechterbeen te krijgen. Maar daardoor werd het speelveld wel erg klein en een grote verrassing voor de Nijmegense defensie was het niet.

Sikora liep dan ook snel warm, maar voor rust wilde Koeman de Arnhemmer nog niet inbrengen. Dat terwijl Litmanen veelvuldig liep te hinken na overtredingen van NEC'ers. Na de hervatting wachtte Koeman nog een dikke tien minuten, waarna hij linksbuiten Sikora wel bracht. Begroet met een ongelooflijk fluitconcert speelde de oud-Vitessespeler – daardoor niet populair bij de NEC-fans- een prima wedstrijd.

Zoals iedereen zich na rust herstelde van een matige eerste helft, hoewel Maxwell zich nog eenmaal ernstig verslikte in de bal. Dat leverde Dennis de Nooijer een vrije doortocht op richting Bogdan Lobont. Maar Maxwell spoedde zich terug en samen met de doelman kon hij een grotere achterstand voorkomen.

Daarna ging Ajax op jacht naar de gelijkmaker en meer. ,,Ik heb in de rust gevraagd aan de spelers of we nou voor Champions League speelden of een plaats in de middenmoot", verklapte Koeman na afloop. ,,We gaven na die kans van Trabelsi het heft volkomen uit handen. We waren niet scherp, niet agressief en lieten ons te veel naar achter dringen. Met name Hersi kreeg veel te veel ruimte. Na de goal weet je dat je het moeilijk krijgt en dat NEC nog verder naar achter gaat spelen. Maar we hielden de rust in het voetbal. Dat is de winst, opgebouwd door de ervaring in de Champions League. Trabelsi had last van zijn knie en ik wisselde hem voor Sikora waardoor we meer risico namen."

Met dat risico werd goed omgesprongen. In de 65ste minuut zette Sikora de bal goed voor en Litmanen schoot fraai binnen, 1-1. Voor NEC een flinke domper waar de ploeg niet bovenop kwam. De thuisclub kwam er niet meer aan te pas en Ajax kon op jacht naar de drie broodnodige punten. In de 79ste minuut kwam het tweede doelpunt al. Weer een goede assist van Sikora bracht Maxwell aan de linkerkant in stelling. De Braziliaan, die niet zijn sterkste wedstrijd speelde, passeerde Gentenaar met een hard en hoog schot, 1-2.

,,Het bepalende moment was de kans die Dennis de Nooijer miste net na rust. Als die was binnengegaan, was het heel moeilijk geworden. De winst is verdiend. We hadden in de slotfase zelfs nog wel meer doelpunten kunnen maken. Maar NEC was wel een stuk beter dan RKC vorige week", vond Ronald Koeman.