Cristian Chivu: 'Ajax heeft het beste team'

Cristian Chivu had als aanvoerder van Ajax een belangrijke rol in het succes van de Amsterdammers in het afgelopen seizoen. De Roemeense verdediger kijkt terug op een jaargang waarin Ajax vele successen boekte, maar geen prijzen pakte.

Hoe wil jij het seizoen karakteriseren?
,,Een seizoen waarin goede en slechte dingen gebeurd zijn. We hebben geen prijs gewonnen, maar we zijn wel tevreden met het feit dat we volgend seizoen weer kans maken om Champions-Leaguevoetbal te spelen. En dat is belangrijk. We hebben onszelf enorm ontwikkeld. We zijn een beter team geworden dan vorig jaar of twee jaar geleden. Spelen in drie competities (Holland Casino Eredivisie, Champions League en de Amstel Cup) was zwaar, maar we hebben er veel van geleerd.’’
,,We zijn als tweede geëindigd en dat is geen prijs. Ik denk dat het in het voetbal gaat om het winnen van prijzen. Hoe cynisch is het dus dat we gelukkig zijn met de tweede plaats. Maar het is de realiteit. In vergelijking met vorig jaar, toen we alle prijzen gewonnen hebben die er te winnen vielen, hebben we dit jaar “gewonnen” dat we ervaring opgedaan hebben in de Champions League.’’

Is PSV de terechte kampioen?
,,Ze hebben ons twee keer verslagen en ze zijn eerste geworden. Dus op basis van het aantal punten zou je kunnen zeggen dat ze een betere ploeg zijn. Maar dat is niet de realiteit. Wij hadden een zeer druk en zwaar programma. Het maakte niet uit wat iedereen zei en vond, op een gegeven moment voelde iedereen dat de Champions League belangrijker was dan de competitie en de beker. De wedstrijden die we verloren tegen PSV, net na AS Roma, waren zeer zwaar. Spelen in de Champions League is uitputtend. Je hebt dagen nodig om te herstellen. Tegelijkertijd wil je in de competitie winnen en wil je bewijzen dat je het beste team van het land bent. Maar dat lukte niet. Ze wonnen van ons. Ik denk echter niet dat PSV een beter team heeft dan wij op dit moment. Daar ben ik honderd procent van overtuigd.’’


Was er een verschil tussen het Ajax in de eerste ronde van de CL en de tweede?
,,Ja natuurlijk. In de tweede ronde neem je de bagage mee van de eerste. Je weet nu wat het inhoudt. Je kent de sterkte van de tegenstander, maar je kent inmiddels ook je eigen kracht.’’

Is dat wat het is, het vertrouwen? Dat je weet dat je niet met 6-0 van Inter of Lyon hebt verloren?
,,Net als in het echte leven, wanneer je aan iets nieuws begint, dan ben je daar bang voor. Maar als je er eenmaal aan begonnen bent, raak je gewend. Als de angst verdwijnt, groeit je zelfvertrouwen. Je leert je eigen kracht kennen. Het was voor de meeste van ons de eerste keer dat we in de Champions League speelden. Het was voor het eerst dat we in een officiële wedstrijd de kampioen van een ander land troffen. Het was dus belangrijk voor het zelfvertrouwen dat we een positief resultaat zouden behalen zodat we individueel zouden groeien en dus automatisch als een team.’’

Ajax was niet altijd even scherp in de competitie!
,,Het enige dat we moeten veranderen voor volgend seizoen. We missen concentratie in competitiewedstrijden. Dat is overigens normaal, als je elke keer denkt: ‘over drie dagen spelen we tegen Valencia of Arsenal’, en dan is het moeilijk om je te richten op de competitie, zeker als je tegen, met alle respect, bijvoorbeeld Zwolle moet. Dat is een groot verschil.’’

Zouden jullie niet zo veel beter moeten zijn dan die teams dat je ze op zeventig procent van je kunnen moet verslaan?
,,Je kan tegenwoordig niet meer spreken van goede en slechte teams. Die ‘kleine’ teams kunnen gevaarlijk zijn en voor een verrassing zorgen. Tegen Ajax doet iedereen extra zijn best en wil winnen, en speelt de wedstrijd van zijn leven. Het zou wel zo moeten zijn, dat je met een mindere inspanning van die ploegen wint. Maar zo is het niet. Zo goed zijn we nog niet. We moeten hard werken voor onze overwinningen. Iedereen zei: ‘dit is het beste moment om tegen Ajax te spelen’. Net voor of na een Europese wedstrijd.’’

Is het gat groot tussen de Europese top en de Nederlandse top?
,,Wij hebben bewezen dat dat niet zo is. Het verschil zit ‘m in het soort voetbal dat je speelt in Europa en in de Nederlandse competitie. De speelstijl, de sfeer de clubs, alles is anders. Het gaat volgens mij niet meer om tactiek tegenwoordig, of je nou het Ajax-systeem speelt, met vleugelspitsen. Je moet je soms aanpassen en realistisch blijven. Kijk naar wat het voetbal geworden is. Als je met vleugelspelers kan spelen, moet je dat doen, maar als je daar middenvelders wil neerzetten, moet dat ook kunnen. Ik denk dat dat onze kracht was, we konden snel van systeem veranderen. Het is een kwaliteit van ons dat we ons kunnen aanpassen aan wat voetbal is tegenwoordig. We hebben drie trainers die precies weten hoe we moeten spelen. Ze weten alles van de tegenstander en waar diens zwakke punten liggen. We doen datgene wat de tegenstander kan verrassen en in problemen brengt.’’

De manier waarop jullie uit in Lyon speelden en hoe Koeman de ploeg had samengesteld, was een verrassing.
,,Maar het gaat niet om een bepaald systeem. Het gaat om voetballen, en daarmee een resultaat neer te zetten. Wat Ajax speciaal maakt en wat onze kracht is, is dat we erg goed zijn in balbezit. Dat maakt ons goed, en dat zorgt dat ons spel soms leuk is om te bekijken.’’

Had je in sommige wedstrijden niet meer met dat balbezit kunnen doen, bijvoorbeeld thuis tegen Arsenal en Milan?
,,Dat is de ervaring die wij missen op dat niveau. Als een ander, meer ervaren team speelt zoals wij, hebben ze een grote kans om de Champions League te winnen. We zijn jong en enthousiast en we genieten van elke wedstrijd. Het is aan ons om nu die volgende stap te nemen.’’

Welke spelers springen eruit dit seizoen?
,,Iedereen heeft zich verder ontwikkeld. Dat is duidelijk te zien. Ik ben blij dat een team met jonge spelers zo kan voetballen. Als ik namen moet noemen: Steven Pienaar heeft een geweldig seizoen gehad.
Wesley Sneijder, die in een korte tijd een van de belangrijkste spelers in het team is geworden.
Bogdan Lobont, die terugkwam na die rottige blessures die hem een jaar aan de kant hielden. Hij heeft het geweldig gedaan. Ook al maakte hij in het begin een paar foutjes, maar dat kwam omdat hij zich te graag wilde bewijzen. Ik denk dat aanvankelijk veel mensen aan hem twijfelden, en aan de beslissing van Koeman om hem eerste keeper te maken. Maar zoals hij gespeeld heeft en nu speelt, is ongelooflijk.
Rafael van der Vaart wordt steeds beter, zeker nu hij fit is en niet meer al die blessures heeft. De Rafael die iedereen gewend was, is terug. Helaas voor hem is het seizoen afgelopen. Het maakt niet uit op welke positie hij staat, hij moet gewoon voetballen en dan scoort hij. Rafael is geen echte spits maar hij heeft het op die plek geweldig gedaan. Hij is de topscorer van de club en hij heeft veel wedstrijden gemist. Waar je hem ook neerzet, hij kan alles en hij helpt het team heel veel. Rafael is het soort speler dat het verschil kan maken. Hij is wat een topclub nodig heeft.
Zlatan is veel vooruit gegaan. Hij heeft zich moeten aanpassen aan een nieuw leven. Ik vind dat hij een goed seizoen heeft gehad, ondanks de kritiek die er soms voor hem was of mensen die meer van hem verwachtten. Voor Zlatan is het groeiproces normaal. Het gaat stap voor stap, niet zoals bij Wesley Sneijder die er vanuit het niets meteen staat. Zlatan heeft een grote toekomst voor zich. Gezien zijn kwaliteiten is hij al een van de betere spitsen in de wereld. Hij kan nog wel veel verbeteren en hij moet het in wedstrijden laten zien. Ik vond hem vooral goed in de Champions League. In de competitie heeft hij niet zoveel gescoord. Dat moet hij wel gaan doen.
Jari Litmanen heeft het team veel geholpen. Eigenlijk de enige bij ons met ervaring op dat niveau. In de laatste fase van het seizoen heeft hij laten zien dat Ajax hem nodig heeft. Hij praat met iedereen, maar hij helpt het team vooral in het veld. Dat hij een tijdje met blessures rondgelopen heeft, is de reden dat hij op die momenten niet veel met anderen bezig was. Hij was eerst voor zichzelf aan het zorgen. Hij moest fit worden. Ik merk dat bij mijzelf ook. Als ik geblesseerd ben, heb ik iets minder aandacht voor andere spelers. Dan wil ik eerst zelf herstellen en daar ben ik dan de hele tijd mee bezig. Ik denk dat het een normale reactie is. Het is niet zo, dat anderen je niets meer kunnen schelen, je wil gewoon fit worden.’’

Ergens spijt van?
,,Nee. Nou ja, het spijt me dat we geen prijzen hebben gewonnen dit seizoen. Het gaat in het leven niet altijd zoals je wilt.’’

Wat wil de aanvoerder zelf nog melden?
Ik hoop dat de mensen een goed seizoen hebben gehad en dat ze ons elke wedstrijd beter hebben zien spelen. Hopelijk hebben ze het naar hun zin gehad. Wij in ieder geval wel, ook door hun te zien. Ik heb wel een boodschap voor de supporters, al weet ik niet of het wel eerlijk is om het op deze manier te doen. Ik zou eigenlijk rechtstreeks met hun moeten praten. Maar ik hoop dat ik op deze manier veel mensen kan bereiken. Mijn boodschap is: soms moeten ze wat meer geduld hebben. Als er wat gebeurt met sommige spelers, ik noem verder geen namen. We horen samen te zijn, in goede en in slechte tijden. Onze verstandhouding is goed, er is veel veranderd nadat we een gesprek hebben gehad eerder dit seizoen. Maar soms zie je die Amsterdamse haast in het veroordelen van mensen. Dan zijn de verwachtingen te hooggespannen. Wat het team nodig heeft in een slechte periode, is steun. Natuurlijk is het leuk om helemaal uit je dak te gaan als het goed gaat en we 3-0 of 4-0 voorstaan, maar we hebben het nog meer nodig als we achterstaan. Wees dan niet zo negatief over het team of over bepaalde spelers. Soms gaat het goed en soms gaat het slecht. We moeten er samen doorheen. Er was een verschil tussen de manier van supporten in de competitie en de Champions League. Misschien omdat er in de Champions League minder van ons verwacht werd, maar vooral tijdens die duels heb ik erg van de fans genoten. Ik krijg nog steeds kippenvel als ik aan de Champions-Leaguewedstrijden in de Arena denk. Echt fantastisch.’’